Главная Новости Золотой Фонд Библиотека Тол-Эрессеа Таверна "7 Кубков" Портал Амбар Дайджест Личные страницы Общий каталог
Главная Продолжения Апокрифы Альтернативная история Поэзия Стеб Фэндом Грань Арды Публицистика Таверна "У Гарета" Гостевая книга Служебный вход Гостиная Написать письмо


Дмитрий Исаков

Путешествие в мир Толкиена

Посвящается сыну Диме

1

... Как это было ни прискорбно, но последнюю страницу венчало слово - «КОНЕЦ».

Айв, продолжая находиться под волшебным очарованием этой чудесной сказки, закрыл глаза и, откинув голову на высокую спинку старого дедовского кресла, блаженно предался почти реальным грезам и видениям несуществующего мира «Средиземья».

Его правая рука безвольно свесилась с подлокотника, позволив книге выскользнуть и бесшумно лечь на мягкий палас.

В эту минуту отворилась входная дверь и в комнату вошел Билл. Подойдя к другу, он нагнулся и поднял книгу.

- Джон Рональд Руэл Толкиен, «ВЛАСТЕЛИН КОЛЕЦ», - прочел он на обложке и присвистнул.

От этого явно фальшивого звука, так беспардонно нарушившего сладкие грезы, Айв очнулся и, блаженно улыбаясь, посмотрел на свистуна.

Билл, заметив, что его наконец обнаружили, поприветствовал Айва и, продолжая вертеть книгу в руках, наигранным голосом спросил:

- Айв! Я даже и не мог предположить, что после стольких путешествий во Времени ты умудряешься сохранить свою детскую мечтательность и сентиментальность!

Хотя глаза Айва и были широко открыты, что свидетельствовало в пользу того, что он уже не спит, но, вероятно, перед его взором продолжали находиться чудесные видения Лориэна и Хоббитании, а то бы он наверняка удивился, услышав из уст Билла эту странную «культурную» речь вместо довольно крепких и сальных выражений, типичных для его повседневного общения.

Но не зря же Айв считался одним из лучших разведчиков во Времени, так что даже находясь в столь незавидном положении, все же сумел уловить смысл вопроса и мечтательным голосом выдал ответ:

- Я так устал от грубой реальности Всевременья, что проглотил все четыре книги за два дня...

- ... в течение которых я тебя безуспешно искал по всем каналам Интеркома, пока не догадался прилететь в твою берлогу! - захлопнув книгу, сказал Билл и бросил ее на колени Айву.

Айв нежно погладил красивую обложку и, еще раз мечтательно взглянув на Билла, промолвил:

- Эта красивая сказка стоит того, чтобы отключить все системы связи и спрятаться от всех невзгод и мрачных воспоминаний за спинами славных Невысокликов. Хотя они никогда не существовали на свете, но неоднократно спасали и защищали от реальных кошмаров нашей действительности не один миллион страждущих! - и грустно вздохнув, встал и долго, с хрустом во всех суставах, потянулся.

Билл, оглянувшись в поисках робота-дворецкого (видно, его обуяла жажда), решил порадовать Айва неожиданной новостью:

- Кстати, на днях Центральный Прогностер ни с того, ни с сего выдал стопроцентную реальность существования мира Толкиена в глубине тысячелетий!

Айв, продолжая потягиваться (видно, не совсем поняв, что сказал Билл), пробубнил:

- Ты шутишь?

- Нисколечко! Мы тоже сначала приняли это за шутку, но на повторный запрос получили точно такой же фантастический ответ!

Айв, мгновенно утратив праздничную беззаботную расслабленность, выпал из нирваны и впал в тихую панику и с идиотски тупым выражением лица уставился на оппонента.

- А куда же тогда подевалось Средиземье?

Билл, развернув его за плечи в сторону кресла, на котором лежала книга, сказал:

- Прочти заново свою сказку и сразу вспомнишь, куда!

- Но этого не может быть!

- Мы тоже сначала так думали, но когда Прогностер все нам рассказал и разложил по косточкам, ничего не оставалось, как поверить его безупречной и немного безумной железной логике.

Айв к идиотскому выражению добавил еще менее осмысленный взгляд, уставившись в неопознанную даль, а чтобы исключить неоднозначность трактовки его мимики, дополнительно очень широко открыл рот и начал с толком и расстановкой чесать правой рукой за левым ухом.

- Но тогда непонятно, почему Толкиен смог все так точно описать?

Билл, желая до конца выяснить максимальную способность Айва разевать рот, бесстрастным голосом продолжал:

- Согласно полученному прогнозу, совпадают даже мельчайшие детали Эпопеи, и как это ни парадоксально, но приходится верить! Ты же ведь не раз убеждался на собственной шкуре в непогрешимости Центрального?!

Услышав эту непреложную констатацию, Айв, наверно, неслышно получил подтверждение истинности от «собственной шкуры», так как непроизвольно вздрогнул и, видимо, вторично за последние две минуты очнулся и выкарабкался из летаргического состояния.

Ни слова не говоря, он плюхнулся в свое кресло и включил находившуюся в его подлокотнике связь с «родным» Управлением Времени, при помощи личного кода сделал соответствующий запрос и через полторы минуты получил на него ответ.

И как бы этого ему ни хотелось, он был вынужден признать или пребывание собственного сознания в зоне сумасшествия, или же констатировать полную объективность информации своего друга Билла.

Билл на этот раз не соврал.

Но разум отказывался верить, а мозг по инерции продолжал лихорадочно искать подходящие аргументы невозможности существования этой реальности.

- Билл! Но ты мне так и не ответил, откуда Толкиен узнал о существовании Средиземья и как сумел все так точно описать?! Он что же, все это видел своими глазами?

Билл, наконец поймав дворецкого, вышиб из его спины стакан с тоником и деловито пробулькал:

- А ему и не надо было ничего видеть! Достаточно и того, что он досконально изучил весь североевропейский эпос и стал непревзойденным специалистом в области древних сказаний и саг! Согласно закону Томпсона-Воробьянинова, любое наименее желаемое событие при максимально большом разнообразии противодействия имеет постоянный коэффициент вероятности, равный истинной постулатно-мнимой единице, что приводит к непременному стопроцентному происшествию данного события!

Айв поморщился:

- Я без твоих напоминаний помню проклятый закон подлости!

- Ну, а раз помнишь, так чему ж удивляешься?

- Значит, легендарное Средиземье существовало на самом деле?

- Не просто существовало, но и сейчас существует в глубине Времени!

- Но это ведь ужасно! - вскричал Айв и, вскочив с кресла, стал нервно ходить взад и вперед по комнате.

Билл, с интересом глядя на гиподинамические упражнения друга, удивленно спросил:

- Непонятно, что здесь ужасного? Ты же должен радоваться, что твоя любимая сказка - не просто сказка, а быль, и твои любимые сказочные герои - на самом деле настоящие герои древнего эпоса!

Айв, продолжая бегать вокруг кресла, отмахнулся от него:

- Когда знаешь, что все это выдумки писателя, то невольно миришься, что конец сказки такой невеселый, а теперь, когда я наверняка знаю, что все это было и пропало, сгинуло и что мой любимый Фродо не просто сказочный персонаж, а живой и веселый хоббитик, и что ему на самом деле пришлось пережить весь этот ужас, то как после этого можно спрашивать, почему мне так грустно?!

- Айв, я вот гляжу на тебя и не пойму? То ли ты дурак, то ли притворяешься? Если ты на самом деле так любишь своих героев, то и радуйся с ними! Ведь они все-таки победили Зло, они же выполнили свою задачу?!

- Да, но вместе с этой победой сгинуло всё Средиземье! Пропали навсегда вся сказочность и колдовство! Неужели, Билл, тебе этого не жалко? Неужели тебе никогда не хотелось увидеть настоящих живых эльфов?

Билл криво усмехнулся и, тыча пустым стаканом в сторону Айва, промолвил:

- Почему ж не хотелось? Я и так несколько лет подряд наблюдаю одного из эльфов! Ты такой странный, не от мира сего! Ну зачем мне видеть каких-то эльфов, если, общаясь с тобой, совершенно нет нужды читать разные книжки и баловаться видео?!

Айв, пропустив мимо ушей колкость друга, вдруг мгновенно остановился и закричал:

- Раз они на самом деле существовали, значит, мы их можем увидеть. Значит, мы можем их разыскать и побывать в Средиземье?!

Билл, глядя на него через пустой стакан, произнес:

- В принципе, это возможно, только вот найти их в хаосе Времени и во всевозможных его вероятностях будет не так-то просто. И потом, что это тебе даст? Если только прочтя на бумаге эту историю ты стал похож на вылитого психа, то что же с тобой станет после того, как ты там побываешь и все это увидишь своими глазами?! Ведь ты им ничем не сможешь помочь!

Айв быстро обернулся, - так его поразили слова Билла.

- А им ведь надо на самом деле помочь! Но как?

- Ничем ты им не поможешь! Уж какие там мудрецы ломали свои умные головы, и то ничего не могли придумать! Ведь из всей этой истории совершенно точно явствует, что может существовать только два исхода: или кольцо достается властелину Мордора и на Землю опускается тьма злодеяний, или же кольцо уничтожается, что и было сделано, а вместе с кольцом пропадает навеки все волшебство этой страны!

- Но неужели никак нельзя разорвать этот круг?! - с отчаянием простонал Айв. - Ведь должен же существовать еще какой-то выход?!

- Ты такой умный, как я погляжу на тебя, что мне хочется сразу баллотировать тебя кандидатом в члены французской Академии! Или еще куда-нибудь подальше!

- Нет, Билл, ты мне скажи: неужели мы со своей тех никой, со своими знаниями ничего не сможем придумать?! Ведь я в детстве сколько раз мечтал о том, что было бы хорошо, если бы эта страна существовала и туда могли попасть наши дети, чтобы воочию увидеть всех этих гномов, эльфов, троллей!

- Да, только троллей нам и не хватало! Они тебе быстро все косточки пересчитали бы!

Айв долгим пристальным взглядом посмотрел на друга и совершенно спокойно промолвил:

- У меня складывается стойкое впечатление, что ты, Билл, никогда не был маленьким. Ты родился сразу вот таким здоровенным верзилой, у которого на уме только бабы и выпивка! И ничто сказочное и чудесное для тебя не существует!

- Зато ты умудрился дожить до своих лет и остаться все таким же восторженным крошкой-малюткой, который любит читать сказочки и кушать вишневый компот! - сказал Билл и понял, что сейчас у него появится прекрасная возможность получить от своего друга много-много тумаков!

Из ложной скромности, он, тут же здраво рассудив, решил отказаться от этой чести и, чтобы задобрить Айва, улыбнулся ему своей самой милой улыбкой, имеющей наименьший угол кривизны, и проговорил:

- Ладно, ладно! Не засучивай свои длинные рукава - я пошутил! Я за этим тебя и искал. Наше руководство не такое уж тупое, как старается казаться, и они решили непременно разыскать Средиземье, изучить там обстановку и, если появится такая возможность - сделать все необходимое для сохранения его в первоначальном виде!

Айв в который уже за сегодня раз вытаращил сверх максимума свои несчастные глаза и брякнулся на колени, протянул дрожащие руки к Биллу и страстно залепетал:

- Билльчик, миленький, хорошенький, сделай так, чтоб меня послали туда! Я тебе ну что хочешь отдам!

Билл, упиваясь своим звездным часом, выставил вперед правую руку и начал на ней загибать пальцы (начиная с большого и т. д. ).

- Во-первых, ты мне подаришь свою любимую рогатку; во-вторых, - всю свою коллекцию марок; в-третьих, дашь номер вызова той белобрысой девчонки, с которой ты был в прошлый раз в баре и которая умеет строить такие умильные рожицы, что аж повышается содержание адреналина во всех без исключения жидкостях, даже в тех, где он может только испортить весь букет; в-четвертых, ты больше никогда не будешь называть меня тупой скотиной; в-пятых...

- Билльчик, миленький, я тебе все отдам, только сделай то, что я тебя прошу! Я этого не переживу, если туда пошлют кого-нибудь другого!

- Ты мне точно обещаешь все это выполнить?

- Обещаю! Обещаю!

- Так вот, руководство решило послать туда именно тебя! Я тебя именно за этим и искал...

Айв подскочил метра на два вверх (он бы подскочил еще выше, если б над креслом не висел колпак озонатора) и заорал во всю глотку. Для того, чтобы усилить эмоциональное воздействие своего восхищения, он вцепился в Билла и начал его трясти, приобщая таким образом к своей радости.

Хорошо, что Билл был здоровенным мужиком, а то через несколько секунд он был бы полностью разукомплектован, что было вполне реально ввиду неплохой производительности вибростенда (т. е. Айва).

- Что же ты мне этого раньше не сказал, тупая, противная скотина!

Билл, отпихивая взбесившегося друга, тоже заорал не менее диким голосом.

- Ты мне только что обещал больше не называть меня тупой скотиной! Давай быстрее номер той подружки, а марки и рогатку пришлешь мне домой!

- И ничего ты не получишь! Ты же для меня ничего не сделал! Меня и так туда хотят послать! - гнусным голосом сказал Айв, отцепившись от друга, и от возложенного на него доверия молодецки расправил плечи и стал поглаживать обеими руками свой почти казацкий чуб, всем своим видом как бы говоря: «Якой же я гарный хлопец!».

В ответ на это вероломство Билл тоже не остался в долгу:

- Я ведь могу сделать так, чтобы тебя не послали!

- Интересно, как ты это сделаешь, если они уже всё решили?! - не сдавался гарный хлопец.

- Решить-то они решили, но ты только недавно вернулся из дальнего поиска. Я им доложу, что ты устал, что у тебя пониженный тонус, что тебе надо отдохнуть, подлечить нервы...

- Ладно, ладно, я пошутил, будет тебе рогатка...

- Телефончик не забудь написать на альбомчике с марочками! - промурлыкал Билл.

- Все тебе будет! - басом сказал Айв. - Я тебе тролля живого привезу, будешь его в ванне держать!

- Ага, а себе не забудь привезти волколака, посади его на цепь и не вздумай надевать на него намордник, а то как же он будет тебя время от времени кусать своими ядовитыми зубками за одно место!

- Ладно, - вздохнул Айв, - все это, конечно, шуточки, но неужели это правда, что я увижу милую моему сердцу Хоббитанию? Мне даже не верится!

- Увидишь, если сможешь ее найти и если тебя там не съедят!

- Если меня не съели в других местах (в предыдущих своих путешествиях во Времени Айв побывал в лапах свирепых Амазонок, сражался практически со всеми Олимпийскими богами, еле унес ноги от Атлантов, о чем автор повествует в последующих своих сочинениях), то там, я думаю, со мной ничего такого не случится, тем более, как я понял, этим заинтересовалось руководство, и на этот раз они не будут скупиться на снаряжение и дадут мне, наконец, десантную платформу и несколько киборгов.

- Все тебе дадут. Тебя решили упаковать новейшим вооружением, ведь тебе придется противостоять самому изощренному колдовству. И вообще это будет уникальнейший эксперимент: наша техника против ихней магии! Интересно, кто победит? Ты как думаешь, Айв?

- Я об этом еще не думал. Я думаю о другом: как спасти всю эту прелесть?

- Как ты сказал?!

- Прелесть!

- Ведь именно так называли Кольцо Всевластья все его временные хозяева! Уж не попал ли ты под его очарование?!

- Попадешь тут в дурдом с тобой! Нет чтобы прийти и по-дружески все рассказать! А он давай надо мной издеваться, друг еще называется!

- Если бы я не был твоим настоящим другом, - самым противным дружеским голосом сказал Билл, - я бы не посоветовал начальству послать туда именно тебя, сказав, что ты - самый большой специалист по Толкиену, и что ты даже два раза читал его книжку...

- Я щас тебя убью!!! - захрипел в истерике Айв. - Я ее читал раз двадцать! Я ее почти наизусть знаю!!!

- Во-во! - слегка отодвинулся от него Билл, вспомнив, что прививки от бешенства делал себе довольно давно. - Вот мы и поглядим, как ты там будешь сеять разумное, доброе, вечное...

- Ладно, Билл, все это шуточки, но что конкретно я там должен делать и в какой именно момент повествования должен там объявиться?

- Ну, в какой момент - это только тебе решать, а вот что там делать, этого никто наверняка не знает! Мы ведь не можем знать, как на нас будет действовать то же Кольцо, как техника будет работать в этой волшебной стране, может быть эти коварные колдуны тут же выведут из строя всю твою электронику, и ты останешься голеньким и беззащитненьким, а киборги взбесятся и тут же на тебя набросятся! А может быть и наоборот, они с тобой ничего не смогут сделать...

- Это было бы неплохо! - сказал Айв и почесал свою не очень волосатую грудь.

- Но есть и другой вариант, - продолжал Билл, - они с тобой ничего не смогут сделать, но и ты со своим оружием окажешься бессильным против их колдовства. Мы же не знаем их настоящую силу. Что написано в книжке - это все написано, но что они могут на самом деле - это можно испытать только при прямом контакте. Может, они сумеют отводить в сторону лазерные лучи, а твой гравитационный меч превратится там в простую железяку!

- Все может быть, но, несмотря ни на что, я все равно туда отправлюсь! И буду драться до последнего!

- А вот это совершенно ни к чему! До последнего тебе драться никто не позволит! Твое дело - сначала все разузнать и при первой же опасности возвратиться назад, а уж потом мы что-нибудь придумаем, - не терпящим возражений голосом приказал Билл. - Ладно, мы с тобой тут, кажется, затрепались, а там нас давно уже ждут. Давай быстренько собирайся и полетели в Институт Времени!

2

Войдя в главный вестибюль Управления Времени, Айв отметил про себя, что интерес к его персоне стал нездоровым, а ввиду строгой его засекреченности и как следствие неприметности - подозрительно назойливым: даже незнакомые сотрудники Управления оборачивались ему вслед, а знакомые здоровались уж больно неестественно приветливо.

Видимо, все уже давно проинформированы о его новой миссии и поэтому глядели одни с восхищением, а другие (которых по непонятной причине было большинство) - с завистью.

Из всего происходившего Айву осталось узнать самую малость: чему они завидуют? (Так как, по правде говоря, завидовать было нечему, и только человек, никогда не бывавший в глубокой разведке, мог позавидовать Айву).

А также можно было подивиться тому, что его вообще стали замечать.

Ведь до сих пор о его похождениях знал очень узкий круг лиц, и руководство Управления строго следило и мгновенно пресекало любую возможность утечки такой информации, потому что никто не мог предсказать, какой резонанс мог возникнуть, узнай общественность, что вытворяет служба Времени с историей Земли.

Видимо, нынешняя ситуация до того фантастична и сказочна (именно так оно и было!), что руководство решилось на небывалый шаг: еще не начав операцию, раструбить о ней!

Это было сделано специально для того, чтобы привлечь на свою сторону даже врагов, мешавших до сих пор и доставлявших массу хлопот и неприятностей.

Расчет был точен - любовь к роману Толкиена была беспредельна и безгранична!

И если данное предприятие увенчается успехом, это станет звездным часом Управления!

В приемной генерального комиссара его секретарша, считавшаяся самой дорогой женщиной в обозримом пространстве, при появлении наших друзей первым же взглядом полностью отдалась Айву и даже чуточку за компанию Биллу, после чего Айв, с удовлетворением заметив, что его здесь тоже стали замечать, сделал правильный вывод: «Дают - бери!» - что означало полное осуществление его мечты экипироваться под «завязку», и в глубине бездонных глаз секретаря ему уже виделась десантная платформа, на борту которой сидели четыре зверского вида киборга с пулеметами наизготовку...

Описывать прием у комиссара нет никакого смысла, потому что на нем говорилось много напыщенных и пустых слов, которые так любит говорить начальство - когда уже само ничего не может сделать, но не желает показать подчиненному, что только от него зависит успех операции.

Получив от начальства все, что хотел, Айв вместе с Биллом спустились на склад, где уже поджидал их заклятый враг - главный кладовщик, единодушно прозванный народной молвой за свою алчность и свирепость в ней - Джеком Потрошителем.

Эта гнусная, лоснящаяся рожа, жирующая на дефиците снаряжения и пьющая кровь у всех без исключения патрульных и разведчиков, в этот раз не была похожа сама на себя.

Кладовщик расплылся в радушной улыбке, присел, развел ручки и лебезящим голосом любящего папаши начал отплясывать польку-бабочку вокруг ошарашенного Айва:

- Ой, ребятки! Ой, как я вас ждал! Ой, я все приготовил! Ой, вы все получите, чего вам надо! Все новенькое, с иголочки, последней модификации!

Несмотря на фальшивость его голоса (и натуры тоже!), на этот раз его лживые уста были правдивы.

Снаряжение было отменное!

Когда Айву выкатили все, что давали ему с собой, он с грустью подумал, что будь у него такой исследовательский скафандр, то насколько легче было б ему в былых путешествиях.

Правда, надо признать, что стоимость этого оборудования была сногсшибательной, потому что в оболочке скафандра не было живого места, куда бы не был вставлен какой-нибудь датчик, суперчип или лазерная пушка!

Человек, одетый в этот скафандр, мог спускаться под воду на любую глубину, мог идти в любое пламя или же выходить в глубокий космос! Ему ничего не грозило.

Информационные системы скафандра были до того многочисленны и изощренны, что Айв невольно подумал, для чего вообще нужен он, если скафандр сам все знает что делать, все видит, слышит, да еще подсказывает, чего делать не надо!

Но все равно его не покидало чувство опасения перед предстоящей экспедицией, потому что это все-таки мертвая техника, а колдовство-то там будет самое настоящее.

* * *

Когда Айв освоился со скафандром, полетав и постреляв немного по складу, ему вывели четырех киборгов.

Киборги, конечно, впечатляли!

Шутник-дизайнер был, видно, большим любителем старых видеофильмов, так как этих четверых крепких пластико-композиционных ребят он вылепил похожими на самых известных в прошлом видеомонстров - Терминатора, Робокопа, Хищника и Рэмбо.

Самое интересное, что эти «мальчики» по своей сути не только были похожи на свои прототипы, но по своим тактическим параметрам превосходили их многократно, были основательно вооружены и защищены - их не могла пробить не то что какая-то паршивая пуля, а даже самый что ни на есть ядреный фугас, что же до горящего бензина, то он не только не мог им как-то навредить, но навряд ли мог изменить температуру поверхности их оболочки даже на долю градуса!

Единственным их отличием от тех бешеных монстров было полнейшее послушание воле Айва, и с такими ребятами было не так страшно отправляться в страну колдовства и загадок!

На десерт ему выкатили транспортную платформу.

Вот о чем Айв давно уже мечтал, путешествуя пешком по Древней Элладе или же сражаясь с гиперборейскими Амазонками!

Помимо того, что платформа была идеальным транспортным средством с огромной грузоподъемностью и вместимостью, в ней были смонтированы исключительно мощные силовые установки (одна резервная), имеющие огромную разрушительную силу, и плюс ко всему был установлен последней модели компактный синтезатор, при помощи которого можно было изготавливать любые предметы, любую пищу и любое оружие.

Короче, с такой экипировкой, с этими киборгами и с такой платформой можно было не только соваться в таинственное Средиземье, а просто спокойно, бесследно сгинуть в глубине веков и вытворять там такое, что не снилось ни одному самому кровожадному тирану - до того огромны были власть и могущество, заключенные в этих чудесах современной техники!

- Ну как, драгоценные мои, нравятся вам мои игрушечки?!

- Нравятся, нравятся! - пробубнил Билл. - А если они там откажут?!

- Ничего не может отказать! - обиделся Потрошитель. - Но даже если в них что-нибудь сломается или, не дай Бог, повредится, то в платформе есть автоматическая ремонтная база, которая может все прекрасно починить. Вы только не забудьте про вашего доброго друга Джека и привезите мне оттуда какой-нибудь сувенирчик.

- Не волнуйся, папаша! - грубо сказал Билл. - Если Айву удастся там все сделать как надо, то не надо ему будет тебе ничего привозить, ты сам сможешь тогда запросто туда съездить и все, что тебе там нужно, купить! Если, конечно, тебе дадут туда путевку!

«Уж ему-то дадут! - подумал про себя Айв. - Этой гнусной роже все подземные ходы в небоскребе Управления известны и если чего-то он захочет достать, то наверняка достанет!»

Но вслух он это, конечно, не стал говорить, потому что ему еще не раз, наверное, придется встречаться с этой акулой и лучше с ней не ссориться!

3

Айву не терпелось отправиться в Средиземье, но остался нерешенным один маленький вопросик: в какой момент времени он должен там появиться? То есть в какую главу повествования ему надо попасть, чтобы как можно лучше выполнить свою нелегкую задачу.

Сначала он хотел было отправиться в самое начало книги и пока Зло не оправилось и только подумывало начать розыски Кольца Всевластья, спокойно отобрать его у хоббита и подвергнуть тщательному анализу.

Это был самый простой и легкий путь к цели.

Но на то Айв и был одним из лучших Разведчиков в Управлении, что помимо холодного расчета он еще прислушивался к голосу своей интуиции, которая его подводила очень редко.

Попав в начало повествования книги, Айв, конечно же, будет иметь довольно большую фору во времени, которое можно будет потратить на изучение Кольца.

Но что-то подсознательно мешало Айву принять такой план.

Айв долго мучился, но наконец понял, почему этого нельзя было делать!

Ведь если он появится в самом начале, то он лишится всех своих потенциальных друзей - они же не успеют объединиться перед лицом грозящей их Миру опасности, а некоторые даже между собой не познакомятся!

Так на хрена же Айву эта Хоббитания, если на просьбу познакомить его с принцессой Эльфов Фродо искренне удивится: «Какая-такая принцесса? Не знаю я никаких принцесс!»

Значит, надо попасть в середину повествования - в момент, когда трудности уже сплотили друзей, но чтобы все были к этому моменту еще живы, здоровы и желательно все вместе!

После долгих и мучительных размышлений Айв пришел к выводу, что лучше всего появиться перед расставанием друзей, тем более что к этому времени они уже прошли вместе огни и воды, а ничего непоправимого к этому моменту еще не произошло.

Билл долго уговаривал его отказаться от этого, как он назвал, «жлобства» и появиться в самом начале, где меньше всего опасностей и новоявленных друзей, но несмотря на все его веские доводы Айв остался при своем мнении и Биллу осталось только внушать другу быть там осторожным и если что - тикать оттуда сломя голову.

Проверив все еще не один раз, Айв отправился в самое грандиозное и обессмертившее его имя путешествие в страну Толкиена!

4

К сожалению, путешествовать во Времени можно было только затрачивая на это массу времени!

После того как транспортная платформа, нагруженная припасами и оборудованием [Припасы и оборудование можно было изготовить на синтезаторе транспортной платформы, но на это уходит время, а при десантировании в прошлое в любой момент может понадобиться какая-нибудь мелочь, от которой будет зависеть жизнь, а времени на ее изготовление может и не быть, так что платформа была загружена до самого верха, где и восседали Айв и все четыре киборга-убийцы! (Прим автора)], вместе с Айвом и киборгами была отправлена в прошлое, с момента старта до момента прибытия на место должно было пройти как минимум часов 35 (в среднем по одному часу на покрываемое тысячелетие)!

В принципе, это было даже хорошо. Предстартовая суета, накачки начальства и другая нервотрепка составляли значительные нагрузки на психику и не очень способствовали мгновенной боеготовности, если, допустим, всего через секунду они оказались бы в прошлом - а там их могло ожидать все, что угодно!

А так, за 35 часов можно было отдохнуть, собраться и настроиться, провести инструктаж, чем Айв и собирался заняться...

Киборги, как мы уже отмечали, были выполнены похожими на когда-то популярных в определенных возрастных кругах видеомонстров, но на этом сходство с прообразами и заканчивалось. Конечно, в психике каждого из них присутствовало что-то от их предков, что было делом рук психокибернетика, бывшего, видимо, заодно с негодяем дизайнером, но это было сделано традиционно по инструкции, гласящей, что каждый ответственный механизм с развитым искусственным интеллектом должен обладать ярко выраженной индивидуальной внешностью и повадками!

В остальном они были улучшенными серийными образцами последней, очень дорогой модели ПЛИНТУС-6, разработанной для автономного использования при разведке планет, охране президентов и участия в Олимпийских кибериграх.


Из всей партии на складе они были выбраны, видимо, из-за их внешнего вида с целью хоть как-нибудь напугать Злые Силы Средиземья.

Айв, немного поспав и перекусив, решил с ними познакомиться немного поближе и обсудить дальнейшие совместные действия. Первым был допрошен Рэмбо - как наиболее хилый на вид и наименее внушающий доверие (уж очень он любит плакать по поводу и без повода!).

- Ты! - ткнул палец в его сторону Айв, стараясь изобразить на лице сержантское выражение. - Как звать, мать твою растак, и что ты за хрен с горы?

Рэмбо аж поперхнулся от неожиданности (хотя ему нечем было поперхиваться) и, видимо, в первый раз пожалел, что его произвели на свет похожим на этого жалкого макаронника.

- Рэмбо! - хорошо поставленным голосом отрапортовал он и встал во весь рост.

Платформа неслась сквозь время и серые всполохи столетий клубились над головой Рэмбо, хоть как-то придавая ему мужественности.

- А лук зачем? - продолжал издеваться Айв.

- Стреляю я, - скромно ответил Рэмбо и с надеждой добавил: - И духу времени как-то соответствует!

- Молодец! Службу понимаешь! - смилостивился Айв. - А мечом ты владеешь?

- Нас всех обучили древним приемам борьбы различным оружием, - доложил бедный Рэмбо и для наглядности достал из ножен гравитационный меч и проделал с ним известные манипуляции.

Айв про себя отметил, что машет он мечом очень даже наглядно, чем очень удовлетворился.

- Следующий, - уже более миролюбиво скомандовал он и показал на Арнольда.

- Терминатор! - гаркнул Шварценеггер и встал рядом с Рэмбо.

Рэмбо не смотрелся на фоне Арнольда и, засунув меч в ножны, не дожидаясь команды сел на место.

Айв не обратил на это внимания и правильно сделал - в такой мобильной, но мощной диверсионной группе формальные отношения совершенно ни к чему!

При ближайшем рассмотрении Айв заметил, что у Терминатора на лице с правой стороны была содрана кожа и вместо правого глаза зловеще кроваво светился телеобъектив. Перехватив взгляд Айва, Арнольд достал из нагрудного кармана черные очки и прикрыл ими своё уродство, из-за чего, даже достав меч, он не очень стал похож на Конана-варвара.

- Я надеюсь, что пули тебя не берут? - спросил его Айв.

Арнольд молча достал из-за спины шестиствольный электрический пулемет и кинул его Рэмбо. Тот ловко его поймал и сходу начал палить из него в упор прямо в грудь Арнольда.

Тот даже не покачнулся, хотя при имеющейся скорострельности, да из шести стволов, убойная сила наверняка достигала нескольких тонн!

- Хватит шуметь! - удовлетворенно остановил их Айв.

- В меня тоже можно так пострелять, - сказал Рэмбо и кинул пулемет обратно в руки Арнольда.

- Не надо, - Айв даже не сомневался в их прочности. - Лучше продолжим перекличку, - и кивнул Робокопу.

Тот с металлическим скрежетом встал в боевую стойку, выхватил из раздвинувшейся створки на бедре свой легендарный пистолет, пару раз крутанул его на пальце и так же эффектно убрал на место.

- Робот-полицейский! - отчеканил он.

- А для чего скрипишь? - удивился Айв.

- Для наглядности! - отчеканил Робокоп.

- А как насчет меча?

Робокоп выхватил из-за спины специально для него изготовленный двуручный меч с угловатыми модерновыми формами и начал с ним лихо упражняться, методично проводя его лезвием по своим бокам так, что летели брызги искр и стоял оглушительный скрежет.

Айву это очень понравилось и он одобрительно кивнул головой.

Робокоп прекратил шуметь и сел, а на его место встал, не дожидаясь приглашения, Хищник.

Этот экземпляр, при ближайшем рассмотрении, был, конечно, страшнее всех. '

Стараясь продемонстрировать себя, он выпустил из рукава зловеще блестевшую здоровенную вилку, другой рукой поднял над головой портативное раздвижное копье, пару раз стрельнул плазмой из наплечной пушки, а в довершение сорвал с лица маску и, заскрежетав ядовитыми паучьими жвалами, издал оглушительный боевой клич.

Арнольд поддержал его, как в былые годы, в терцию, а Рэмбо добавил в квинту.

Робокоп заскрипел чреслами, и Айв понял, что с такими ребятами он не пропадет!

- Толкиена все читали? - для проформы спросил он и, получив утвердительные ответы, продолжил: - Ну и каково мнение?

- Я думаю нам там придется попотеть! - начал первым Рэмбо.

- Лишь бы не заплакать! - ответил ему Арнольд.

- Главное - знать, с кого можно шкуру спускать?! - добавил Хищник.

- А кого придется только арестовывать?! - закончил мысль Робокоп.

- Правильно мыслите! - подытожил Айв. - Хотя нам и дали свободу действия, но, с другой стороны, с нас строго спросят за все наши действия.

- Это точно! - раздался вдруг незнакомый бархатный женский голос.

5

- Кто это еще?! - испугался Айв, прекрасно зная, что во время процесса проникновения во Время, по теории Лемуэля, ни одна живая душа не может подкрасться к ним незаметно - без взрывов и пожаров, неизбежных при маловероятном столкновении с другим путешественником во Времени.

- Это я, ваша мамочка! - игриво засмеялся голос.

- Какая такая мамочка?! - не понял Айв и злобно поглядел на киборгов, требуя от них объяснений.

- Да это наша транспортная платформа! - сказал Хищник и постучал копьем по ящикам, на которых сидел.

- Вот она и будет нас закладывать Центру! - съязвил Рэмбо.

- Не закладывать, а сообщать обо всех ваших приключениях, - возразила ему платформа.

- Через неё мы будем иметь связь с нашим Временем, - пояснил Терминатор.

- И если что - получим подмогу! - развил их мысль Робокоп.

- Правильно, блестященький ты мой! - пророкотала та.

- И как нам тебя величать? - спросил Айв.

- Зовите меня просто - ПРЕЛЕСТЬ!

Айву сразу же стало дурно - он вспомнил одноименный рассказ К. Саймака, а заодно и Кольцо Всевластья!

Видимо, сработали датчики в его скафандре, так как все киборги резко и одновременно повернулись к нему, а платформа примирительно промурлыкала:

- Что ж ты, дурашка, испугался? Я же тебе здесь вместо родной матери, и кроме хорошего от меня тебе нечего ожидать!

- Та тоже была вместо матери, - пробубнил Айв.

- Та была дура безмозглая, экспериментальная, а я серийная, проверенная в боях, и на меня еще никто не жаловался!

- Она правду говорит. - поддержал её Терминатор. - У нас все аварийные энергетические и информационные каналы через нее идут.

- И полный ремонт только она может произвести, - добавил Робокоп.

- И тебя, не дай Бог если что по-настоящему случится, только она может вернуть с того света, - подтвердил Рэмбо.

- А какой она может произвести одновременный залп! - мечтательно подытожил Хищник.

- Ну ладно, пусть будет Прелесть, - нехотя согласился Айв, и все облегченно вздохнули (хотя им совершенно нечем было по-настоящему вздыхать).

- Ты меня еще всей душой полюбишь! - наконец успокоила она.

- Я тебя с первого взгляда полюбил, - совершенно искренне сказал Айв. - Но я не позволю здесь надо мной командовать!

- Что ты, дорогой, что ты?! - испугалась Прелесть. - Командир здесь только ты один, а мы лишь твои помощники и защитники!

- Не сомневайся в нас, хозяин! - пробубнил Терминатор.

- Я бы хотел в вас видеть коллег, а не холопов! - ответил им всем Айв.

- А мы одновременно и коллеги, и друзья, и рабы, - потому что мы все-таки машины и созданы для человека! - помирил их Хищник и неожиданно вдруг улыбнулся. (Это ж надо было так изголиться инженерам, чтобы тот смог улыбаться своей неприспособленной для этого паучьей рожей!)

- Значит, так! - решил наконец перейти к делу Айв. - Мы никого не имеем права там убивать! Это приказ!

- А как же оборотни? - жалобно спросил Хищник.

- Оборотней можно, - согласился Айв.

- А кого еще можно? - поинтересовался Терминатор.

- Можно всю нелюдь и нежисть!

- А хоббиты - тоже нелюдь?! - лукаво подкинул Рэмбо.

- Ему зайчатинки вдруг захотелось! - засмеялся Хищник.

- Хоббиты - не нелюдь и не нежисть! - резко оборвал его Айв.

- А кто же они? - спросил Робокоп.

- В лучшем случае, они ближе к животным, - неуверенно промолвил Айв.

- Значит точно, зайчатинка! - продолжал смеяться Хищник.

- Разговорчики в строю! - резко оборвал его Айв. - Без надобности никого не убивать! Людей, даже если они плохие, тоже нельзя! Только применять пассивную оборону и нейтрализовывать!

- Понятно, - промолвил Робокоп и поигрался наручниками.

- Нежить бить - только если она нападает! - продолжал инструктаж Айв. - Единичные экземпляры, вроде почти поголовно вымерших троллей, не трогать - пригодятся для зоопарка!

- А злых колдунов и другие Злые силы? - спросил Арнольд.

- Ты их сначала победи, - ответил Айв. - Этих придется по возможности изолировать. Ведь если даже мы сможем их убить, то как потом сможем изучить их колдовство?!

- Тогда надо было брать с собой одних Робокопов, а не Терминаторов! - сказал Рэмбо и усмехнулся.

- Опять разговорчики?! - оборвал его Айв.

- Дохлик! - добродушно пробубнил Арнольд и поиграл бицепсом.

- Чурка деревенская! - не остался в долгу Рэмбо.

- Хватит вам, мальчики, ругаться, - вмешалась Прелесть и ласково так шлепнула обоих забияк по мягкому месту гравитационным хлопком.

- Справилась с маленькими! - прохныкал Рэмбо и вытер рукавом нос...

Они еще долго обсуждали в подробностях всевозможные варианты будущей экспедиции. Прелесть изготовила для каждого киборга предполагаемо-необходимый комплект вооружений и оборонных приспособлений, Айву - запасной скафандр, а для себя она не сделала ничего, хотя наверняка понадобятся тонны решёток, боеприпасов и другого барахла, но куда это все складывать?

6

А в это время в Средиземье все шло своим чередом...

... Арагорн повел маленький отряд Хранителей по правой протоке. Между Овидом и протокой тянулась зеленая приветливая лужайка с узким песчаным пляжем. Поодаль начинался лес, росший на склонах холмов. Маленький родничок, весело кувыркаясь, петлял в траве. Дальше земли тонули во тьме.

Арагорн повернул и причалил к берегу.

- Я ни разу не слышал, - сказал он спутникам, - чтоб возле Овида появлялись орки. Однако часовой нам все-таки нужен.

Хранители вытащили лодки на берег, завернулись в одеяла и вскоре уснули. Ночью ничего тревожного не случилось. Каждый часовой дежурил по часу, а Горлум и орки до рассвета так и не появлялись. Если Горлум продолжал следить за Отрядом, то таился где-то, невидимый и неслышимый. Но Арагорну спалось плохо и беспокойно. Под утро он встал и подошел к Фродо, который только что сменил Сэма.

- До твоего дежурства еще далеко, - сказал ему хоббит. - Почему ж ты не спишь?

- Сам не знаю, - ответил Арагорн - Что-то встревожило меня во сне. Давай-ка глянем на твой Терн.

- Зачем? - удивленно спросил его Фродо. - Ты думаешь, к нам подбираются орки?

- Давай посмотрим, - повторил Арагорн.

Фродо вынул из ножен меч. Края клинка чуть заметно светились.

- Орки! - с беспокойством пробормотал хоббит. - Не очень близко... А все же близко.

- Довольно близко, - подтвердил Арагорн - Но, быть может, это лишь соглядатаи Саурона, которые бродят по восточному берегу. До последнего времени, насколько я знаю, у Амон-Ведара орки не появлялись А впрочем, с тех пор как гондорцы отступили, в приречных землях многое изменилось. Нам надо идти теперь очень осторожно.

Утренняя заря напоминала зарево далекого пожара. Космами темного дыма клубились на востоке тяжелые тучи, освещенные снизу тускло мерцающим солнцем; но вскоре солнце выплыло в чистое небо, золотисто высветив резкие контуры Тол-Брандира. Фродо с любопытством разглядывал остров. Стеною отвесных утесов поднимался он из поблескивающей мелкой зыбью протоки; по крутым склонам его, выше опорных утесов, карабкались к вершине дубовые рощицы; а сама вершина - громадный скалистый шпиль - была совершенно бесплодной и голой. Над островом кружились птицы; но никаких зверей - или хотя бы змей в расселинах скал - Фродо не заметил.

После завтрака Арагорн сказал своим спутникам:

- Время настало, друзья. Сегодня нам придется наконец решить, куда мы свернем: на запад, в Гондор, чтобы открыто драться с Врагом, или на восток, в страну страха и тьмы. А возможно, нам предстоит разойтись, чтобы каждый мог выполнить свой собственный долг. Откладывать решение нельзя, ибо за Андуином бродят орки - если еще они не переправились на этот берег, - и задержка может вас погубить.

Арагорн умолк. Но никто из Хранителей не нарушил тишины, никто не пошевелился. Тогда Арагорн заговорил снова:

- Видимо, бремя выбора ляжет на твои плечи, Фродо. Мы зовемся Хранителями, ибо сопровождаем тебя, но за судьбу Кольца отвечаешь ты один, тебе доверил его Совет Мудрых, и не нам определять, куда ты пойдешь. У меня нет права давать советы Главному Хранителю: я не Гэндальф - хотя заменил его, как мог, в дороге - и не знаю, на что решился бы он после Тол-Брандира. А впрочем, и Гэндальф оставил бы, мне кажется, выбор за тобой. Да, Фродо, твое слово - главное и окончательное.

- Я знаю, что нужно спешить, - медленно и далеко не сразу проговорил Фродо. - Но это очень тяжкое бремя - окончательный выбор. Дай мне час на раздумье, Арагорн, и, вернувшись, я скажу свое слово. Потому что я хочу побыть один.

- Что ж, подумай в одиночестве, Фродо, сын Дрого, - согласился Арагорн, окинув хоббита добрым и сочувственным взглядом. - Час мы подождем тебя здесь. Только не уходи далеко.

Сколько-то времени Фродо сидел не двигаясь, голова его была опущена. Сэм, внимательно наблюдавший за хозяином, пробормотал себе под нос:

- Я-то, конечно, помолчу. А только чего тут думать, когда и так все ясно?

Словно бы в ответ на бормотанье Сэма Фродо поднялся и ушел. Чтобы не глядеть ему в спину, Хранители отвернулись. Однако Боромир, как заметил Сэм, пристально следил за ним, пока его не заслонили деревья, росшие на склоне Овида.

Без всякой цели бродя по лесу, Фродо случайно вышел на заброшенную дорогу. Она вела к вершине горы. Там, где подъем становился круче, виднелись почти разрушенные ступени, расколотые во многих местах корнями деревьев. Фродо машинально пошел вверх и вскоре оказался на лужайке, окруженной с трех сторон горными рябинами. В центре лужайки лежал плоский серый валун; как бы расступившись, чтобы не заслонять утреннее солнце, деревья открывали на востоке Тол-Брандир и кружащих вокруг его вершины птиц. В отдалении грозно выл Рэрос. Фродо сел на камень и, подперев подбородок ладонями, глубоко задумавшись, притих. Перед его мысленным взором стремительно промелькнули события, случившиеся после ухода Бильбо из Торбы. Он припомнил рассказы Гэндальфа, начало Похода, Совет у Элронда - но окончательное решение ускользало, мысли двоились...

Внезапно ему стало не по себе: чей-то взгляд в спину оборвал, скомкал его раздумья. Он торопливо вскочил, оглянулся - и с невольным облегчением увидел Боромира. На лице гондорца застыла чуть напряженная, но добрая улыбка.

- Я беспокоился за тебя, Фродо, - сказал он. - Если Арагорн прав и орки близко, то бродить по лесу в одиночку очень опасно. Особенно тебе - ты ведь поистине бесценная добыча для врагов. Меня одолевают горькие мысли. Разреши мне тут посидеть с тобой, раз уж я тебя отыскал. Когда мы собираемся все вместе, каждое слово вызывает бесконечные споры. А здесь, вдвоем, нам, быть может, удастся найти какое-нибудь мудрое решение.

- Спасибо тебе, Боромир, - отозвался Фродо. - Да только вряд ли ты сумеешь мне помочь. Потому что я знаю, как мне надо поступить - и боюсь. Просто боюсь, Боромир.

Фродо замолчал. Сквозь ровный гул Рэроса слышался свист ветра в голых ветвях деревьев. Боромир подошел к хоббиту и сел рядом с ним на камень.

- А ты уверен, что мучаешься не впустую? - мягко спросил он. - Зачем заранее отвергать всякую помощь? Я же вижу, что тебе нужен совет. Выслушай меня, Фродо!

- В том-то и дело, что я догадываюсь, какой ты дашь мне совет, Боромир, - сказал Фродо. - Он кажется мудрым... но сердце предостерегает меня.

- Предостерегает? Против чего? - резко спросил Боромир.

- Против отсрочки, - ответил Фродо. - Против легкого пути, против желания сбросить с плеч тяжелое бремя. Против... как бы это сказать?.. Ну да, - против слепой веры в силу и надежность людей.

- А между тем эта сила надежно охраняет вас от великих бедствий! - воскликнул Боромир.

- Я нисколько не сомневаюсь в доблести гондорцев, - сказал Фродо. - Но мир сейчас быстро меняется. Стены Минас-Тирита крепки, я знаю. А вдруг они окажутся недостаточно крепкими? Что тогда?

- Мы встретим смерть, как подобает воинам, - ответил Боромир. - Да и есть ведь еще надежда, что Вражье воинство сломает зубы о нашу крепость.

- Нету такой надежды, пока существует Кольцо, - отрезал Фродо.

- Кольцо! - подхватил Боромир и глаза его вспыхнули. - Не странно ли, что нам всем доставляет столько тревог такая крохотная пустяковина - золотое колечко. Покажи-ка ты мне, как оно хоть выглядит, а то я даже и не разглядел его на Совете у Элронда.

Подняв голову, Фродо заметил странный блеск в глазах Боромира. И хотя лицо гондорца было по-прежнему дружелюбным, хоббит почувствовал холодную отчужденность.

- Его лучше не вынимать, - коротко сказал он.

- Лучше так лучше, - сразу же отступил Боромир, - тебе видней. Но говорить-то о нем, надеюсь, можно? Вы вот все время толкуете про его страшное могущество в руках врага: дескать, мир сейчас меняется и если Кольцо не уничтожить, Минас-Тирит, а потом и все Средиземье сгинет под Завесой Тьмы. Возможно, так и случится, я не спорю, - если Кольцо попадет к Врагу. Ну а если оно останется у нас?

- Элронд предупреждал на Совете, что кольцо может служить лишь злодейству, - напомнил гондорцу Фродо.

- Да не пой ты с чужого голоса! - вскричал Боромир. Он встал и принялся беспокойно ходить по лужайке. - А впрочем, быть может, они и правы - Гэндальф, Элронд, все эти эльфы и маги, - для самих себя. Быть может, они действительно станут злодеями, если к ним попадет Кольцо. Хотя по-настоящему-то я до сих пор не знаю, мудрые они или просто робкие... Но нас, людей из Минас-Тирита, которые вот уже много лет защищают Средиземье от Черного Властелина, не превратишь в злодеев! Нам не нужна власть над миром и Вражья магия. Мы хотим сокрушить Всеобщего врага, чтобы отстоять свою свободу - и только. Но заметь, как удивительно все совпало: сейчас, когда силы у нас на исходе, снова нашлось Великое Кольцо - подарок судьбы, иначе не скажешь! К победам приводят лишь решительность и бесстрашие. Ради победы в справедливой битве отважный воин должен быть готов на все. Чего не сделает воин для победы - истинный воин? Чего не сделает Арагорн? А если он откажется - разве Боромир дрогнет в борьбе? Кольцо всевластья даст мне великое могущество. Под моими знаменами соберутся доблестные витязи из всех свободных земель - и мы навеки сокрушим Вражье воинство!

Боромир, казалось, позабыл о Фродо. Он возбужденно расхаживал взад и вперед по лужайке, толкуя про защиту Минас-Тирита и наступательные бои, про могучие союзы людей и будущие победы. Его голос гремел все громче, а уверенность в окончательной победе над Врагом стремительно росла. И вот уже Вражье воинство в беспорядке покатилось к Мордору, последних врагов беспощадно добили у стен Черного Замка, а он, Боромир, стал великим королем - справедливым и мудрым.

Внезапно гондорец замер перед понуро сидящим на камне хоббитом.

- Так нет же, они хотят лишиться Кольца! - вскричал он. - Именно лишиться, а не уничтожить его, - ибо если крохотный невысоклик слепо сунется в темный Мордор, то враг неминуемо завладеет своим сокровищем!

Боромир глянул на Фродо сверху вниз.

- Надеюсь, ты и сам понимаешь, мой друг? - спросил он. - Ты сказал, что боишься. Но в тебе говорит не страх, а здравый смысл.

- Да нет, мне просто страшно, - возразил Фродо. - Просто страшно, Боромир. И все же я рад, что ты высказался. Теперь у меня не осталось сомнений.

- Давно бы так! - воскликнул гондорец.

- Ты не понял меня, Боромир, - сказал Фродо. - Я не пойду в Минас-Тирит.

- Но тебе непременно нужно завернуть к нам, хотя бы ненадолго, - продолжал настаивать Боромир. - Минас-Тирит уже близко, и доберешься ты от Скалистого до Мордора ничуть не быстрей, чем из нашей крепости. А зато ты у нас узнаешь последние вести о Враге. Пойдем, Фродо, - сказал Боромир, дружески положив ему руку на плечо. Но, выдавая скрытое возбуждение гондорца, рука его мелко дрожала. Фродо встал и, с беспокойством оглядев Боромира, отступил - человек был вдвое больше хоббита и намного сильнее.

- Неужели ты боишься меня? - спросил Боромир. - Разве я похож на предателя или бандита? Да, мне нужно твое Кольцо, теперь ты это знаешь. Но, клянусь честью гондорца, я отдам тебе его после победы. Сразу же отдам!

- Нет! - испуганно крикнул Фродо. - Я не могу доверять его другим. Не могу!

- Глупец! - прорычал Боромир. - Упрямый глупец! Ты погибнешь сам - по собственной глупости - и погубишь всех нас. Если кто-нибудь из смертных может претендовать на Великое Кольцо, то уж конечно не вы, невысоклики, а люди Нуменора - и только они! Нелепая случайность отдала тебе в руки Кольцо. Оно могло стать моим! Оно должно стать моим! Отдай его мне!

Фродо, не отвечая, попятился, чтобы отгородиться от громадного гондорца хотя бы камнем.

- Зря ты боишься, - немного спокойнее сказал Боромир. - Почему бы тебе не избавиться от Кольца? А заодно - от всех твоих страхов и сомнений. Объяви потом, что я отнял его силой, что я гораздо сильнее тебя. Ибо я гораздо сильнее тебя, невысоклик!.. - Гондорец перепрыгнул камень и бросился к Фродо. Его красивое, мужественное лицо отвратительно исказилось, глаза полыхнули алчным огнем.

Увернувшись, Фродо опять спрятался за камень и, вынув дрожащей рукой Кольцо, надел его на палец. Едва он успел это сделать, как Боромир снова прыгнул на него. Но перед ним была пустота. Ошеломленный гондорец на мгновение замер, а потом стал метаться по лужайке, растопырив руки, пытаясь отыскать исчезнувшего хоббита.

- Жалкий пройдоха! - яростно орал он. - Фокусник! Теперь я знаю, что у тебя на уме! Ты хочешь отдать Кольцо Саурону - и выискиваешь случай, чтобы сбежать, чтобы предать нас всех! Ну подожди, дай мне только до тебя добраться! Будь ты проклят, вражье отродье, будь проклят на вечную тьму и смертный мрак! - В слепом неистовстве гондорец споткнулся о камень, грохнулся на землю и мертво застыл, словно его сразило собственное проклятье; а потом вдруг начал бессильно всхлипывать.

Ветер усилился; заунывный свист привел гондорца в себя. Он медленно встал, с силой провел рукой по лицу и дико огляделся.

В трех метрах от него в воздухе висела кошмарного вида огромная воздушная колесница, на которой во весь рост стояли четыре существа, страшней которых Боромир не видел за всю свою богатую сражениями с нечистью жизнь.

Боромир содрогнулся, видимо ощутив, что против этих чудовищных воинов Тьмы ему не устоять, но с обреченной решительностью, твердой рукой достал меч и приготовился умереть с честью.

Вот таким образом состоялся первый контакт с обитателями Средиземья.

7

Уже несколько часов как маленький отряд Хранителей пристал к берегу, и в то время, пока происходили все вышеописанные события, транспортная платформа с патрулем Времени в режиме невидимости висела над лагерем Хранителей и методично изучала всеми доступными ей аппаратными средствами окружающий мир.

Особое внимание уделялось дешифровке языка, и к моменту первого контакта уже была возможность речевого общения...

Во время безобразной сцены разговора Боромира с Фродо, когда последний надел на палец кольцо и стал невидимым, Айв, со страхом и надеждой ожидавший этого момента, с радостью обнаружил, что его суперскафандр продолжает видеть своими приборами хитрого хоббита и без проблем двинулся по воздуху, тоже невидимый, за Фродо, оставив киборгов разбираться с Боромиром.

Гондорца решили наказать. Но не до смерти, а только морально.

На краю платформы встал Хищник (как самый страшный), чем произвел на Боромира неизгладимое впечатление.

Когда гондорец приготовился к смертному бою, Хищник прорычал:

- Сдавайся, несчастный!

Боромир еще больше ужаснулся противному голосу чудовища и отчаянно закричал:

- Живым я вам не дамся!

Хищник зловеще засмеялся и приказал:

- Возьмите его!

С платформы спрыгнул обнаженный по пояс Рэмбо, вооруженный одним гравитационным мечом, и Боромир сразу маленько повеселел, понадеявшись на свое умение и не видя в противнике с голым торсом безнадежно непобедимого, тем более, что сам Боромир был, как всегда в походе, в доспехах и за спиной имел отличный щит, ну а меч всегда был при нем!

* * *

Немного о гравитационном мече.

То было страшное оружие, изобретенное специально для патрульных, когда нельзя было иметь при себе никакого другого современного вооружения.

С виду и на ощупь это был обыкновенный булатный меч очень высокого качества, более или менее красивый, в зависимости от модели и легенды его хозяина.

Но это только с виду.

При включении потайной сенсорной кнопки на лезвии возникала чудовищная разница в гравитационном поле, и этим клинком (кстати, становившимся в этот момент совершенно черным) можно было резать, как масло, любую сталь, камень, и остановить его можно было только адекватным силовым полем, которого у древних, естественно, не имелось.

* * *

Боромир совершенно не подозревал, с кем связался, и рассчитывал хоть и не на легкую победу, но уж во всяком случае хотя бы на равный поединок.

Откуда было ему знать, что помимо гравитационного меча у Рэмбо была нечеловеческая реакция и в прямом смысле стальные мышцы!

Когда Рэмбо приблизился на расстояние досягаемости, Боромир со всей силы рубанул его мечом, а сам прикрылся щитом - что говорило о наивысшем классе его боевой выучки.

Рэмбо подставил под удар клинок своего еще не включенного меча - раздался страшный лязг, посыпались искры.

Боромир сразу почувствовал, что здесь что-то не так.

Не мог простой, пусть даже невероятно сильный человек отразить прямой удар наотмашь тяжелым мечом, не только ни на йоту не спружинив рукой, а было такое впечатление, что меч Боромира ударился об огромную стальную стену, а не о такой же, хоть и отличный, но все же клинок!

Боромир, несмотря на такие странные проблемы, все равно методично продолжил серию исключительно красивых и сильных ударов (хотя давно уже отбил себе всю руку!), а Рэмбо этого только и надо было!

Он решил сначала продемонстрировать свое искусство обороны и, как в хорошо продуманных и поставленных видеосъемках, начал элегантно вытанцовывать перед гондорцем, выделывая различные па и замирая на мгновение в эффектных позах, как бы нехотя отражая страшные удары Боромира. (Кстати, это все и в самом деле записывалось с разных ракурсов невидимыми автономными видеокамерами - для последующего монтажа небывало захватывающего супербоевика «Битвы Средиземья»).

Когда Рэмбо почувствовал, что его противник уже совершенно выбился из сил и эффективность съемок упала, он мгновенно перешел от обороны к нападению.

Но прежде чем нанести гондорцу окончательное поражение, он минуты три в бешеном ритме проделывал с мечом всевозможные манипуляции, сопровождая их дикими криками «И-я!» и всяческими прыжками и кульбитами.

Голова у Боромира быстро закружилась от мельканья перед его носом блестевшего клинка, но он стоически продолжал прикрываться щитом и мечом, хотя на него не обрушился в это время ни один удар.

В завершение своего представления Рэмбо на секунду включил свой меч и с диким свистом расколол пополам лежащий на земле небезызвестный камень, чем окончательно добил бедного гондорца, и, так как тот непроизвольно расслабился, без труда - и, главное, без увечий для последнего - ловко выбил у того из рук меч, уже в воздухе плашмя ударил по нему своим, как теннисной ракеткой по мячику, так что тот пулей полетел и воткнулся аж по самую рукоятку в ствол росшего поблизости дерева. Потом, опять ненадолго включив гравитацию, легкими движениями руки обрубил края у Боромирова щита так, что тот из круглого превратился в квадратный, и уже плашмя (выключенным клинком) несильно стукнул Боромира по голове, отчего тот благополучно потерял сознание и упал.

- Ты что же, изверг, делаешь?! - пронзительно завопила Прелесть. - Такого видного мужика покалечил?! Или инструкции забыл?!

- А чего он маленьких обижает? - простодушно возразил Рэмбо и отошел в сторону, уступив место остальным киборгам, которые принялись приводить Боромира в чувство. - А потом, я его несильно!

- Ничего, жить будет! - весело прокричал Робокоп, выливая на гондорца стакан холодной воды.

Боромир, открыв глаза, увидел прямо перед собой «симпатичную» рожу Хищника, позади которой маячил кровавый глаз Терминатора и повторно потерял сознание, теперь уже надолго...

В это время Айв летел следом за убегающим Фродо и, когда тот удалился от места поединка на достаточное расстояние, чтобы не было слышно криков и лязга металла, Айв самым подлым образом подцепил острым крюком хоббита за шиворот, поднял его в воздух, и когда тот начал беспомощно и бестолково размахивать


ручонками, ловко снял с его пальца злополучное кольцо и осторожно положил в герметичный, специально для него приготовленный контейнер...

Первый этап экспедиции был блестяще и довольно легко завершен!

8

Остальные Хранители сидели на берегу Реки, сначала молча, настороженно озираясь по сторонам, а потом сошлись в кружок и тихо разговорились... Но о чем бы они ни говорили, их мысли неизбежно возвращались к Хранителю и Кольцу. Как решит Фродо? И почему он медлит?..

- Уже давно прошел час, - поднялся на ноги Арагорн. - Надо позвать его.

Но не успел он это сказать, как изумленным Хранителям открылось жуткое и непонятное зрелище: к их стоянке бесшумно приближалась огромная платформа, на которой в окружении страшных существ восседали Фродо и Боромир.

Фродо был весел, по причине мощной подмоги и наконец появившейся надежды на избавление от бремени Кольца, а Боромир был хмур, также по известным причинам, и искренне жалел, что его не изрубили на мелкие кусочки.

Арагорн, Леголас, Гимли, Мерри, Пиппин и Сэм, по мере приближения к ним платформы, могли детально рассмотреть киборгов с Айвом в скафандре и все более приходили к выводу, что настал предположительно конец их волшебного путешествия, в чем они были очень даже правы, потому что из волшебного оно превращалось в фантастическое, о чем мог засвидетельствовать своей шишкой Боромир и большим пакетом конфет - Фродо.

- Не волнуйтесь! Это наши друзья! - почему-то извиняющимся тоном воскликнул храбрый хоббит, спрыгивая с платформы на землю. - Они прилетели помочь нам справиться с Врагом!

- И я думаю, им не поздоровится! - добавил гондорец и покосился на Хищника.

Хранители отнеслись к сказанному с недоверием - больно уж страшно и необычно выглядели пришельцы!

Айв уже настроился обратиться к собравшимся с программной речью, но тут у него в шлеме прозвучало сообщение о приближающихся к ним со всех сторон неопознанных агрессивно настроенных существах.

- К нам кто-то приближается! - хором объявили киборги и начали рассредоточиваться для обороны.

Фродо неосознанно посмотрел на лезвие своего меча - оно зловеще заалело.

- Орки!

Все Хранители страшно заволновались и начали готовиться к битве, но Айв вежливо попросил их не беспокоиться и пригласил перебраться всем на платформу, на которой переждать предстоящую битву будет намного удобнее.

Все отнеслись к этому предложению с опаской, а Гимли, в силу своей природной консервативности и упрямства, наотрез отказался на нее взбираться, но его тоже уговорили, и довольно быстро вся компания взгромоздилась поверх ящиков в тревожном ожидании.

События не заставили себя ждать.

Вокруг них в кустах и траве стали мелькать зловещие тени орков, а волшебный клинок Фродо уже горел ярко и непрерывно.

Платформа плавно поднялась в воздух метров на пятьдесят и Хранителям открылись дальние дали.

На восток уходили неведомые равнины, обрамленные в отдалении чащобами без названий, за которыми высились безымянные горы. На севере поблескивала ленточка Андуина и слева к Реке подкрадывался Мглистый, сверкая зубьями заснеженных скал. На западе зеленели ристанийские пастбища и крохотно чернела башенка Ортханка, с которой Гэндальфа унес Ветробой. На юге, от вспененных струй Оскаленного, под радугой низвергающихся в низины Болони, Андуин устремлялся к Этэрским Плавням и там, разделившись на множество проток, вплескивался в серо-серебристое Море, над которым, подобно солнечным пылинкам, кружились мириады и мириады птиц.

Но не было мира в зацветающем Средиземье. На Мглистом, как муравьи, копошились орки. Под голубыми елями восточного Лихолесья дрались люди, эльфы и звери. Дымом затянуло границы Лориэна. Над Марией клубились черные тучи. В землях Бранда полыхали пожары.

Вооруженные всадники, настегивая коней, мчались по широким равнинам Ристании. Изeнгapд охраняли стаи волколаков. Вастаки и харадримцы двигались на запад: лучники, меченосцы, верховые копейщики, сотники и тысячники в легких колесницах, тяжело груженные припасами обозы, пустые телеги для награбленного добра - несметная сила Вражьего воинства.

На юге, в Белых горах к западу от Андуина, горделиво вздымалась могучая крепость, окруженная белокаменной неприступной стеной, - Минас-Тирит, надежда гондорцев. Однако на черном предгорном плато к востоку от Андуина, у Изгарных гор, воздвигалась громадная черная крепость - хищная, многолюдная, грозная. На востоке за Изгарными горами, в долине Горгорота, темной даже под сверкающем солнцем, громоздилась одиночная Роковая гора, окутанная клубами багрового дыма, а рядом с ней стоял укрепленный Замок. На уступчатом утесе, за бесчисленными стенами, окруженный приземистыми дозорными башнями, которые лепились по уступам все выше, застыл, словно черный паук, Барад-Дур - Бастион Тьмы, логово Саурона...

Киборги заняли боевые позиции в воздухе, чуть выше вокруг платформы, а Айв в своем боевом скафандре повис сверху, снизу же платформа защищалась самостоятельно.

- Мы здесь пришельцы и мы пришли сюда не убивать, а только помочь этому Миру! - громко обратился к присутствующим Айв. - Нам сейчас ничто не угрожает, и мы можем спокойно отсюда улететь, не пролив ни капли крови.

Если мы не прольем крови, то орки все равно будут убивать невинных на своем пути! - сурово ответил ему Арагорн. - Если вы так могущественны, как говорит Боромир, и друзья нам, как говорит Фродо, то негоже вам убегать от наших заклятых врагов! Убейте их!

Айв понял, что спор здесь неуместен и нехотя отдал приказ открыть огонь. (Хотя эта битва была как нельзя кстати, ведь чем еще они могут доказать, что они им друзья?!)

Бойня началась.

Орки на свою голову приперлись в достаточно представительном количестве, и киборгам выдалась прекрасная возможность показать, на что они способны.

Терминатор начал поливать из шестиствольного пулемета.

Рэмбо стрелял из лука реактивными стрелами.

Хищник плевался с плеча плазмой.

Робокоп палил из своего пистолета очередями.

Бедные орки умирали стаями, мгновенно и не успев даже удивиться.

Когда в радиусе километра не осталось ничего живого, киборги все одновременно прекратили стрелять, но внезапно наступившая тишина раскололась жутким визгом!

Это напоследок Прелесть тоже решила продемонстрировать свои способности, - я уж не знаю, чем она там пуляла, но радиус мертвой зоны мгновенно расширился до пяти километров и показательно, что она била не по площадям, а точно и избирательно, судя по отдельно от окружающей природы смрадно дымящихся обугленных трупов орков, усеявших все обозримое пространство.

Так произошла первая, но, к сожалению, не последняя битва Машин в Средиземье!

9

Опустившись на землю, платформа жалобно вздохнула.

- Что, устала, маленькая? - спросил ее Айв по внутренней связи.

- Да! - дерзко ответила Прелесть. - Сколько можно таскать на своем горбу эти противные ящики?!

- Так это же твоя работа!

- А если бы на нас напали с воздуха? - не унималась строптивица. - Сделай я противоракетный маневр, что было бы с аборигенами?

- Какими еще аборигенами? - не понял Айв.

- Которые на мне сидели! Без ремней безопасности!

Айв счел аргументы Прелести не совсем лишенными смысла и поинтересовался:

- Ну и что ты предлагаешь? Бросить все снаряжение ради твоей прихоти и покувыркаться в воздушном бою?

- Зачем же бросить. Соскладировать.

- И где же? В чистом поле? На радость оркам?

- Надо создать базу. - Прелесть мучили в основном только транспортно-хозяйственные проблемы; как можно больше накопить производственных запасов и как можно меньше транспортировать их, при этом чтобы они всегда были под рукой - здесь, как раз в центре исследуемого региона, вблизи потенциальных зон боевых действий!

- Прямо на ближайшей горе? - Айв по инерции продолжал с ней спорить, не находя веских аргументов против ее железной логики.

- Ну зачем же на горе, у всех на виду? Можно, на пример, сделать склад внутри горы! - победоносно завершила спор Прелесть и захихикала.

Решение было неплохое и Айв послал Рэмбо с Терминатором сопровождать вынырнувшего из чрева Прелести работягу-робота с аннигиляционным резаком к ближайшей скале.

Пока Айв и Прелесть препирались между собой, Хранители разбрелись по ближайшим кустам с ужасом разглядывая останки орков и дивясь силе оружия пришельцев.

Вдруг Фродо подбежал к Айву и с отчаянием спросил его:

- Вы уверены, что все враги мертвы?

- Да, - не совсем уверенно ответил Айв, хотя с чего ему быть в этом неуверенным? - Что тебя беспокоит, дорогой Фродо?

- А Горлум?

- Горлум? - Айв про него совсем забыл и, разозлившись из-за своего промаха, крикнул оставшимся киборгам:

- А про Горлума-то мы совсем забыли! Найдите его, ребята, и притащите к нам сюда!

Хищник, стоявший к воде ближе всех, сделал несколько гигантских прыжков и с размаху красиво нырнул.

Робокоп решительно поспешил ему на подмогу, а из воды уже показался весь заляпанный илом Хищник, тащивший за ногу отчаянно лягающегося Горлума.

На берегу его перехватил Робокоп, ловко надев наручники на руки и на ноги, и начал бубнить свою молитву;

- Вы имеете право на адвоката! Вы можете не отвечать на вопросы следствия! Вы можете..

- Вот твой Горлум - жив и невредим, - радостно сообщил Айв ошеломленному Фродо, - а ты волновался!

- ... сделать бесплатно один звонок по телефону! - про должал маяться дурью Робокоп.

- Эй, Робокоп! Спроси у него: а не хочет ли он получить назад свою Прелесть?

Горлум тут же встрепенулся и бодро запричитал:

- Прелесть?! Милая, хорошая! Отдайте мне мою Пре лесть!

Но только он собрался к этим бодрым выкрикам добавить свое традиционное: «Грл-ум! Грл-ум!», как перед его противной и жалкой рожей склонилась маска Хищника. Но Горлум был редким хамом и очень злопамятной тварью и, не раздумывая долго, плюнул в своего обидчика... но, на свое несчастье, не промазал.

Хищник молча утерся, и походя отстегнув защелки на маске, сбросил ее, явив Горлуму свое необычайно интеллигентное и приветливое паучье лицо.

Ядовитые челюсти Хищника заскрежетали в нескольких сантиметрах от перекошенного в ужасе горлумова рыла и несчастный со страху взял и так запросто и обкакался.

- О повелитель тьмы! - дрист-т-т! - О властелин зла! - ф-р-р-р! - Не убивай меня! Я все сделаю, как ты прикажешь!

- Закрой свою вонючую пасть! - прорычал Хищник (хотя надо было сказать - пасти!). - Не будешь слушаться - я прогрызу тебе грудную клетку, срань господняя!

С этой минуты проблем с Горлумом больше не было! Тут вдруг прибежал назад Рэмбо с криком: «Нашли!»

Что нашли? - поинтересовался народ.

Старинное подземелье нашли!

Все кинулись бежать за Рэмбо, платформа полетела вслед за ними, а бедному Робокопу пришлось тащить Горлума сначала к реке отмываться (тот подумал, что его хотят утопить и все время истошно визжал), потом волочить вверх по склону горы в будущую горлумову темницу

10

Работяга-робот поработал на удивление очень даже производительно - в склоне горы было проделано аккуратное отверстие достаточного размера, чтобы туда могла пройти платформа.

Перед отверстием робот выплавил из базальта ровную площадку с солидными брустверами и бойницами, срезав не очень крутой склон, сделав его недоступным для потенциального противника.

К новой крепости по теперь уже крутому склону неприступной горы вела лишь извилистая тропиночка, которую можно было всю насквозь простреливать из крепости.

Внутри горы робот успел наделать несколько больших основных залов и коридоров, по потолку которых уже равномерно развесил матовые светильники дневного освещения, а в конце одного из коридоров мерцали всполохи аннигилятора - робот продолжал вырезать в толще гранита жилые и хозяйственные помещения.

Рэмбо провел всех к одному из проходов и показал на отверстие в стене.

В отличие от гладких матовых стен свежеиспеченных хором, стены древнего подземелья были грубо обработаны вручную, но, как ни странно, были сухими - видимо, где-то присутствовала искусная вентиляция.

В глубине старинного коридора вдруг появилась чья-то зловещая тень и стала быстро приближаться.

Когда она приблизилась на расстояние вытянутой руки, Айв обнаружил, что это Терминатор.

- Ну и что там есть интересного? - спросил его Айв.

- Очень много старинных вещей, назначение некоторых непонятно. - В руке у Терминатора блеснул короткий клинок, как две капли воды похожий на меч Фродо.

Фродо забеспокоился и тихо прошептал:

- А Умертвий там нет?

- Несколько скелетов имеется, но они, по-моему, безобидны, - ответил Терминатор, будто бы его кто-то мог обидеть.

Осмотреть все лабиринты и залы старинного подземелья не смогли и за час, и бросив это хоть и интересное, но уж больно кропотливое занятие, все вернулись в новую крепость.

К их приходу все работы были закончены и посреди огромного гостиного зала был накрыт богатый стол, а в углу уютно алел большой камин.

Когда все расселись вокруг стола, вдруг обнаружилось, что это вовсе и не стол, а наша незабвенная Прелесть прикинулась скатертью-самобранкой.

- Кушать подано! - бархатным голосом сообщила она. - Что Бог послал!

Нет смысла описывать, какие кушанья находились на широком столе, то есть спине Прелести. Во-первых, она могла изготовить любые, во-вторых, она все время извлекала из своего чрева все новые, а в-третьих, она их так сервировала, что догадаться, из чего сделано блюдо, не попробовав его. было очень трудно.

- Жаль, что с нами нет Гэндальфа, - начал первым застольную беседу Фродо.

- Сегодня нет, завтра будет, - как-то между прочим, тихо проворчал Терминатор. - Горлума с нами тоже нет.

- Горлум заслуженно сидит в клетке, - ответил ему Арагорн. - А Гэндальф незаслуженно погиб.

- Откуда вы знаете? - подал голос Робокоп.

- Мы все видели! - с пафосом сказал Гимли.

- Что вы видели? - не унимался Робокоп. - Как он упал в пропасть? Но это не значит, что он погиб.

- А правда, почему мы решили, что он погиб? - неожиданно встрепенулся Фродо. - Гэндальф - великий волшебник, его не так просто убить!

- Там был Багряный Ужас! - возразил ему Боромир.

- Ну и что - здесь кругом сплошной ужас, а Гэндальф жив! - вклинился в дискуссию Айв.

- Откуда такая уверенность? - поинтересовался Леголас.

- Я это точно знаю, - ответил Айв и вопросительно посмотрел на Фродо.

- Друзья, во всем виноват я! - начал издалека Фродо. - Я забыл вас представить друг другу!

- Так в чем же дело, - подал голос Мерри. - Мы давно сгораем от любопытства и неведения!

- Меня вы все знаете, - начал Фродо знакомство. - Я - Фродо Торбинс, а это мои друзья хоббиты - Сэм, Мэрри и Пин.

Хоббиты встали и поклонились.

- С Боромиром вы уже познакомились, - продолжил Фродо.

- И подружились! - добавил Рэмбо и, похлопав ободряюще Боромира по плечу, засмеялся.

Гондорцу ничего не оставалось делать, как через силу улыбнуться в ответ.

- А это наш верный друг - гном Гимли, - объявил Фродо и, немного подумав, зачем-то добавил: - И у него есть топор.

- Топор - это здорово! - сказал почему-то Терминатор и перебрал стальными пальцами правой руки, на которой, как и на правой стороне его лица, отсутствовала кожа - видимо, намекая, что если соединить его и топор, то получится Железный Дровосек!

- Леголас, храбрый эльф! - продолжал знакомство Фродо. - И наконец - Арагорн, он же Бродяжник, он же Элессар Эльфийский, сын Арахорна из рода Элендила!

Леголас и Арагорн по очереди встали и низко поклонились.

Представив всех Хранителей, Фродо перешел к пришельцам:

- Айв, разведчик Времени и предводитель великих воинов!

Айв встал и, подняв правую руку, с пафосом изрек:

- Навеки ваш слуга и друг!

Проделав это, он быстро сел - оттого что ему было немного неловко слышать из уст своего любимого героя такие восхваления в свой адрес, хотя Айв прекрасно осознавал, что в глазах этих много повидавших на своем пути великих воинов он, в своем боевом скафандре, да со своими киборгами и транспортной платформой, выглядит могущественным божеством, и самое страшное, что нельзя было сказать правду, ведь он - простой смертный, а великие воины - обыкновенные машины, и это его тяготило.

- Рэмбо по прозвищу Радуга, великий стрелок, рукопашный боец и бесстрашный воин! - Фродо говорил истинную правду, и Боромир мог это подтвердить.

- Терминатор по прозвищу Уничтожитель, великий путешественник во Времени и спаситель человечества!

«Интересно, - подумал Айв, - кто это так подробно проинформировал Фродо? У кого это не держится язык за зубами? Уж не Прелесть ли разболтала, паршивка?!»

- Робокоп по прозвищу Робот-полицейский, борец за справедливость и защитник бедных!

Робокоп снял шлем и, чтобы никто не сомневался, что в нем есть что-то человеческое, хотя никто из Хранителей и понятия не имел, что такое робот, показал свое почти как живое лицо.

- Хищник по прозвищу Предатор, пришелец со звезд и великий охотник!

Хищнику маску снимать не пришлось, так как он ее снял, пугая Горлума, а надевать не стал в предвидении трапезы, и Айв искренне пожалел, что ее на нем нет.

- И наконец наша кормилица и поилица, великая и могучая Транспортная Платформа, милая и любимая Прелесть!

«Ага, так оно и есть! - Айв немного их приревновал. - Сговорились! Она им сладкие коврижки в неограниченном количестве, а они ей ласковые слова - в не меньшем!»

- А теперь попросим уважаемого Айва рассказать нам, с какой целью они к нам прилетели! - закончил свою речь Фродо и сел к давно уже манившему его столу.

Айв встал и все остальные Хранители с напряженным вниманием посмотрели на него.

- Мы прилетели к вам из далекого будущего, - начал он свой рассказ издалека, но уже этого было достаточно, чтобы поразить слушателей, - чтобы оказать помощь в борьбе со Злом.

- Значит, без вашей помощи мы бы не справились с нашей задачей? - сделал неожиданный вывод из вышесказанного проницательный Арагорн.

- Нет, вы все равно добились бы победы, но ценой многих потерь и только уничтожив Кольцо!

- А что, разве можно победить Зло, не уничтожив Кольцо? - подозрительно спросил Гимли.

- Мы этого не знаем, - честно признался Айв. - Но если мы его уничтожим, тогда через несколько веков исчезнет все волшебное, что есть в вашем мире.

- Как это - исчезнет? - не понял Пин. - Разве в вашем мире нет волшебников?

- Нет, - сказал Айв. - Нет не только волшебников, но и хоббитов, гномов, эльфов, а зло, как ни странно, осталось.

- А как же вы? - не унимался Пин. - Вы ведь сами владеете волшебством, мы все это видели?!

- Дорогой Пин, ты ошибаешься. - Как ни хотелось это скрыть Айву, но надо было признаваться. - Мы не волшебники. Просто за многие тысячелетия наша наука достигла такого уровня, что кажется волшебством, а на самом деле мы - обыкновенные смертные люди.

Все без исключения Хранители были поражены услышанным.

- И это - наш самый большой секрет, а если злые силы узнают его - нам станет во много раз сложнее с ними биться, ведь они перестанут нас бояться!

- Мы клянемся сохранить этот секрет в тайне! - сказал Фродо и с тревогой оглядел своих товарищей. - Среди нас нет предателей!

Боромир слегка покраснел и, не выдержав взгляда Фродо, вскочил как ужаленный:

- Я клянусь, что скорее умру, чем когда-либо открою этот секрет!

- Мы тоже клянемся! - вскричали все остальные Хранители.

- Спасибо, друзья, - поблагодарил их Айв. - Не надо клятв, ведь это нужно не нам, мы ведь если что - просто вернемся назад, а только в ваших интересах - судьба этого мира в ваших руках!

11

- Что же нам делать? - в отчаянии спросил Фродо. - Раз Кольцо нельзя уничтожать, то как тогда справиться с врагами?

- У нас достаточно сил, чтобы остановить Зло, - успокоил его Айв, хотя сам в этом очень сомневался. - А как окончательно с ними справиться, надо подумать и посоветоваться с товарищами.

- Правильно! - подал голос Мерри. - Надо посоветоваться с эльфами - они плохого не пожелают!

- А что думает Элессар Эльфийский, сын Арахорна из рода Элендила? - поинтересовался Айв.

- Я думаю, что раз вы простые люди и обладаете таким могуществом без всякого волшебства, то Злу справиться с вами будет труднее, чем если бы вы были просто волшебниками! - сказал мудрый Бродяжник, мгновенно узрев единственную надежду Айва на технику в этом предприятии. - А что делать дальше - надо на самом деле посоветоваться с эльфами!

- Значит, мы возвращаемся в Лориэн? - радостно вскричал Пин.

- Выходит, так, - ответил ему Фродо, и в честь этого со бытия все дружно принялись уплетать приготовленные Пре лестью яства и весело беседовать друг с другом.

12

После обильной трапезы все разбрелись по крепости. У каждого была теперь своя комната со всеми удобствами, и хотя никто не собирался оставаться здесь надолго, все равно чувство дома живет в каждом существе, и не надо говорить, как приятно иметь собственный угол, к тому же обустроенный в сообразии со своим вкусом и привычками.

Прелесть изготовила множество роботов-дворецких, которых тут же расхватали новые хозяева и мгновенно взвалили на них бремя бытового хозяйства.

Роботы переделывали интерьер комнат и всячески угождали прихотям Хранителей.

Те сначала стеснялись приказывать и еще долго можно было слышать, как закаленный во множествах битв и походов Боромир застенчиво просил своего дворецкого: «Вы не могли быть так любезны, уважаемый, извинить меня за назойливость, но если вам не трудно... мне кажется, этот гобелен со старинным оружием надо перевесить из спальни в гостиную напротив камина...» и в том же духе, хотя им объяснили, что это всего лишь машины, специально сделанные для работы по дому.

В каждом роботе-дворецком был маленький синтезатор, на котором он мог изготовить любые небольшие вещи или продукты. Питание у них было автономное - от гравитационного поля Земли, а значит вечное.

Для изготовления более крупных предметов Прелесть сделала стационарный крепостной синтезатор, и к нему первое время постоянно толпилась очередь за получением очередных габаритных заказов.

Робота-дворецкого получил даже Горлум!

Сначала он не понял, кого привели в его темницу, и предположив, что это новый надсмотрщик и ненавистный мучитель, оплевал его всего и излягал.

Робот со страху тут же сбежал, но задача перед ним была поставлена однозначно: ублажать все разумные желания пленника и способствовать его здоровью и хорошему настроению, в связи с чем он через непродолжительное время неожиданно вернулся - к вящему удивлению Горлума, который вовсю праздновал победу над ним - и вывалил перед ним большую кучу свежевыловленной в реке рыбы.

Сразу же возникла проблема с ее хранением, и пришлось крепостному синтезатору вне очереди внепланово изготавливать огромный многокамерный морозильник, а потом и коптильню для рыбы.

Затем Горлум достал робота всякими придирками при обустройстве в камере бассейна, и наверняка замучил бы его, не приди тому в голову гениальная идея установить в «мрачной» горлумовой темнице огромный стереоэкран и запустить нескончаемым потоком мультфильмы!

Хранители сдуру сначала начали толпиться у решетки камеры - благо экран висел на боковой стене и что-то можно было увидеть - и, мешая друг другу, смотрели через головы впереди стоящих на Тома и Джерри, пока Айв, вдоволь насмеявшись, не разъяснил, что это не только привилегия заключенных и роботы могут поставить такие же экраны в их комнатах, после чего все кинулись по номерам, но не прошло и получаса, как все собрались в большой гостиной, наперебой рассказывая друг другу о непримиримой войне кота с мышом.

Пришлось установить большой экран и в гостиной, после чего в ней нельзя больше было находиться нормальному человеку - такой там стоял сумасшедший шум и смех!

Заняв на длительное время Хранителей и освободившись таким неожиданным образом от их докучливых расспросов, Айв наконец смог приступить к прямым своим обязанностям - изучению Кольца Всевластья и другим важным исследованиям предметов и живых существ этой волшебной страны.

Тут как раз вернулся Хищник из дальней разведки, в которой он поймал зазевавшегося орка.

Полумертвого от страха оборотня (на всех, кто видел Хищника в первый раз, тот производил неизгладимое впечатление) посадили в специально приготовленную для исследований камеру, напичканную всевозможными датчиками (по всей крепости - как внутри, так и снаружи - были установлены тысячи датчиков, следивших за происходящим вокруг и изучавших окружающую среду).

На самом деле исследования этого волшебного мира не прекращались ни на секунду с момента появления здесь разведчиков, и уже накопилось много интересной информации.

Айв с киборгами расположился в своем новом рабочем кабинете, больше похожем на рубку боевого космического корабля из-за огромного количества обзорных и информационных экранов.

Здесь же Прелесть смонтировала большой Кибермозг, на который замыкались все потоки информации.

Полчаса назад она закончила монтаж и запуск серии орбитальных спутников-шпионов, через мощную оптику которых просматривались в деталях все регионы древней Земли.

Мощные радиоэлектронные, тепловые и гравитационные сканеры спутников фиксировали малейшие изменения физических полей планеты и всех процессов происходящих на ней.

Уже были обнаружены и пересчитаны все обитатели, находящиеся в воздухе, на земле, под землей и под водой на глубине до трех километров.

Все центры цивилизаций на всех континентах не остались незамеченными от зоркого ока компьютеров.

Уже первые результаты обработки всей полученной информации дали множество ответов на имеющиеся вопросы, но еще больше возникло новых вопросов, на которые надо было получить ответы.

В исследовательских лабораториях крепости уже имелось достаточное количество предметов и существ, обладавших волшебными свойствами.

Изучение этих свойств принесло множество открытий, но еще больше возникло загадок и тайн.

Начнем по порядку.

Были исследованы живые организмы, находящиеся в крепости: эльф, гном, орк и хоббиты (включая Горлума).

Выяснилось, что у них имеются существенные генетические отличия от всех известных современной науке существ.

Наиболее похожими на людей оказались эльфы, но различия в хромосомном ряду делало их чуждыми людям даже больше, чем земные обезьяны, хотя физически, антропологически и психически люди и эльфы были как близнецы, но не более.

Хоббиты физически были очень близки к некоторым земным животным, а вот гномы и орки оказались совершенно чужими созданиями, со странным метаболизмом и неизвестными наборами аминокислот.

Также у всех исследуемых существ вокруг тела имелись мощные биополя неизвестной природы.

Вообще вся Земля была окутана этими полями, и даже люди - ее обитатели - имели определенный набор этих полей.

Современная наука уже давно занималась изучением существующих в природе биополей,


но с таким разнообразием и количеством, а главное, с такой мощностью, она сталкивалась впервые.

- Ну что, вот мы и нашли самого главного нашего противника, - прервал на мгновение доклад кибермозга Айв. - Вот оно - физически осязаемое колдовство, и, судя по его мощности, нам придется здесь попотеть.

Все неживые предметы и физические объекты также обладали мощными полями, а некоторые были просто чудовищными генераторами

Самым мощным оказалось Кольцо Всевластья, и это одновременно и пугало, но и радовало, что легенды подтвердились.

Со спутников были обнаружены еще несколько мощных источников концентрации излучений, часть из них была известна: Лориэн, Барад-Дур и другие известные по летописям центры волшебства, но даже на территории Средиземья имелось несколько точек, никак не обозначенных на картах, но излучавших сильно и стабильно, что говорило не о концентрации в данном месте, например, нескольких Черных Всадников, а о неизвестных очагах колдовства и, значит, опасности.

На территории древней Земли, помимо Средиземья, были мощные центры цивилизаций - в Северной, Центральной и Южной Америке, в Центральной Африке, на Ближнем Востоке, на Урале, в Гималаях, в Австралии и Малой Азии.

Уже по приблизительной идентификации излучений можно было отличить излучения Злых Сил от Доброго Волшебства.

Зло концентрировалось в Центральной Америке и Африке, в Малой Азии и на Ближнем Востоке и по мощности превосходило Доброе Волшебство в несколько раз.

Но самое интересное, что связь между Кольцом Всевластья и Центрами Злых Сил не превышала Территории Средиземья и Ближнего Востока.

- Значит, если мы даже справимся с местным Злом, еще останется Зло Африканское, Американское и Азиатское?! - изумлено воскликнул Айв.

Да-а, попали они в переплет!

Компьютеры изучали различные биополя и уже стали различать некоторые из Злых и Добрых, но, к сожалению, процент уверенно распознанных был ничтожен, но самое страшное - выяснилось, что они имеют дело с комплексами полей, например все известные «добрые» поля также излучались из Кольца Всевластья, а вокруг эльфийских предметов встречались некоторые спектры «злых» полей.

Современная наука, в принципе, имела представление о том, как поля воздействуют на физические тела и процессы, но эти исследования имели довольно скромные успехи, а здесь были такие гаммы в совершенно невообразимой конфигурации, что даже могучий кибермозг еле справлялся только с их регистрацией и идентификацией.

- Ну и что ты думаешь о ситуации в этой стране? - спросил Айв у кибермозга.

- Если бы я был смертным человеком, то немедленно сбежал бы отсюда! - бесстрастным голосом доложил тот.

- Это что, шутка?

- К сожалению, нет.

- Где же выход?

Можно изготовить генераторы биополей, что мы уже делаем, но их должно быть много, и соответственно они должны быть миниатюрными, но тогда как же быть с мощностью?

- Но все же их можно изготовить?

- Да, но мы не знаем, какие частоты надо подавлять.

- А если это будут самонастраивающиеся генераторы? - предположил Айв.

- Мы так и хотим их делать.

- Хорошо. - Айв на секунду задумался. - Но нам не обойтись без помощи эльфов - только они могут открыть нам природу «добрых» полей и вот тогда мы сможем справиться со «злыми»!

Теперь стало ясно, как правильно они сделали, основав крепость в хорошем древнем месте с положительным излучением - теперь они могут построить мощные стационарные излучатели и в случае чего выдержать, хотя бы какое-то время, нападение Злых Волшебников, а там что-нибудь еще придумают.

13

В древних пещерах помимо старинного оружия находилось много волшебных предметов, имеющих положительно направленное излучение, что позволило, сравнивая его со спектрами Кольца Всевластья, выделять нужные для обороны частоты.

В экспериментах с Горлумом и орком выяснилась одна очень неприятная вещь: плохие излучения на них не действуют, а наоборот - только усиливают их сопротивляемость.

Вывод был неутешительным: против Зла нельзя было использовать Зло, и это многократно усложняло задачу.

В течение ночи была проделана колоссальная работа.

Прелесть вместе с кибермозгом и еще несколькими новыми ремонтными базами бесперебойно делали генераторы биополя, параллельно с этим проводя исследования и совершенствуя защиту.

Айв после всеобщего непродолжительного отдыха собрал всех Хранителей у себя в кабинете и доложил им без утайки все возникшие проблемы.

Хранители были поражены, когда им показали снятые из Космоса виды вражеских крепостей, переполненных готовящимися к бою несметными полчищами врагов.

После непродолжительной беседы все согласились, что только эльфы могут им помочь разобраться с природой Зла и единогласно решили вернуться в Лориэн.

В новой крепости решено было оставить одного Хищника с кучей роботов.

- А как мы будем называть эту крепость? - неожиданно для всех, но совершенно справедливо спросил Сэм.

- Форт-Горлум! - ни с того ни с сего сказал Айв, но ни кому это не понравилось.

- С чего это вдруг мы назовем нашу крепость по имени этого паршивца? - сварливо допытывался Гимли. - За какие такие заслуги?!

- Ну, во-первых, в крепости сидит Горлум... - начал было Айв.

- Ну и что, что сидит, - сказал Гимли, - он же не сам сидит, а мы его посадили, !

- Но все-таки он здесь сидит, - продолжал настаивать Айв. - Во-вторых, такой Горлум есть всего в одном экземпляре, и все-таки он долго носил Кольцо...

- Но Фродо тоже носил кольцо! - заступился за хозяина верный Сэм. - Так давайте назовем крепость в его честь.

- Мы не знаем, сколько простоит эта крепость, и Фродо скоро отсюда уйдет и, может, сюда никогда не вернется, а Горлуму здесь жить до конца веков! - не унимался Айв.

Хранители задумались, подыскивая новые возражения против названия крепости именем своего врага, но Айв не дал им опомниться и привел последний аргумент:

- Здесь начали проводиться первые исследования по изучению природы Зла, и основную лепту в них внес лично Горлум как концентратор Злых сил в когда-то хорошем теле!

- А что, Айв прав, - неожиданно поддержал его Бродяжник. - Пусть будет Форт-Горлум! Хоть он и недостойная тварь, но эту честь заслужил!

Хранители помялись, покорежились и все-таки согласились, только бедный Мерри остался в растерянности, потому что у него не хватило наглости спросить: «А что такое Форт?»

14

Утро наступило серое и промозглое.

Все начали собираться в дорогу с некоторым сожалением, ведь здесь было так хорошо и уютно, но было ясно, что нужно действовать и с этим примирились.

Кибермозг подготовил и отослал посылку на Землю в будущее с образцами старинных волшебных предметов и результатами проведенных исследований.

Айв очень не хотел ее отправлять, небезосновательно опасаясь, что руководство может вполне удовлетвориться этими уже полностью окупающими экспедицию сенсационными результатами и прислать им приказ вернуться, хотя оставалась надежда, что главная цель экспедиции - Кольцо Всевластья, хоть и находится в их руках, но в Центр не была отослана. (Существовала огромная вероятность, что в отрыве от имеющейся действительности Кольцо потеряет свою силу, что будет равноценно его уничтожению, а этого они как раз старались не допустить!)

Правда, радовало то, что все-таки удалось изготовить портативные переносные самонастраивающиеся генераторы биополя для всех Хранителей, и немного даже про запас.

Весил такой защитный комплект килограмм десять и был выполнен в виде бронежилета, каковым, в принципе, и являлся, только не от пуль и осколков (хотя он обладал большой механической прочностью и мог остановить даже стальную стрелу и прямой удар меча), а от злого колдовства.

Работал он в тринадцати диапазонах одновременно и теоретически мог противостоять одному Черному Всаднику. (Хотя это было только теоретически, а на практике - кто его знает?!)

Правда, было желание встроить в них гравитационные двигатели, что ненамного бы увеличило вес жилета, но кибермозг был категорически против этого, ссылаясь на запрет Центра на экспорт новейших технологий.

На возражения Айва, что они никуда не собираются их экспортировать, ему промоделировали ситуацию, когда такое мощное оружие в неумелых руках может попасть в чужие, вражеские руки, а произойти это может как раз посредством гравитационного двигателя, если растерявшийся хоббит улетит во вражеский стан и там его стреножат.

А так получилось даже очень забавно, когда Хранители надели бронежилеты и стали похожи в них на настоящих «коммандо»!

Для киборгов и Айва были сделаны другие, более мощные генераторы в виде небольших контейнеров, которые каждый прицепил себе куда удобно: Хищник на правое предплечье, Робокоп на живот, Терминатор на бедро, Рэмбо за спину, а Айв сверху-сзади шлема - их вес не имел для киборгов и скафандра Айва никакого значения.

По данным космической разведки, наблюдалась концентрация вражеских сил вокруг крепости, и Хранители решили поторопиться. (Под Хранителями теперь можно иметь в виду всех - и настоящих Хранителей, и вновь прибывших разведчиков.)

Все тепло попрощались с Хищником, напоследок проверили свои жилища, где дали последние указания своим дворецким беречь добро, потом Фродо неожиданно предложил попрощаться с Горлумом и, как ни странно, все с радостью согласились; Горлум уже знал, что крепость назвали его именем и от важности надулся и с высоты своего положения благосклонно делал всем ручкой, лежа в бассейне в обнимку с огромной полусъеденной рыбиной перед стереоэкраном, бормоча что-то невразумительное: «Грл-ум, моя крепость, грл-ум, хорошая, никому не отдам, грл-ум, моя Прелесть, любимая, грл-ум, всегда будет со мной, грл-ум...» (Ему кто-то соврал, что Кольцо Всевластья отняли у Фродо и оставили на сохранение в Форт-Горлуме, хотя на самом деле никто у Фродо его не отнимал - он сам его отдал, а в крепости его тоже нет, так как оно отправляется со всеми, спрятанное внутри Прелести!)

Когда платформа поднялась в воздух, Хранители последний раз посмотрели на Форт-Горлум. Издалека фигура Хищника, окруженная маленькими роботами, казалась не такой могучей, а вдали со всех сторон шевелились степные травы, встревоженные несметными полчищами врагов.

15

Когда платформа скрылась из вида, Хищник переключил свою внутреннюю скорость с минимальной на максимум - вокруг не было ни одного живого существа, которого могло бы раздражать слишком быстрое его передвижение.

Роботы тоже забегали раза в три быстрее, выполняя негласные указания кибермозга крепости и Хищника.

Впереди была битва.

Копошащиеся внизу орки совершенно не интересовали Хищника - для них было приготовлено силовое поле и стационарные плазменные установки.

Его беспокоило другое: с Востока нарастал поток мощного направленного излучения, идущего из недр Барад-Дура прямо в Форт-Горлум.

Стационарные генераторы работали на полную мощность, но с трудом компенсировали только десять процентов его излучения.

Уже взбесился плененный орк и в конвульсиях, ломая зубы и захлебываясь пеной изо рта, грыз стальную решетку.

Горлум лежал в полуобморочном состоянии на дне бассейна и потихоньку отходил.

Начала срабатывать аварийная сигнализация - в сетях компьютеров стали происходить неоправданные сбои.

Хищник тоже чувствовал, что во всех его чипах начинают блуждать паразитные токи, с каждой секундой все с большим трудом поддающиеся стабилизации.

С кибермозгом тоже происходили неприятные вещи: снизилось его быстродействие.

Хищник с трудом связался с улетающей платформой:

- Через три минуты у нас полетит вся электроника! Что делать? - немного дребезжащим голосом спросил он Айва. - Может, шарахнем в Барад-Дур термоядерный заряд?

Сквозь треск и шорох помех донесся слабый голос Айва:

- Нельзя, милый. Для тебя это, конечно, выход, но даже термоядом мы их не достанем, а вот радиационные осадки они погонят на гондорцев, и мы получим радиоактивную пустыню!

- Что же делать? - Хищнику было совершенно безразлично, умрет он или нет, но существовал долг и он обязан был его выполнить, и это бессилие начинало его тяготить.

- Потерпи маленько, Прелесть тут кое-что придумала! - еле слышно прокричал голос Айва и утонул в грохоте помех.

Хищник приказал всем занять боевые места и приготовился умереть, так и не вступив в бой, как вдруг поток вражеского излучения на секунду ослаб, потом еще, начал пульсировать и неожиданно пропал!

Сразу появилась устойчивая компьютерная связь, и он увидел, что его спасло: три стационарных спутника, висящих вокруг Барад-Дура, по очереди били прямо в Сауроново гнездо мощными лазерными, гравитационными и гиперзвуковыми импульсами!

Частоту и порядок ударов выбрали специально случайными и коварный Саурон никак не мог настроиться, от какой напасти в следующую долю наносекунды ему надо было защищаться - от сжигающего лазера, от гравитационного удара или, самое страшное, - от ультразвукового ножа.

Первые несколько мгновений, пока космическое оружие пробивало перекрытия его крепости, он пытался как-то рыпаться, но когда электронные удары добрались до его собственной шкуры, он плюнул на все и свернул пространство вокруг себя в непроницаемый кокон, расходуя собственную энергию на борьбу с космическим огнем.

Пять минут электронного душа - и Саурон полдня будет зализывать свои раны, не говоря уже о тушении пожаров и разборки перекрытий!

А если говорить серьезно, то нашим героям просто повезло!

Биополя имеют такую природу, что могут проникать сквозь любые преграды, но для этого им нужен какой-нибудь ретранслятор, а на горе Саурона в Космосе у него еще не установились дружеские связи и его власть не распространялась на околоземное пространство!

Это была первая победа человеческого разума над Врагом!

Был найден космический щит против стационарных источников вражеского излучения!

К сожалению, он был только щитом, потому что не мог убить источник Злобных Сил, но противостоять ему он мог!

К еще большему сожалению, этот щит не мог быть использован против мобильных целей ввиду своей огромной разрушительной силы. Здесь Зло опять использовало человеческую доброту в свою пользу - имеющиеся средства разрушения могли уничтожить Зло, но были до того разрушительными, что люди не могли их применять, так как для уничтожения Зла на всей планете, надо было ее уничтожить несколько раз!

16

Не успели все киберсистемы очухаться, как подобравшиеся к стенам крепости орки с диким криком пошли в атаку!

Хищник даже не стал смотреть на это жалкое зрелище и собрался уже было проведать, как там поживает его друг Горлум, когда пришло сообщение со спутника: к Форт-Горлуму приближается мобильный источник излучения.

Просчитав его мощность, Хищник немного повеселел, - она не превышала суммарной - его и крепостных генераторов, и если они продержались против десятикратной, то уж с этой как-нибудь он справится!

Снизу неслись дикие вопли охваченных пламенем орков, и даже сильный ветер не мог разогнать тяжелый смрад паленой шерсти.

Хищник встал в боевую стойку, подняв обеими руками над головой гравитационный меч.

Вокруг него сконцентрировались поля защитных генераторов и всеми своими рецепторами он всматривался в точку, откуда должны были на него напасть.

Но он все же проворонил этот момент!

Удар пришелся сверху и был необычайно силен, так что его не спасли ни защитные поля, ни клинок гравитационного меча, а только заложенная в его конструкцию десятикратная прочность и многократное электронное резервирование спасли его от полного разрушения!

В одно мгновение были выведены из строя сорок процентов его ресурса!

Нападавший, пользуясь почти полной невидимостью, сконцентрировал в этом ударе всю мощь своего поля на кончике волшебного меча, и если ему еще пару раз повезет, то Хранителям придется хоронить останки Хищника с почестями, если их самих к этому времени не похоронят!

Хищника опять спасло то, что нападение было кратковременным и направлено было только против него, не затронув киберсистемы крепости - те мгновенно расшифровали показания датчиков и передали всю информацию о нападавшем в мозг раненого, но продолжающего исправно функционировать.

Это был Черный Всадник!

На крылатом коне!

Промоделировав ситуацию, кибермозг рекомендовал провести воздушный бой, в котором у нашего Хищника будет преимущество в маневре - как вертикальном, так и горизонтальном, - пообещав поддержку с земли в виде направленных высокочастотных разрядов, частично лишавших противника невидимости

Теперь оба противника жестоко ошибались в своих расчетах: Черный Всадник, полагавший, что бьется с живым существом, а не с холодной сверхбыстродействующей машиной, и Хищник, что может в честном бою на равных сразиться с физически осязаемым противником, которого на самом деле в этом мире почти не существовало!

Лишившись элемента внезапности и утратив преимущество в невидимости, Черный Всадник бестолково метался на своей оказавшейся совсем неповоротливой лошади!

Реакция Хищника была на несколько порядков быстрее и тот мог относительно не спеша и с расстановкой, подлетая с нужной стороны, рубить с плеча не знающим преград гравитационным мечом обалдевшего противника!

После четвертого раза, разрубив Черного Всадника с головы до седла, Хищник соизволил заметить, что тому его смертельные удары - как мертвому припарки! После каждого удара расчлененное тело как бы нехотя, но очень быстро срасталось.

Наконец поняв, что нельзя разрубить почти бесплотного призрака, Хищник, продолжая по-прежнему летать вокруг супостата и отвешивая ему методично плюху за плюхой, сам стал внимательно сканировать и наконец обнаружил у того на пальце высокую концентрацию энергии.

То было еще одно из колец Всевластья!

Вот тут-то и пришел Всаднику конец!

И хотя почти наполовину Хищник был неисправен, но сделали его на славу!

Мгновенно рассчитав каждое свое движение, Предатор ловко отрубил Черному Всаднику кисть руки и мгновенно подцепил выпущенной из запястья острой вилкой злополучное Кольцо, не забыв одновременно с этим изрубить на мелкие части вражеское тело, и пока оно не восстановилось, опять быстро отлетел к крепости, швырнув вниз в цепкие лапы роботов трофейное кольцо!

Бедный обескольцованый Всадник, из последних сил собравший останки своего тела в почти единое целое, намеревался было ринуться вослед похитителю, но из крепости прямо в грудь ему ударил мощный плазменный заряд, за отсутствием Кольца безвозвратно разнесший на атомы это порождение Тьмы!

Так был побежден первый Черный Всадник!

Больше Черные Всадники никогда не вступали в прямую схватку с пришельцами, предпочитая действовать исподтишка, сразу же пускаясь наутек, но оставаясь при своих интересах!

Так Злые Силы навеки лишились своего самого сильного ударного и мобильного отряда!

Правда, взамен они получили не менее коварный и почти бессмертный партизанский отряд!

Хотя откуда, им, темным, было знать, что против партизан у нас есть потомственный эсэсовец Арнольд Шварценеггер!

И маленький, но шустрый Фродо и его команда!

17

Страшная весть, что пришельцы изничтожили одного из Черных Всадников, силой отняв у него его волшебное кольцо, а самому Саурону послали с небес прямо на голову гром, молнии и море огня, в мгновение ока разнеслась по всем подневольным землям, и Враг затаился, выжидая, чем все это кончится.

Оставшиеся в живых немногочисленные орки без оглядки разбежались по своим норам, и когда их просили рассказать о великой битве у Форт-Горлума, начинали скрежетать оставшимися зубами, злобно выть и подробно демонстрировать опаленные части тела.

Моральный дух вражеской армии был подорван!

Победитель Злых Волшебников, Непобедимый и Несокрушимый Хищник, приземлился в крепости и спокойно пошел ремонтироваться, не преминув навестить Горлума.

Тот, только что отойдя от хватившего его удара, был занят заменой в бассейне изгаженной воды на чистую, вяло покрикивая на робота, и время от времени посматривал на выход - видимо, ожидая свою судьбу.

Хищник появился внезапно и, здорово испугав Горлума, устало произнес:

- Купайся спокойно, Горлум, и ешь рыбку! Твоя Прелесть цела и невредима! - и показал ему Кольцо Черного Всадника.

Вот так всегда: все стараются надуть бедного, несчастного Горлума!

18

В Лориэн дошли плохие вести: на пути Хранителей появились страшные, неизвестно откуда взявшиеся пришельцы!

Эльфийская разведка донесла, что Кольцо у Фродо отобрали, при этом был безжалостно избит заступившийся за него Боромир, во всей этой истории замешан Горлум, были осквернены и разграблены святые древние места, околдованы все без исключения Хранители, пришельцы, один страшней другого, завладев Кольцом Всевластья, не захотели его отдавать Саурону, разбив его войско и что-то там сделав с Черным Всадником, и теперь эта свора приближается к воротам Лориэна с явным желанием его разорить, а народ его поработить!

Эльфийские Владыки распорядились готовиться одновременно к обороне и эвакуации.

Вот и настал конец славной истории Лориэна - последнего островка древнего светлого мира.

Галадриэль в последний раз решила прогуляться по любимым рощам, прощаясь навеки с каждым деревом, с каждым листочком и цветком.

Войдя в лес, она услышала доносившийся из-за ближайших деревьев звонкий девичий смех.

«Солнышко мое, ветерок-непоседа! - с необычайной нежностью подумала она о своей семнадцатилетней дочери Лорелее. - Как ты приживешься на новом месте? Будет ли тебе там так же хорошо?»

А «Ветерок» уже налетел и закружил ее в вихре, обдав искрящимися брызгами смеха, как небесные колокольчики легкого, светлого, и куда-то пропали все заботы и тревоги, лежащие тяжелым грузом на душе у великой Владычицы Лориэна.

- Там зайчонок сидит, маленький такой, ушастый, надулся от важности - мамку свою ждет! - щекотала ухо матери своим щебетаньем Лорелея, а сама вся раскраснелась от утреннего свежего воздуха и от нее исходило сияние юности, заряжая и омолаживая все вокруг себя.

«Какая же я старая уже!» - с легкой грустью подумала прекрасная и вечно юная Галадриэль.

- Мамочка, какая же ты у меня красивая! - обняла ее за шею дочка, нежно поцеловав в щеку и прижавшись к ней своим невесомым телом. - Неужели я хоть немного на тебя похожа?!

- Милая моя попрыгунья! Ты еще прекрасней и красивей, чем я была в твои годы! - Галадриэль нежно погладила по золотым волосам свою радость. - А впереди у тебя целый мир неизведанного и прекрасного, и я тебе немного завидую!

- Что ты, милая мамочка? Мы ведь с тобой никогда не расстанемся, правда? - И в подтверждение своих юных легко мысленных слов выскользнула из объятий матери и стала танцевать так, как могут танцевать только эльфы поутру на росистой лужайке.

Вдоволь налюбовавшись на свою прекрасную дочь, Галадриэль вдруг не выдержала и, отбросив всю свою державную стать, припустилась в пляс, ни в чем не уступая своей юной копии.

Вот в таком виде и застал их Владыка Лориэна.

Заметив его, обе божественные женщины бросились ему на шею и зацеловали до смерти.

- Ну хватит вам, попрыгуньи, - робко попытался остановить их счастливый отец и муж, - увидит кто, неудобно ведь!

- Пусть все видят, как мы тебя любим! - в один голос вскричали, не сговариваясь, так похожие друг на друга, как две сестры, женщины.

- Не время сейчас предаваться беззаботным утехам! - напомнил им о долге Владыка. - Настал скорбный час и нам придется распрощаться с любимым Лориэном навсегда!,.

- Неужели это правда? - с отчаянием в голосе спросила Лорелея. - Неужели ничего нельзя сделать?

- Нет. - Голос Владыки понизился почти до шепота и в нем была вселенская грусть и тоска. - То, что мы знаем о пришельцах, не оставляет никакой надежды на счастливый исход!

- Но ведь с ними Фродо и другие Хранители! Ведь они живы и здоровы?!

- Да, но они в плену и околдованы!

- Бедный Фродо! Несчастный Лориэн! - воскликнула Галадриэль, и утренней беззаботной радости как и не бывало.

В последний раз попрощавшись с любимыми рощами, семья Владыки Лориэна поспешила собираться в дальнюю дорогу.

19

Собраться они не успели.

Уйти на Запад - тем более.

Да куда им было тягаться в скорости с Земной техникой XXIII века!

Айв с друзьями с высоты полета платформы с изумлением и восхищением смотрели на открывающуюся перед ними панораму легендарного Лориэна.

На границе эльфийских земель Прелесть снизилась до самых макушек деревьев и на бреющем полете красота лесов была еще более ошеломляющей.

Все живые существа замерли от благоговейного трепета и восторга, но помимо них на платформе находились киборги, а их не так-то просто было сбить с панталыку всякими там, пусть очень даже красивыми, видами, и о своих обязанностях они помнили прекрасно.

- Что-то эльфов не видать! - сказал Терминатор и поправил на плече шестиствольный пулемет.

- Может, они прячутся под кронами деревьев? - первым очнулся от колдовского очарования хоббит Сэм. - Они большие доки в этом деле.

- Нет, под деревьями никого нет, - ответил ему Робокоп. - Даже сканеры Прелести никого не обнаруживают.

- А куда же они делись? - промолвил с тревогой Фродо. - Ведь не могли же они бросить охрану своего края?!

- А раз бросили, значит произошло что-то страшное! - подытожил спор Арагорн.

- Чего гадать? - перебил его Гимли. - Сейчас прилетим и все узнаем!

И вправду, вдали за кронами все более возвышающихся деревьев показался священный эльфийский холм и крепость на нем, и спорить стало бесполезно - проще было еще немного подождать, и все выяснится.

Платформа опустилась на лужайке перед крепостью, и тут все с облегчением увидели, что стены с огромными деревьями окружены плотным кольцом эльфов - в своих чудесных плащах, почти сливавшимися с ними и бывшими невидимыми до поры до времени. В руках у них были изготовленные к бою луки и стрелы.

- А вот и почетный караул, - теперь уже не смог скрыть своего сарказма Айв, обиженный и встревоженный таким странным приемом.

- В наше первое сюда пришествие тоже был момент, когда они обнажали на нас стрелы, - как бы оправдывая своих родичей, невзначай промолвил Леголас.

- Мы, по-моему, заслужили более теплый с их стороны прием, - проворчал Боромир. - Небось, разведка давно им донесла про наши победы...

- ... и дела! - закончил его мысль Рэмбо и ободряюще по хлопал по плечу Боромира.

Плечо отозвалось скрежетом металла доспехов и вошло в резонанс со струнами души гондорца!

- Мир вашему дому! - на всеобщем языке (через киберпереводчика) крикнул приветствие Айв.

- Что вам надо, незваные пришельцы? - послышалось в ответ из рядов эльфов.

- Шоколада! - тихо прошептал себе под нос Айв, но его все же услышал Пин и непонимающе завертел носом, а за ним и головой, выискивая лакомство.

- Мы ваши друзья и друзья ваших друзей! - опять крикнул Айв.

- - Не знаем мы вас, а ваши друзья нам больше никто! - ответили эльфы и подняли


луки.

Вот тебе, бабушка, и Юрьев день! - произнес в сердцах Айв, но его никто не понял, а Фродо, совершенно не понимая, что происходит, пронзительно закричал:

- Это же я, Фродо Торбинс, друг Владычицы Лориэна!

Эльфы не ответили, а вложили в луки стрелы и прицелились.

- А ну их, - сказал Айв. - Давай, Прелесть, полетели прямо к правителям и с ними разберемся!

Платформа поднялась в воздух и перемахнула через крепостные стены и деревья, несмотря на дождь пущенных эльфами стрел, безуспешно пытавшихся пробить силовое поле Прелести.

Внутри крепости, на лужайке перед фонтаном, стояли Властители Лориэна с дочерью и спокойно, несмотря на ужас происходящего, с присущей только эльфам гордостью и невозмутимостью смотрели, как с неба опускается зловещего облика невиданная колесница, как с нее не спрыгивают, а плавно слетают на землю страшные чудовища, вооруженные до зубов, и, как еще совсем недавно их друзья, а теперь подчинившиеся воле незваного врага, бывшие Хранители спрыгивают на их древнюю и теперь уже несчастную землю Лориэна.

Первым выдвинулся Фродо и отчаянно пролепетал:

- О прекрасная Галадриэль! Почему нас встречают как врагов?

Владычица Лориэна отрешенно смотрела на священные эльфийские деревья поверх Фродо и ничего ему не ответила. Зато начал говорить Владыка:

- Вы теперь вместе с нашими врагами, значит - тоже враги!

- Но кто сказал, что они ваши враги? - продолжал молить несчастный Фродо.

Тут наконец опустила свой взгляд Галадриэль и, прижав к себе испуганную Лорелею, с горечью произнесла:

- Мне сердце говорит.

«Хорошо, что с нами нет Хищника, - подумал Айв, - не то ее сердце заплакало бы!» - А сам вышел вперед и, откинув забрало своего шлема, изобразил на лице наиболее приветливую и беззащитную улыбку:

- Оно вас в этот раз обмануло.

Айв отключил защитное поле вокруг скафандра и дистанционно - у киборгов и платформы, в подтверждение своей догадки, что Властелины Эльфов чувствуют это поле и оно вводит их в заблуждение.

И правда - Галадриэль удивленно подняла брови, пристально всматриваясь в открытое лицо пришельца, не ощущая прежней опасности и противодействия.

Айв, видя, что его догадка подтверждается, решился на совсем отчаянный шаг и неожиданно для всех вылез из скафандра, что категорически запрещалось инструкцией!

Хранители тоже не видели его без скафандра ни разу и удивились не меньше эльфов, а даже больше - эльфы могли и не заметить, но со стороны сразу бросалось в глаза, что этот белокурый, стройный и элегантный, несмотря на облегающее серое трико, молодой человек очень похож на эльфа!

Бедный Айв, всю свою сознательную жизнь страстно мечтавший о встрече с эльфами, ну никак не мог предположить, что ему доведется осуществить свою заветную мечту, вырядившись в нижнее белье!

К тому же, как вы помните, непрерывно велась видеозапись, и такое важное событие никак нельзя было стереть (даже если бы такая возможность была) перед отправкой на Землю, чтобы его не увидели миллионы зрителей - как герой Всевременья, храбрый разведчик Айв Уайт демонстрирует Прекрасным Дамам свои кальсоны!

На его счастье, эльфы не знали предназначения его одежды и были приятно удивлены, что огромное, страшное и агрессивное чудовище неожиданным образом превратилось в довольно приятного на вид юношу, к тому же скромно и практично одетого!

Наибольшее впечатление Айв произвел на юную Лорелею, больше всех испугавшейся происходящего и к тому же обладавшей не меньше своей матери волшебной проницательностью и мгновенно почувствовавшей, что от этого незнакомца, внушавшего совсем недавно самую большую опасность и угрозу (правильно, вокруг скафандра Айва было самое мощное защитное поле, сгенерированное не только его системами, но и дублированное киборгами и платформой!) после его волшебного, с ее точки зрения, превращения, исходили теперь только волны дружелюбия!

Тем более, что дочь Властителей Лориэна не была избалована мужским обществом ввиду его отсутствия (подданные не в счет!) и своей молодости!

Вот почему по своей неопытности, в порыве радостных чувств, что они ошиблись и перед ними не враги, а друзья, она неожиданно для всех выскользнула из рук матери и, подбежав почти вплотную к Айву, улыбнулась ему.

Тот улыбнулся в ответ, а из платформы появился и медленно полетел прямо в правую руку Айва огромный букет самых лучших цветов, какие смогла синтезировать Прелесть.

Цветы были последней каплей, разрушившей ледяной замок недоверия, по случайному недоразумению возникший между ними и так же неожиданно легко растворившийся благодаря двум юным и чистым сердцам!

(Даже самому автору захотелось рыдать от счастья!)

- Горько... - нарушил наступившую такую глубокую и многозначительную тишину Терминатор, - ... видеть и слышать из уст друзей несправедливые упреки в свой адрес!

Все недоуменно посмотрели на него, а рядом стоящий Робокоп ткнул его в бок и вполголоса зло прошипел:

- Ты чего людей пугаешь? Какое еще «горько»?

- Шутка! - Терминатор лукаво улыбнулся и тут все, не сговариваясь, начали смеяться, радуясь счастливой развязке.

20

По случаю счастливо завершившегося знакомства непрошеных гостей с испуганными хозяевами и в ознаменование чудесного избавления Лориэна от краха и разорения, Владыки решили устроить пир на весь их маленький мир!

Айв, ни в какую не собиравшийся опять надевать боевой скафандр, несмотря на все увещевания Прелести и угрозы киборгов, пугавших его начальством, все-таки заставил их отступить, а Прелесть - сделать ему подобающий случаю костюмчик.

Она, вся трепеща от страха перед будущим гневом Руководства Центра за нарушение правил безопасности, глубокомысленно поразмыслила и решив, что раз уж они нарушили, то все равно надо в своих действиях руководствоваться уставом гарнизонной службы, и, следуя ему и наметившимся обстоятельствам, выдала Ивану его собственный парадный мундир капитана Межвременных Сил, со всеми полагающимися аксельбантами и полным набором орденов и медалей, полученных им за долгие годы (аж десять лет!) нелегкой службы.

Вырядив его как попугая, хитрая женщина (а платформа была запрограммирована как женщина, почему - вы сами можете догадаться!) убила сразу двух зайцев: в соответствии с важностью момента для поднятия авторитета и солидности, и в пику молодой, но не в меру прыткой эльфихи!

Айв никак не ожидал такого поворота событий (он ожидал в худшем случае ковбойку, джинсы и кроссовки!) и даже на минуту пожалел, что не согласился опять влезть в скафандр, из которого ему никто не мог помешать опять вылезти в исподнем, но немного поразмыслил и смирился, вспомнив, что его будут видеть миллионы, а честь мундира свята!

Стол накрыли здесь же, и когда все расселись и весело болтая уже начали отведывать эльфийские угощения, случилось страшное: в разговоре Галадриэль как-то невзначай поинтересовалась у Фродо, как поживает его Кольцо.

Фродо, сама простота, громко, во всеуслышание, так, между прочим, заявил:

- А у меня уже давно нет Кольца!

Боромир сразу же подавился куском мяса и захлебнулся в кашле.

Арагорн побледнел как мел и постарел на десять лет.

Гимли и Леголас схватились за рукоятки мечей и уставились друг на друга - то ли ища поддержки, то ли подозревая кого.

Сэм, Мэрри и Пии не сговариваясь перекрестились, хотя было совершенно непонятно, что они хотели этим сказать и кто их этому научил. (Как потом выяснилось, это было результатом религиозной пропаганды Рэмбо, за что того по возвращении на Землю приговорят к каторжным работам., для которых его и делали!)

Властители Лориэна никак ярко и эмоционально (вот что значит порода!) не отреагировали на это сообщение, но в их очах вспыхнул неугасимый огонь отчаяния.

Только одна Лорелея продолжала щебетать на ухо Айву какую-то милую чепуху, а тот, аккуратно доев крылышко рябчика, хорошо вытер губы и руки узорной салфеткой и спокойно произнес:

- Кольцо у Фродо забрал я.

Боромир, только что с трудом сумевший справиться с нервным кашлем, опять подавился легким вином из кувшина, которое он пил большими глотками, прочищая горло, и снова забился в истерике.

Арагорн постарел еще на десять лет, и достаточно еще одного раза, еще одной такой реплики, и кто-то где-то лишится своего короля!

Леголас и Гимли выпустили рукоятки своих мечей и широко раскрыли рты - то ли в немом вопросе, то ли в крике ужаса.

Мэрри, Пин и Сэм начали креститься в обратную сторону и теперь уже точно было непонятно, кто их этому тоже научил. (Айв по возвращении в Центр еще долго будет писать объяснительные и доказывать, что он не верблюд!)

Властители Лориэна опять никак визуально не отреагировали на сказанное, но в их глазах мгновенно и навсегда (до следующего случая!) погас огонь.

Только одна Лорелея по-прежнему продолжала щебетать на ухо Айву какую-то милую чепуху, а тот, аккуратно взяв второе крылышко рябчика, невинными глазами оглядел сидящих за столом и опять спокойно произнес:

- Но оно теперь тоже не у меня!

Можно, конечно, опять долго описывать, как Боромир кашлял, Гимли с Леголасом подозревали и пытали друг друга, Арагорн стал долгожителем, хоббиты молились Аллаху, Владыки сверкали глазами, Лорелея продолжала щебетать на ухо Айву, а тот доел до конца рябчика, но тогда настоящий роман будет без конца в связи с невозможностью его закончить как по объему, так и ввиду отсутствия действующих героев, так как они этого, в конце концов, не переживут!

- Так где же оно!? - закричали все хором.

Лорелея перестала щебетать и обиженно, что ее оторвали от такого важного дела, обратилась к матери:

- Мамочка, что случилось?

- Пропало Кольцо Всевластья!

- Ну и Бог с ним, но почему все так громко кричат?..

Короче, пока они во всем разобрались, пока все выяснили и до всех дошло, что ничего страшного не произошло, а даже наоборот, у Кольца появились такие надежные Хранители, что им и во сне не снилось, кое-кто кое-кому по секрету сказал, что легче сразиться в одиночку с сотней орков, выкопать вручную в монолитной скале огромную пещеру, пройти пешком тысячи лиг туда и обратно и проделать еще много нужных и полезных вещей, чем иметь дело с этими молодыми и безответственными легкомысленными особами, которые, ослепленные своими эгоистичными и пустяковыми проблемами, совершенно не заботятся о душевном спокойствии ближних!

21

На следующее утро каждый занялся своим делом:

Хоббиты пошли бродить по эльфийскому волшебному лесу, нагуливая себе аппетит.

Леголас, Гимли и Боромир упросили эльфов показать им свои арсеналы и начали играться с оружием.

Все остальные собрались у Владык по вопросу дальнейших совместных действий.

Айв доложил о целях своего прибытия и поинтересовался, как смотрят уважаемые эльфы на задачи и цели, поставленные перед их экспедицией, на правах хозяев этого Мира и не идут ли они вразрез с существующей здесь моралью и традициями.

- Победить Зло, не уничтожая Кольца Всевластья? - в задумчивости промолвил Властитель Лориэна. - Это невозможно!

- Почему невозможно? - с тревогой за продолжение экспедиции спросил Айв.

- Пока цело Кольцо - Зло бессмертно!

- Бессмертно? - Айв сделал многозначительную паузу. - Ну и пусть себе живет!

Эльфы непонимающе посмотрели на Айва, а Арагорн спросил:

- Ты шутишь?

- Нет. - Айв загадочно улыбался и строил из себя великого дипломата. - Пусть живет на здоровье! И вообще какие-то вы все кровожадные?! Уничтожить! Убить! А ему тоже хочется жить...

Галадриэль, не отрывая взгляда от глаз Айва, все пыталась найти там семена предательства и лукавства, но тщетно, и ничего не поняв, в растерянности спросила:

- Но пока Зло живо, оно само будет убивать и уничтожать все живое и хорошее?!

- Правильно. - Айв еще больше расплылся в улыбке. - Значит, наша первейшая цель - не позволить ему это делать, и все!

- Но как этого достичь, не уничтожив Зла? - уже почти потерял всякое терпение сам Владыка и впился глазами в Айва.

- Надо его изолировать. - Айв сохранял спокойствие и невозмутимость.

- Мы уже это когда-то делали, и чем это кончилось?!

- Правильно, - нагло рассмеялся негодяй Айв, потерявший последний стыд и совесть. - Сослали в его заповедные места и предоставили самому себе! Вы бы ему еще оказали материальную помощь продуктами и вооружениями!

Властитель опешил от такой наглости и не нашел что ответить.

На помощь ему пришла Галадриэль:

- Дорогой Айв, у вас есть какой-то план?

- Плана у меня нет, - продолжал наглеть тот, - план мы еще будем разрабатывать, а есть кое-какие соображения, возникшие после непродолжительного, но продуктивного изучения природы Зла.

Никто его, конечно, не понял, и все с интересом приготовились к последующим разъяснениям.

- Зло надо изловить, - начал излагать свой безумный «планчик» Айв, - потом посадить в клетку, и все!

От разочарования все аж задохнулись, а Властитель строго спросил:

- И вы думаете, Зло можно удержать в клетке?

- Смотря какая будет клетка, и смотря как его удерживать! - спокойно и с чувством собственного достоинства ответил ему Айв.

- Ну и как? - Властитель тоже был упрям, что, в принципе, и должно быть в характере правителя.

- Вот этого я сейчас как раз и не знаю... - развел руками Айв и подмигнул Терминатору.

- Что ж тогда ты нам голову морочишь! - вскипел благородный Арагорн.

- Мы начали изучать природу Зла всеми доступными нам средствами, - уже серьезно начал Айв, - но столкнулись с определенными трудностями, и разрешить их нам могут помочь только наши благородные и мудрые хозяева Лориэна!

Эльфам было приятно, что их уважают, но все равно было ничего не понятно, и они благосклонно продолжали слушать настырного пришельца.

Киборги повесили на ближайшие деревья раздвижные стереоэкраны и поочередно стали давать пояснения к транслируемым Прелестью изображениям, графикам и таблицам, показывающим материально-энергетические характеристики, полученные при исследованиях Кольца Всевластья и недавно полученные данные о Кольце Черного Всадника.

Вскоре эльфы заинтересовались структурным анализом и к всеобщему восхищению и трепету, Галадриэль извлекла и благосклонно предоставила для ассортимента свое Кольцо, после чего начались уже бурные дебаты и расспросы, одновременно с исследованиями полей третьего Кольца. Юной Лорелее стало скучно и она, тихонько дернув за рукав Айва, прошептала:

- Давай сбежим отсюда?

22

Айв попал в дурацкое положение: вокруг волшебный эльфийский лес, рядом невообразимо прекрасная девушка, которая в меру своей юности и бесшабашной непосредственности мурлычет всякие глупости, а бедный и несчастный Айв прекрасно знает, что незримые камеры снимают каждое их движение, и чувствовал себя полным идиотом, которого раздели догола и выпустили на футбольное поле во время национальной трансляции финальных игр.

А Лорелея продолжала щебетать, и нельзя же было ей сказать, что их подслушивают, и сбежать от нее тоже не было никаких сил, а она иногда говорила такие вещи, что хоть ложись, хоть падай!

- А вон на том дереве живет белочка! - Лорелея потащила за рукав Айва в глубь леса - У нее в дупле гнездышко!.. (Белочка - это хорошо для телезрителей!)

- А вон под тем кустом живет ежик!.. (Ежик - тоже хорошо!)

- А ты женат?.. (Это уже хуже - семейное положение и другие сведения из биографии разведчика являются служебной тайной и не подлежат разглашению, - ст. 138, п. 463 Устава Межвременных Сил)

- Нет?.. Это хорошо!. (Мама!)

- У тебя есть любимая девушка?.. (Случайные знакомства во время прохождения службы и действия контракта запрещены, - ст. 138, п. 269 УМС)

- А почему нет? Ты такой симпатичный и с тобой так хорошо!.. (Сегодня же застрелюсь!)

- Я тебе нравлюсь?.. (Она еще издевается! Разве может настоящая фея не нравиться?!)

- Интересно, у эльфов и людей могут быть дети?.. (В этот момент все телезрители с нетерпением будут ждать практического исполнения этого небывалого эксперимента!)

- Жаль... (Только слез нам не хватало!)

- Расскажи мне о своем мире... (Вот это дело! На тебе платочек - вытри слезки и слушай!)

- А ты возьмешь меня с собой? Я буду хорошей девочкой... (Этого еще не хватало! Меня объявят вне закона сразу в двух мирах!)

- Мама меня поймет, а папу мы уговорим!.. (А кто уговорит начальство? !)

- Почему ты все время боишься, что нас кто-то услышит? Здесь никого нет!.. (Дошло наконец! А откуда она узнала, что я боюсь?)

- Я чувствую это! Я ведь все-таки дочь Властительницы Лориэна и от меня трудно скрыть свои помыслы!.. (Иметь жену, читающую твои мысли, - самая сокровенная мечта моего детства!)

- Я с тобой так откровенна, потому что ты влюбился в меня с первого взгляда и ты очень хороший человек, самый лучший, какого я встречала в жизни, и ты мне очень нравишься, я хочу быть с тобой!.. (Вот и все! Завтра из центра придет приказ вернуться, и пришлют замену! Прощай Лорелея - самая прекрасная и самая недоступная девушка на все миры и во все времена!)

- Ты боишься, что нас могут разлучить?.. (Нет, я радуюсь изо всех сил!)

- Никто в этом и в других мирах не сможет нас разлучить помимо нашей воли, не будь я Лорелеей Лориэнской, дочерью Галадриэль - Властительницы Лориэна! (Интересно, кто у нас в доме будет хозяин?..)

23

Когда они часа через два вернулись с прогулки, все им здорово обрадовались и начали наперебой рассказывать, что почти разгадали тайну Колец, и теперь им не страшен никакой враг, лишь только одна Галадриэль как-то странно и очень внимательно посмотрела на свою задыхающуюся от счастья и решительности дочь, и Айву стало очень не по себе - иметь такую тещу не всякому суждено!

Пока Прелесть докладывала о результатах исследований, Властительница Лориэна незаметно ушла с Лорелеей, и бедный Айв на секунду даже пожалел, что не приказал камерам последовать за ними, но потом здраво рассудил: что бы они там ни решили, хуже ему уже не будет, а вот если об этом никто ничего не узнает, будет лучше - совершенно точно!

Чтобы не портить себе настроение окончательно, Айв полностью отдался продолжению дискуссии, тем более что результаты были на самом деле обнадеживающими, и по предварительным оценкам их генераторы поля теперь будут иметь мощность противодействия на пять порядков больше, чем та, которой пользовался Хищник в битве с Черным Всадником!

А это значило, что теперь даже переносной генератор в одиночку может эффективно противостоять Всаднику, не говоря уже о стационарных и мощных генераторах.

Тут же был проведен эксперимент над уже почти очухавшимся Сауроном - из крепости Форт-Горлум был направлен в сторону Барад-Дура кратковременный импульс на полную мощность всех крепостных генераторов, в результате чего гелиоцентрическими спутниками было зафиксировано мгновенное падение мощности вражеского излучения, визуально, через оптику отмечена интенсивная суета обслуживающего Барад-Дур персонала, и уже без всяких приборов было видно, что небо на востоке начало светлеть, и в воздухе разлились еще более необычайная легкость и благодать!

Все радостно закричали, а Властитель Лориэна в ознаменование этого знаменательного события оказал Айву небывалую честь - лично и принародно обнял его, и в этот момент вернулась его жена со своей непутевой дочкой!

- Они уже обнимаются! - радостно, но все равно изумленно промолвила Лорелея. - А ты, мамочка, говорила, что с папой у нас будут проблемы!

- Конечно же будут, глупенькая! - засмеялась Галадриэль. - Они же обнимаются совсем по другому поводу!

- Но все-таки обнимаются?! - не унималась дочка. - И даже похлопывают друг друга по спине!

- Да, что-то сегодня происходит слишком много чудесного (читай - чудного!), - в задумчивости произнесла Галадриэль. - И наш папочка расшалился не меньше своей маленькой дочурки!

Подойдя к ликующим и частично обнимающимся, Властительница громко и строго спросила:

- По какому поводу такое бурное веселье?

Все наперебой начали рассказывать, а кое-кто, из механических, начал и показывать результаты их совместного ратоборства, и Галадриэль прониклась всеобщей радостью, хотя время от времени все равно строго посматривала на Айва, и от этих взглядов у того полностью опустилась ма... лейшая надежда на естественное завершение щекотливого положения, в которое он влип!

Властитель тоже почувствовал необычайное состояние своей супруги, и что это связано с их дочерью, и хотел уже было поинтересоваться причинам ее беспокойства, но тут вмешался во всеобщую радость неуемный Бродяжник:

- А может, Саурон мертв?!

Из-за разноголосого гвалта народ не расслышал первую часть вопроса, но зато хорошо расслышал его окончание, и еще более от этого взревел:

- Ура! Саурон мертв! Ура! Да здравствует Лориэн!..

Все начали обниматься и целоваться, а киборги даже стали качать на руках сопротивляющегося Айва, но восторг зрителей резко оборвала прагматичная Галадриэль:

- Кто сказал, что Саурон мертв?!

Все показали на Арагорна, хотя тот и начал робко отнекиваться, и Галадриэль, решив окончательно внести ясность в этот архиважнейший вопрос, подошла к своей волшебной чаше и, поколдовав, стала внимательно всматриваться в изображения, возникающие в глуби ее поверхности.

Остальные собравшиеся, потеряв последние крохи приличия, тоже робко заглянули в волшебную чашу, и близстоящим было отчетливо видно распростертое на каменном полу тело Саурона и метавшихся вокруг него слуг, пытавшихся привлечь к себе внимание отрубившегося Властителя Колец.

- А может и вправду помер? - робко, со спасительной надеждой спросил Арагорн.

- Нет, - сказала Галадриэль и отошла в сторону. - Еще живой!

Все отпрянули от чаши и с немым вопросом стали смотреть на нее.

- Но сдается мне, еще несколько минут, и мы бы его по теряли!

После чего Айв отдал строгий приказ больше не проводить таких экспериментов над самым ценным экспонатом его будущего «зверинца» и все, хоть и менее бурно, но всё же интенсивно, продолжили делиться между собой впечатлениями о произошедших в последнее время событий.

Айв посоветовал разработать стратегический план борьбы с Врагом, и все дружно начали работать, куя будущую победу и закладывая фундамент мира во всем этом Мире!

24

- Айв, можно вас на минутку? - раздался над самым ухом упомянутого тихий бархатный голос Галадриэли.

- Я всегда к вашим услугам! - ответил несчастный и приготовился умереть от позора.

- Давайте прогуляемся по этой аллее, - мягко, но настойчиво предложила Властительница, указав в глубь деревьев. - Мне кажется, у нас есть что обсудить...

Айв успел заметить, как тревожно посмотрела им вслед Лорелея, но не успел увидеть, что как только они скрылись за деревьями, та пошла вслед за ними, а когда и та скрылась за деревьями, вслед за всеми пошел сам Властитель, но стоило ему скрыться, как Арагорн тоже последовал им вслед, а потом и Робокоп, а за ним невидимая эльфийская охрана, а сверху полетела еще более невидимая Прелесть, так что международный скандал ожидался интересный и многообещающий!..

- Мне дочь все рассказала...

- Что - все?

- Что вы любите друг друга!

- Я ей этого не говорил...

- Об этом не надо говорить вслух дочери Властителей Лориэна...

- И что мне за это полагается?

- Вы уже интересуетесь размером ее приданого?!

- Я интересуюсь мерой ответственности...

- Соединить два совершенно чуждых Мира узами родства - разве может быть большая ответственность?

- Вы говорите как о свершившемся факте...

- Вы, люди - странные создания, боитесь часто признаваться даже самим себе, и лжете, и обкрадываете сами себя...

- Мы - люди, простые смертные...

- Мы тоже смертные...

- Но живете тысячи лет!

- Продолжительность вашей жизни тоже регулярно возрастает...

- Что наши полтысячи лет?!..

- Завтра будет больше...

- И генетическая несовместимость...

- Да... Но у нас были случаи, когда земная женщина рожала от эльфа...

- Да?.. Но я ведь мужчина!

- И такой однажды был случай...

- И кто же у них родился - эльф или человек?

- У женщины, конечно, человек, а от мужчины - эльф...

- Значит, у нас могут быть дети?

- Да...

- Но только эльфы?

- Вас это смущает?

- Нет, но мне странно, что вас это совсем не смущает!

- Я просто очень люблю свою дочь и уважаю ее достоинство!

- А что скажет папа?

- Папа?.. Ах, вы об этом?! Он ничего не скажет!

- Почему?

- Это наше женское дело!..

Тут из-за деревьев выбежала Лорелея и со всего маху бросилась матери на шею.

Айв начал оглядываться, ища куда бы сбежать, но уже из лесу спешил «папа», и Айв со страху и с перепугу сам бросился ему на шею...

Тут из лесу одновременно, но с разных сторон появились Арагорн и Робокоп и, сблизившись, тоже бросились друг другу в объятия, о чем Арагорн сразу и на всю жизнь пожалел, зато этим спас всю эльфийскую охрану, которая увидев, как бьется в предсмертных судорогах огромный сильный рыцарь, здраво поразмыслив, решила остаться в тени, под сенью деревьев, коими действиями спасла себя, не то стоило бы им появиться из лесу, как им в объятия бросилась бы Прелесть, то есть плюхнулась бы сверху на всех сразу и тогда наверняка имели бы мы отличные поминки... и салатика поели бы!..

25

К вечеру справили помолвку.

Эльфы долго пели, потом плясали, потом опять пели, гости тоже плясали, и это надо было видеть - Терминатор, Робокоп, Рэмбо и прилетевший по этому случаю отремонтированный Хищник (напугавший всех до полусмерти своим видом!) исполнили невообразимый танец всех времен и народов с такой машинной лихостью, что хорошо Прелесть предусмотрительно опустилась на землю и на время стала импровизированной танцплощадкой, не то бы эти механические чудовища вырыли своими ножищами такой глубокий котлован, какой бы при даже самой острейшей необходимости на хрен никому не нужен!

Айв сидел рядом с Лорелеей возле Властителей Лориэна и, находясь в центре всеобщего внимания, мучительно вспоминал все ранее перечисленные подвиги, которые ему надлежит совершить со дня помолвки до дня свадьбы, сообразуясь с эльфийскими обычаями.

Из самых легких можно было назвать сочинение трех величальных песен, посвященных Лорелее, Лориэну и родителям невесты.

Часть других тоже можно было легко исполнить при помощи новейшей техники и электроники, но были такие, где рассчитывать можно было только на свои силы, и вот здесь мог пригодиться тот опыт, который он получил в прошлых своих путешествиях, когда ему пришлось стрелять из несгибаемого турьего лука на скаку по движущейся мишени в приднестровских степях амазонок, состязаться в силе и ловкости с самим Гераклом в играх с дикими зверями, и дай Бог, чтобы все это ему удалось совершить и благополучно жениться на прекрасной Лорелее, а то узнает завтра об этом начальство и пришлет ему замену, и прощай буй-тур лук и милые дикие зверушки, и загонят его в какую-нибудь пыльную контору писать отчеты и строчить никому не нужные бумажки всю оставшуюся жизнь!

К тому же во всем этом безобразии была одна очень «приятная» деталь: по условиям конкурса, пардон, по существующей традиции теперь до самой свадьбы жених и невеста ни на минуту не должны


разлучаться, в чем и заключается одно из самых страшных испытаний - быть рядом на расстоянии вытянутой руки в течение трех месяцев почти всегда наедине с самой красивой и желанной и не иметь возможности этим воспользоваться (в известном, конечно, смысле), но лучше совсем не дотрагиваться, а то будет как с моей бывшей подружкой - злой окабаневшей Мурзилкой: «Димик, не надо, а то захочется!»

На его несчастье, а может и к счастью, по эльфийским обычаям жених не мог прикасаться к невесте (опять же в известном вам смысле!) до свадьбы, не то при помощи подлых видеокамер был бы снят не один классный порнофильм, ввиду необычайной сексуальности невесты и строгих инструкций, требующих неукоснительно фиксировать все происходящее с разведчиком во время задания, и хотя эти съемки считались совершенно секретными и подлежали строгому складированию на века в архиве управления, кто мог дать гарантию, что какой-нибудь идиот-аналитик, имеющий допуск к секретным архивам, не надумает писать диссертацию на тему: «Типичные способы полового сношения, присущие культуре эльфов под влиянием земных традиций конца XXIII века», с вытекающими отсюда просмотрами, хотя и на закрытых, но необязательно малолюдных заседаниях!

А так у Айва было время в размере трех месяцев, за которое можно было прекрасно выполнить с лихвой всю программу экспедиции, вернуться с отчетом на Землю, а потом обратно, - уже не при исполнении и соответственно без камер в постели, спокойно справить свадьбу, если это ему, конечно, позволят!

Хотя его будущая теща твердо заявила, что не дай их земной Бог у ее любимого зятька возникнут малейшие осложнения на службе по причине их счастливой свадьбы, стоимость комплексных исследований Управления не без ее помощи возрастет в несколько раз и, предварительно ознакомившись с земными законами об охране собственности и сохранности в естественных условиях культурных ценностей, представляющих исторический интерес, пообещала закрыть доступ к очень многим древним предметам и волшебным секретам ее страны, что было весьма весомым аргументом для начальства - с его жадностью до денег и раритетов!

На счастье, Айв должен был перенести это испытание с известной долей спокойствия и выдержки, опять же из-за этих злосчастных камер - ну никак у них не получалось наедине!

Жаль было только прекрасную Лорилею, но с другой стороны, не мы выбирали эти дурацкие традиции, и будем надеяться - ее с детства к этому готовили!

26

К концу вечеринки, когда все уже были пьяные, пардон, усталые, молодых отправили спать...

Для этих целей посреди одной из прелестных лужаек был разбит огромный свадебный шатер, весь изукрашенный и устланный снаружи и изнутри цветами.

Посреди шатра стояла огромная царская постель с пологом из таких же цветов. Некоторые из них в темноте светились разноцветным неярким, но вполне достаточным волшебным светом.

Айв, оставшись наедине с Лорелеей в этом романтичном гнездышке, почувствовал себя Христом на Голгофе.

Лорелея же, небесное создание, или же ничего не понимала, или же притворялась, хотя вряд ли - эльфы не умеют притворяться, была счастлива от близости любимого, вся аж светилась и была даже слишком прекрасна!

Стоя посреди шатра, Айв совершенно не знал, что ему надо делать, а тут еще эти скрытые камеры и Лорелея с колдовски манящим взором!

Ужасно дурацкая ситуация!

И вот тут сработала многолетняя практика и тренировка, полученные за многие годы службы в разведке: Айв не спеша разделся до трусов, что было со всех сторон правильно, и видно, какой у него стройный и крепкий торс, с невозмутимым видом залез в необъятную постель и, улегшись на спину, распластал руки в разные стороны, аки Христос на распятии, и стал ждать продолжения пытки.

Лорелея, все это время порхавшая по шатру в замысловатом медленном танце в облаке неизвестно откуда сыпавшихся на нее цветов, будто этого и ждала: аккуратно собрала и сложила на ближайший пуфик одежду Айва. Потом она начала проделывать какие-то странные, но красивые ритуальные действия, сопровождая их мелодичным пением, которое почему-то не поддавалось переводу киберпереводчика, и все время медленно приближаясь к свадебной постели.

Айв с ужасом наблюдал, как она начала потихоньку скидывать с себя свои волшебные одежды, которых было почему-то слишком много, все ожидая, когда наступит критический момент и она тоже обнажит свой стройный и красивый «торс».

Он даже зажмурился и, когда почувствовал, что по кровати к нему кто-то лезет, начал про себя читать «Отче наш».

Лорелея, сама непосредственность, доползя до него с правого бока, как котенок, уткнулась носом ему в грудь и нежно обхватила одной рукой за шею, а другую подоткнула ему под плечо.

Бедный Айв машинально, не отдавая себе отчета в том, что он творит, обнял ее и - о, святые небеса - почувствовал под рукой нежнейшую эльфийскую шелковую ткань ее ночной рубашки!

Преисполненный безграничным счастьем от сознания своего чудесного спасения и благодаря способности к аутотренингу, Айв мгновенно заснул и беспробудно сладко проспал до утра.

27

На следующее утро после завтрака все собрались на Большой Совет.

На повестке дня стояло два вопроса: «О недостойном поведении во время брачной церемонии представителей расы хоббитов», умудрившихся съесть всевозможных продуктов больше своего веса и неспособных даже теперь, поутру, членораздельно соображать ввиду мучившей их желудочной болезни, и второй вопрос - «Что делать дальше?».

По первому вопросу было много разных предложений, но проголосовали за предложение Галадриэли: оставить их в покое, к вечеру они сами отойдут!

Когда закончили обсуждать хоббитов, приступили ко второму вопросу.

Здесь тоже было много разных мнений: храбрый Арагорн возжелал сразу двинуться на Барад-Дур и разобраться с Сауроном, не менее храбрый Боромир хотел того же самого, но только с заходом в Гондор, маленький Фродо робко предложил возвратиться к северным эльфам и посоветоваться с ними, Гимли ничего не хотел слышать, кроме как спуститься в Морию и отомстить оркам за Гэндальфа и гномов, его неожиданно поддержал Леголас, но не из солидарности, а мотивируя это тем, что заодно они покончат с одной из постоянных угроз Лориэну, и лишь мудрые правители Лориэна ничего не сказали, хотя никто не сомневался, что они имеют свое определенное мнение, что надо делать, а лишь вопросительно посмотрели на Айва и поинтересовались, что он думает по этому поводу?

За Айва должны были думать компьютеры, и минут через десять, беззвучно посовещавшись между собой и учтя все предложения и располагая всей информацией, о которой еще не знали местные обитатели, но почему-то знал Толкиен, Прелесть выдала на суд хранителей развернутый план осенне-летней кампании.

На стенном экране появилась подробная карта Средиземья и по ходу доклада Прелести на ней стала вырисовываться красная линия предполагаемого пути следования экспедиции Хранителей.

К удивлению всех она пролегала совсем в противоположную сторону от прежде намеченной конечной цели - Барад-Дура: через Морию к северным эльфам, вдоль Мглистых гор в Дольн, далее через Упокоища, по Западной дороге, с заходом в Брыль и через Древлепущу, прямо обратно по пройденному хоббитами пути и заканчивалась в Хоббитании.

- Ура, идем домой! - закричал Мэрри, но сразу же умолк под строгим взглядом Сэма.

- А почему домой? - удивленно спросил растерянный Фродо.

Все тоже удивились - чего они забыли в Хоббитании, - но невозмутимая Прелесть продолжала рисовать путь экспедиции уже на юг, к логову Сарумана, оттуда через Изенгард в Гондор, а уж потом только в Барад-Дур.

- Путешествие туда и обратно! - зачем-то прошептал Пин и засмущался.

- А что, в этом что-то есть, - загадочно изрекла проницательная Галадриэль.

- Отличное получится свадебное путешествие! - поддержал ее супруг и засмеялся.

- Ура, я побываю в странах своей мечты! - восторженно захлопала в ладоши Лорелея.

«Угу, я этот план уже видел в Управлении Времени, - с тоской подумал Айв. - Но почему он так прекрасно подошел к незапланированному свадебному круизу?»

28

В последующие два дня они развили бурную деятельность. Работы было невпроворот.

Надо было изготовить и смонтировать стационарные генераторы защитного поля в центре Лориэна, установить по всему его периметру ретрансляторы и охранные многоярусные системы, переделать все переносные генераторы Хранителей и наделать еще много других для личной гвардии Властителя Лориэна.

Были сделаны подземные ремонтные мастерские и склады, для их обслуживания Прелести пришлось изготовить необходимые, хотя бы на первых порах, банды роботов

Почти такая же работа была проделана в Форт-Горлуме.

К тому же пришлось установить системы космической связи и хоть как-то обучить Властителей Лориэна ими пользоваться.

Учениками они, как ни странно, оказались способными, и Айв искренне потешался, видя, как волшебная фея его детства, ловко управляясь с электроникой, переговаривается через спутник с Хищником, находящимся в Форт-Горлуме, сидя перед стереовизионным экраном за пультом современной космической станции слежения!

Хищник сказал Галадриэли что-то смешное и переместился на боковой экран, а на центральном появилось изображение Горлума, возлежащего в своем бассейне с большой рыбиной в руках и смотрящего кино «Хищник-III». Рыбина была живая и методично хлестала Горлума хвостом по щекам, но тот, ничего не замечая, следил за экраном, где Предатор сдирал живьем кожу с очередной жертвы. В бассейне вокруг Горлума плавали другие здоровенные рыбины, а стоящий рядом робот-дворецкий сыпал им из щепотки корм.

Но самое смешное, что Горлум, видимо в пику своему обидчику, велел несчастному роботу вырядиться и стать похожим на Хищника, в результате чего получилась только смешная и жалкая пародия, ведь робот был малорослым и, в отличие от настоящего Хищника, толстеньким и забавным.

Галадриэль от души посмеялась и сказала, что мы его балуем, на что Хищник ответил, что так от него меньше вони - видимо, намекая, что рыбки подъедают за Горлумом все, что он откладывает прямо в бассейн, но не стал говорить этого вслух, щадя тонкую натуру Владычицы.

Той очень понравилась космическая связь - в том смысле, что теперь она сможет ежедневно общаться со своей дочерью и будущим зятем, чем очень порадовала последнюю и Айва соответственно.

В Лориэне было решено оставить Рэмбо для мобильной охраны рубежей, но тот поставил условие, что его все же возьмут в Морию для визуального ознакомления с близлежащим регионом.

Пока все работали не покладая рук, подгоняемые Гимли, которому не терпелось освободить землю своих предков, только один Фродо не знал, чем ему заняться, все слонялся везде попусту и путался у всех под ногами.

Его друзья хоббиты не раз звали его помочь им разобраться с припасами, оставляемыми на базе в Лориэне и пакуемыми в поход, но его это не вдохновило.

Лорелея тоже пыталась развеселить его, затеяв игру в пятнашки среди волшебных деревьев, но пару раз споткнувшись о корни, Фродо как-то быстро утратил интерес к происходящему и, усевшись прямо на земле, тупо уставился в бесконечность.

Лорелея, видя такое странное его поведение, пошла пожаловалась матери и та, не теряя ни секунды, поспешила к хоббиту.

Появление Властительницы никак не развеселило болезного, лишь в проявление приличия он слабо ей улыбнулся.

- Ну что ты, маленький, захандрил? - спросила его Галадриэль, присев возле него на корточки и ласково погладив по голове.

- Не знаю. - Голос Фродо был чуть слышен и весь его вид говорил о полном его безразличии к происходящему. - Мне чего-то хочется, а чего - я не знаю.

- Может, ты хочешь домой? - с тревогой в голосе поинтересовалась Властительница.

- Домой? - непонимающе поднял голову Фродо. - Нет, домой я не хочу.

Галадриэль быстро встала и по наручному переговорному устройству сразу же связалась с Айвом:

- Фродо чем-то очень серьезно болен!

Айв, по долгу своей службы и из-за огромной любви к этому хоббиту, мгновенно переключился от текущих дел на эту тревожную новость, и уже находясь в воздухе, летя по направлению к теще и отдавая приказания Прелести развернуть походный госпиталь, на ходу спросил:

- В чем это выражается?

- Он перестал хотеть домой! - с рыданиями в голосе вступила в разговор Лорелея.

- Тогда это очень серьезно! - ответил Айв, зная, что для хоббита самое главное в жизни - это его дом.

К месту он прибыл одновременно с Прелестью и все вместе они осторожно подняли Фродо и уложили в приготовленную ею госпитальную капсулу, хотя Прелесть сама могла сделать это намного лучше и с меньшим беспокойством для больного, но уж очень им хотелось как-то помочь своему всеобщему любимцу.

Всосав капсулу в себя, платформа мгновенно принялась проводить диагностические исследования больного: просканировала его и взяла пробы грунта, пардон, сделала анализы, но никакой инфекции или, того хуже, заразы не было обнаружено.

Зато выявилась пониженная энергетическая емкость организма, в связи с чем развивалась его слабость и апатия к жизни.

- Это все Кольцо Всевластья! - высказала страшную догадку Галадриэль. - Оно ему мстит, ведь он так долго его хранил и несколько раз даже надевал!

Воодушевленная этой идеей, Прелесть провела моделирование энергетических процессов в организме больного и получила неутешительные выводы:

- Полностью изменена биоэнергетическая структура полей по сравнению с контрольными структурами хоббитов...

- Это кто же такие? - не поняла Лорелея. - Контрольные структуры хоббитов?

- Пока мы здесь суетились, она просканировала всех имеющихся в наличии хоббитов при помощи роботов и дистанционной переносной аппаратуры, - пояснил ей Айв.

- ... и при стационарном лечении накачкой и подстройкой внутренних биогенераторов в комплексе с активной гомеотерапией полное восстановление функций организма возможно не менее чем через неделю! - закончила Прелесть и мысленно вытерла пот с несуществующего лба.

- Это все хорошо, - живо откликнулась на доклад мобильного «Эскулапа» заплаканная Лорелея. - А жить-то он будет?

- Конечно же будет, - успокоил ее Айв, - но ему придется полежать в постели не менее недели под неусыпным наблюдением наших могучих приборов...

- ... и если к этому добавить женскую ласку и внимание, то он наверняка выздоровеет окончательно! - добавила Прелесть.

«И где же ты собираешься найти ему здесь бабу?» - с удивлением подумал про себя Айв.

- Я постараюсь окружить его этой лаской и заботой! - с материнской любовью в голосе воскликнула Галадриэль.

- Ну вот и отлично, - подвела итог переговорам Прелесть. - Но ему придется остаться на это время здесь, или же отложить поход в Морию до его выздоровления!

- Пусть это решат все хранители, - сказал Айв, и Прелесть связалась со всеми по личной связи.

Всех обеспокоила неожиданная болезнь Фродо, и все единогласно решили ждать его выздоровления, даже Гимли и тот, нехотя, но согласился, а верный Сэм наотрез отказался куда-нибудь трогаться отсюда без своего хозяина.

Тут подал свой слабый голос больной:

- Друзья, спасибо вам за заботу, но нельзя же из-за какого-то маленького никчемного хоббита останавливать великий поход против Зла! Идите без меня, а я немножко побуду здесь и догоню вас!

Все еще раз посовещались и решили: не дожидаясь выздоровления Фродо, отправиться в Морию, а как только он вылечится, то за ним прилетит кто-нибудь из киборгов и мгновенно доставит его к остальным Хранителям.

Сэм решил остаться с хозяином и все одобрили его поступок.

Выступать решили поутру, а намеченное на вечер празднество решили по известным причинам не проводить и ограничиться небольшим костром и задушевным разговором.

Но костер разожгли только к полуночи, потому что все сидели у постели больного и своим присутствием помогали ему справиться с недугом не только из моральных соображений, но и физически поддерживая его слабый организм своими положительными полями, и лишь когда он заснул, все тихонечко вышли из его шатра.

Лишь одна Галадриэль да верный Сэм остались у его постели неотлучно нести свою нелегкую службу.

29

Поутру они вылетели.

По просьбе Гимли они летели небыстро и невысоко, и уже на подлете к Зеркальному оценили всю красоту этой легендарной страны.

Несмотря на страшное запустение и полное отсутствие признаков обитаемости этих мест, даже полуразрушившиеся камни древних строений находились в гармонии с величественным пейзажем окруженной горами долины в преддверие столицы гномов.

На протяжении всего пути к Великим Восточным Воротам Мории им не встретился ни один орк, но никто не обольщался, и хотя бояться их было смешно, просто одна даже мысль о встрече с этими омерзительными существами мгновенно портила настроение.

У Гимли было огромное желание остановиться у озера и опять поклониться камню Дарина, но другое, еще более сильное чувство мести не позволило ему высказать эту мысль вслух и он промолчал.

Вообще происходящее было настолько фантастично, и не из-за того, что это и так в какой-то мере относится к жанру фантастики, а потому, что, с одной стороны, вокруг расстилались совершенно неповторимые древние загадочные пейзажи со сказочными строениями на фоне совершенно отличной от теперешней земной природы, а с другой - летящая суперсовременная штурмовая платформа с «крутым» экипажем, где даже принцесса Лориэна была в десантном комбинезоне со всяческими боевыми «причиндалами», переговаривающаяся по рации с дежурной по штабу операции - восхитительной Галадриэлью, рядом с которой сидит в госпитальной капсуле хоббит Фродо, и на наручном экране видны за их спинами волшебные деревья Лориэна!

Ворота они прошли без приключений.

Прелесть сразу же выпустила несколько автономных сателлитов и они, разлетевшись под потолком огромного зала, эффективно залили его ровным дневным светом.

Эти стены давно уже не видели такого праздничного освещения!

А находящиеся там орки и тем более никак его не ожидали!

Было их не больше полусотни и это, видимо, был передовой отряд, охраняющий вход в подземное царство.

Располагались они небольшими группами по всему периметру зала, и до этого момента беззаботно грелись у костров.

Обрушившийся на них свет полностью деморализовал их ряды, и не составило большого труда другим выпущенным Прелестью сателлитам без потерь спеленать всех без исключения и стащить в одну кучу.

Десант Хранителей быстро занял боевые посты по расписанию: киборги встали на страже у входящих в зал туннелей, Прелесть зависла над разрушенным Мостом Дарина, а остальные собрались возле пленников.

- Кто из вас главный? - усиленный динамиками голос Айва был ужасен.

Орки заверещали и, видя обнаженные клинки Хранителей, а особенно дорогой их сердцу топор гнома, не сговариваясь указали на сидящего в центре кучи большого жирного орка.

Боромир вытащил его и поставил на ноги.

- Ты командир отряда?

Орк злобно зашипел и выругался на своем языке. Боромир, видя отсутствие доброжелательности и готовности к сотрудничеству с его стороны, простимулировал строптивца увесистой оплеухой, и орк тут же проникся к нему доверием и в дальнейшем диалоге был исключительно корректен и отзывчив

Пока Хранители выясняли наличие вражеской силы в Мории, Прелесть наштамповала из заранее приготовленных частей огромную кучу боевых роботов-разведчиков, которые хоть и были всего в половину человеческого роста и походили на больших муравьев, но полностью отвечали своему назначению и были незаменимы именно в таких ситуациях, когда приходилось иметь дело с многочисленным врагом на огромной территории со множеством помещений и лабиринтов.

Роботы быстренько собрали валявшееся везде брошенное орками оружие и снаряжение, потом обыскали и сняли сетку с каждого пленного, согнав их в один из углов зала.

Видя, что его подчиненных никто не мучит и не режет на куски, главный орк повеселел и начал потихоньку дерзить.

- Где Гэндальф? - задал ему один из вопросов Боромир. Орк зло усмехнулся и показал на пропасть:

- Вас там тоже ждут!

Тут послышались какие-то зловещие звуки, и орк добавил:

- И за вами уже пришли!

Айв подлетел кверху, а Хранители окружили плотным кольцом Лорелею, выставив свое оружие.

Орки под шумок вздумали разбежаться, но заслон из роботов им было не преодолеть.

Связавшись с киборгами, Айв выяснил, что ничего страшного не произошло, просто на помощь к пострадавшим подоспели свежие довольно крупные силы во главе с тремя большими и страшными троллями, из-за которых и возник некоторый шум, когда они сначала потеснили киборгов, а те, не желая применять оружие, чтобы не попортить шкурку таким уникальным экземплярам вымирающей фауны, отошли назад из тесных проходов, и уже на открытом пространстве ловкими действиями, не без помощи роботов, спеленали болезных и соскладировали недалеко от орков.

Пока киборги бились с этими чудовищами, из боковых проходов ворвалась толпа свежих орков и, создавая много шума, начала разбегаться по залу, размахивая мечами и пуская окрест стрелы.

Но этот беспорядок продолжался недолго, и всех их быстро переловили, разоружили и пополнили ряды пленников.

Айв опустился на землю, Хранители немного расслабились, а Боромир продолжил допрос.

- Не бейте меня, я все скажу! - истошно завопил орк, хотя никто и не собирался его трогать. - Страшный Барлог с вашим магом долго бились там внизу, но потом все стихло, а мы ничего не знаем!

- Отпусти его, Боромир, - сказал Айв, проверив дистанционно показания пленного на «детекторе лжи». - Он говорит правду.

Боромир передал пленника ближайшему роботу и присоединился к остальным.

- Что вы собираетесь делать с пленными? - с тревогой в голосе спросила Лорелея. - Вы ведь не будете их убивать?

- Конечно же, нет! - успокоил ее Айв. - Мы их продадим в рабство!

- Хорошо, а то я боялась за них.

- Не волнуйся, мы на этом еще хорошо заработаем, - добавил он. - Хотя я даже не знаю - кто их таких купит?

- Я тоже не знаю, - простодушно призналась Лорелея.

- Может, спулим их твоей матери?

- А зачем они ей? - не поняла глупая девочка.

- Ну как же, будут опавшие листья подметать в лесах Лориэна, - начал фантазировать Айв. - На лесоповал и лесосплав. Еще плотину можно построить.

- Но в лесах Лориэна листья с деревьев не опадают, и тем более их никто никогда не рубит и не сплавляет! - Лорелея открыла страшный секрет Полишинеля.

- Значит, теперь будут рубить и опадать! - продолжал над ней издеваться Айв, но не со зла, а просто он сам еще ни как не мог придумать, что с ними на самом деле делать.

- Не слушай его, доченька, он шутит, - утешила ее по радио Галадриэль, все это время следившая за происходящим. - А вы, Айв, рискуете здоровьем бедных орков, - как они услышат ваши речи про лесоповал, так жизнь им станет не мила.

- Если бы они знали, что это такое, а так они нам благодарны, что на самом деле еще живы, - ответил ей Айв.

- Скоро у вас возникнет эта проблема, если их количество будет увеличиваться такими темпами, - заметила Галадриэль, видя на своем мониторе, как толпа пленных методично увеличивается по мере того, как киборги с роботами прочесывали лабиринты Мории.

И вправду - орков уже было не меньше тысячи, и в их рядах то там, то тут стали возникать драки, и уже появились первые раненые.

- Когда мы окончательно победим, то всех орков вы пустим на свободу, где они раньше жили, - немного подумав ответил ей Айв. - А пока придется построить лагеря для интернированных, где и придется их содержать.

- Но они уже сейчас дерутся! - с отчаянием в голосе сказала Лорелея.

- Да, их надо чем-то занять! - признал Айв. - Но чем?

Все Хранители начали упорно думать, как поступить с орками, но ничего так и не придумали, кроме Гимли, который сказал, что их надо заставить рыть большую яму, но тут подал голос Мэрри:

- Горлум!

- Продать их в рабство Горлуму? - народ не понял, что он этим хочет сказать.

- Да нет, я просто вспомнил, как мы утешили Горлума! - стал оправдываться бедный Мэрри.

- Завалить их рыбой, а затем утопить всех в бассейне?!

- Опять же нет! - Мэрри начал сердиться на их недогадливость. - Им надо показать мультфильмы «Том и Джерри»!

- Ура! Мы спасены! - закричал народ, а орки попритихли, опасаясь негативного развития событий.

Роботы тут же натянули здоровенный экран и через пару минут в зале стоял такой сильный хохот обезумевших от невиданного зрелища орков, что Хранители настоятельно попросили Владычицу Лориэна не затягивать со строительством концлагерей для перемещенных, не то старинные своды пещер Мории не выдержат и наверняка на кого-нибудь обрушатся.

Галадриэль, видимо, на самом деле прекрасно освоилась с обязанностями оператора киберсистем, - минут через десять в Восточные ворота влетела вновь изготовленная в мастерских Лориэна транспортная платформа, и роботы начали загонять на неё первую партию орков.

Орки стали беситься, испугавшись незнакомого транспортного средства и неизвестности в своей судьбе, но роботам было на это наплевать, и вскоре переполненная орущими от ужаса орками платформа отчалила в сторону Лориэна.

- Ох, и большая яма будет в распоряжении твоей мамочки! - сострил Айв, но не успела Лорелея возмутиться, как Галадриэль странслировала той на наручный экран виды почти завершенного строительства загона для орков со всеми удобствами и огромным экраном для мультиков.

Когда в зале стало немного тише после очередного отлета новой платформы, Айв связался с Прелестью, координировавшей все операции по очищению Мории:

- Ну, как дела?

Прелесть доложила, что ею начаты работы по развертыванию стационарной базы и монтаж силовых установок новой крепости, что роботов катастрофически не хватает, в связи с чем основательно замедлились темпы прочесывания подземных лабиринтов, которых оказалось на несколько порядков больше, чем они предполагали, что они уходят вниз на неизвестно какую глубину, и по ее расчетам окончательное освоение и очищение Мории задержится на неопределенный срок, в связи с чем ей надо еще полчаса на завершение начатых работ, после чего они должны отправиться на поиски Гэндальфа, не дожидаясь окончания начатой операции и в неполном составе - Рэмбо одному здесь не справиться.

Айв доложил Хранителям о создавшемся положении и предложил им остаться во вновь организуемом укрепрайоне, пока он, Терминатор и Прелесть не разыщут Гэндальфа во глубине ужасной пропасти и не доставят его им.

Никто из Хранителей и не собирался изначально лезть черт-те куда, но тут по радио подала голос Владычица Лориэна

- Дорогой мой Айв, вы кажется забыли, что по условиям вашей помолвки Лорелея не должна находиться отдельно от вас!

Айв в сложившейся ситуации совсем забыл про помолвку и теперь с трудом соображал, что ему делать «со своими дровами».

- Я так понимаю, дорогая Галадриэль, что вас очень беспокоит моя безопасность, - начал издалека он. - И что под этим предлогом вы стремитесь оградить меня от ненужного риска, но ведь Прелесть и Терминатор - всего лишь машины, и какими бы они ни были умными, в такой ответственной экспедиции в преисподнюю им не справиться без присутствия человека!

- Нет, дорогой мой Айв, - ответила ему Галадриэль. - Вы неправильно меня понимаете!

- Ну, тогда вас наверняка беспокоит безопасность вашей дочери! - предположил он, окинув взглядом Хранителей, как бы находя у них поддержку. - Здесь имеется столько храбрых рыцарей и верных ее друзей, что вам, право, не о чем беспокоиться!

Все присутствующие браво выпятили свои молодецкие (можно даже сказать - малодетские) груди колесом, хотя многие из них были в полной растерянности - к кому себя отнести: к храбрым рыцарям или же к верным друзьям, но такую непосильную задачу не в силах был решить даже Буриданов Осел, если его, конечно, записали бы в Хранители, и чтобы развеять накопившиеся сомнения, первым подал голос Леголас:

- О, Владычица Лориэна! Я, Леголас, сын Владыки Трандупла, короля эльфов Северного Сумеречья, верный рыцарь и храбрый друг вашей дочери, Принцессы Лориэна, прекрасной Лорилеи, торжественно клянусь никогда ни на секунду не покидать ее в этом трудном для нее походе и свято буду хранить ее безопасность и покои от внешних и внутренних врагов!

Тут же рядом с ним встал не менее храбрый и верный Гимли и пообещал то же самое, только еще в сто раз лучше!

Потом выступили поочередно Боромир, Арагорн, Мэрри и Пиппин и поклялись всеми своими святынями охранять и оберегать неустанно прекрасную принцессу, не щадя живота своего!

- Вот видите, дорогая Галадриэль, сколько у вашей дочери защитников! - еле сдерживая смех, со всей серьезностью произнес теперь уже совсем ненужный для принцессы Айв. - Так что я смело могу на непродолжительное время оставить свою любимую невесту в безопасности под такой охраной, тем более мне необходимо, по условиям помолвки, совершать все возможные подвиги и смелые поступки, а где как не в этой ужасной пропасти меня ждут неимоверные приключения и опасности, достойные испытания на выносливость и смелость, где мне представится возможность доказать свое достоинство для того, чтобы владеть рукой и сердцем вашей дочери!

Хранители с величайшим трепетом слушали высокопарные речи новоиспеченного героя, а


Гимли даже, кажется, непроизвольно всхлипнул, видя, каким восторженным взглядом Лорелея ловит каждое слово своего избранника, но наступившую идиллию нарушил трезвый взгляд на существующий предмет обсуждения, имеющийся у мудрой Галадриэли:

- Нет, дорогой мой зятек, вы, я вижу, очень стремитесь увильнуть от своих обязанностей жениха! - на что Айв сделал вид, что не понимает, чего от него хотят. - Вы совсем за были, что по условиям помолвки вы должны одновременно совершать свои подвиги и ни на секунду не расставаться со своей невестой, что тоже является в какой-то мере одним из испытаний вашей к ней любви, и при этом должны обеспечить ее безусловную безопасность и комфортность!

«Интересно, откуда она знает слово «комфортность»? - ошарашенно подумал Айв, но вслух спрашивать ее об этом не стал, а поинтересовался совершенно другим:

- Вы что, на полном серьезе предлагаете мне взять ее в эту бездну с собой?

- Таковы наши древние святые традиции! - ответила ему Властительница. - И не нам их изменять!

Айв ожидал от нее всего, что хочешь, но ни в коей мере не этого, тем более путешествие в преисподнюю не предвещало ничего хорошего даже для них, так как по их сведениям, там водились такие ужасные таинственные твари, имеющие намного более древнее происхождение, чем весь этот былинный мир, где они сейчас находились, против которых вполне может не устоять даже их прекрасная и могучая техника!

- Ну и как вы себе это представляете осуществить? - зло спросил у нее Айв.

- Я думаю, у вас найдется для моей дочери еще один, такой же, как у вас, скафандр? - никак не унималась настырная женщина. - А я наслышана о его достоинствах и надежности!

По-моему, даже Прелести стало плохо от этих слов, хотя у нее был в запасе еще один такой скафандр, а я уже не говорю об остальных Хранителях, остолбеневших от такой перспективы.

- А как же мы? - хором пролепетали они.

- А для вас у меня нет скафандров! - проинформировал их Айв, немного отведя на них свое зло. - И надо было думать, прежде чем давать такие клятвы, тем более чужим невестам!

На бедняжек было страшно глядеть - до того они были потрясены, что даже очень занятая своей заканчиваемой работой Прелесть не выдержала и попыталась их утешить:

- Вы уж больно не убивайтесь, ребята, видно - не судьба! А я для вас нарисую еще несколько серий мультфильмов про Тома и Джерри!..

- ... что даже орки будут вам завидовать! - закончил за нее Айв и совсем не смешно улыбнулся.

От такой наглости все сразу же очнулись и, обнажив свои клинки, двинулись в сторону обидчика.

Дорогая Галадриэль, они уже начали выполнять свои клятвы, защищая вашу дочь от внутренних врагов! - продолжал бравировать Айв, медленно отступая перед надвигающимися на него обозленными Хранителями, но тут в спор вмешалась Лорелея, решительно встав между Айвом и остальными, причем спиной к первому, а всем остальным - к последним!

- Мальчики! Хватит ссориться! Я вам приказываю!..

Тут неожиданно появился Терминатор, еще не совсем остывший от боя с орками, и ничего не понимая в происходящем, вклинился в самую толпу возбужденных Хранителей и ни к селу, ни к городу решил развеселить народ одной из неизвестно откуда имеющихся у него плоских шуточек:

- Мужики, а вы чего здесь делаете, кино-то давно кончилось!

Взбесившиеся «мужики», не видя возможности разрядиться на Айве, прикрытом Лорелеей, но видя никем не прикрытого Терминатора со своей глупой Арнольдовской мордой, самодовольно лыбившегося своим совершенно неуместным шуткам, мгновенно потеряли над собой контроль и с диким криком все бросились на ничего не понимающего Шварценеггера, нанеся ему одновременно сразу шесть крепких ударов своими острыми мечами!

Лорелея и Галадриэль в ужасе от ими содеянного ахнули и закрыли лица руками, чтобы не видеть этого позора, и, к сожалению, пропустили самое интересное: Арнольд, и не подумав убрать с лица свою легендарную улыбку невинного младенца, каким-то непостижимым образом взмахнул своей правой металлической рукой и в ней оказались сразу все шесть мечей его не очень умных обидчиков.

- Ваша карта бита! Вы побеждены! - радостно сообщил им он. - Теперь вы мои пленники и рабы навеки!

Хранители в который уже раз стояли остолбеневшие и ничего не понимали, особенно - каким образом их оружие досталось врагу, но тут прозвучал строгий голос Властительницы Лориэна:

- Как вам не стыдно! Вы, особо избранные Хранители, и как вы можете так себя вести в присутствии дам!

От этих слов все вышеназванные понурили головы, а самый маленький из них, Пиппин, жалобно пролепетал:

- Простите нас?!

- Мы больше не будем! - поддержал его Мэрри.

- Это Злой Дух Гор нас попутал! - сообщил Гимли.

- Мы не ведали, что творим! - признался Леголас.

- Мы жестоко, но справедливо наказаны за это! - намекнул на возможное рабство Боромир.

- И я, старый дурак, что учудил?! - последним произнес Арагорн и совершенно неожиданно для всех весело рассмеялся. - А ведь и вправду, мы были побеждены в совсем не честном с нашей стороны бою и теперь являемся пленниками и рабами победителя - славного и могучего Терминатора!

Все его товарищи по происшедшему посмотрели на него, не понимая, чего в этом веселого, а Арагорн продолжал смеяться, и его смех был совершенно искренним и беззаботным.

Айв сначала тоже не понял мотивов его странного поведения, но потом до него дошло, что такой благородный и мудрый человек, как законный король Гондора, обязательно должен был обладать сверхъестественным чувством компромисса, без которого не может быть великим ни один государь, тем более ставший им не по случаю, а от Бога и по рождению!

Разгадав таким образом помыслы Бродяжника, Айв поспешил поддержать его в этом благородном начинании:

- Друзья, мудрый Арагорн совершенно прав, что радуется такому результату нашего спора! Если вы теперь слуги Терминатора, одного из величайших киборгов Вселенной, то значит вы и мои слуги! А так как я раб моей прекрасной и неповторимой Лорелеи, то, значит вы тоже ее рабы, а из этого вытекает, что вы в точности выполняете свою клятву служить навек Лориэнской принцессе, в чем я вас с радостью и поздравляю!

Бедные, несчастные, обиженные Хранители, совсем уже переставшие надеяться на благоприятный исход, вдруг с радостью обнаружили, что все не так уж и потеряно, и боясь спугнуть невесть откуда взявшуюся надежду, робко, но с каждой секундой всё уверенней принялись тоже смеяться и похлопывать друг дружку по плечам и спинам.

Галадриэль незаметно для всех, на секунду выключив экран, смахнула слезу умиления и тоже рассмеялась, за ней последовала Лорелея, теперь уже богатая рабовладелица, и даже Прелести вдруг захотелось тоже со всеми посмеяться, но она вовремя одумалась, ни на секунду не забывая о тех последствиях, которые могут быть вызваны ее счастливым и, соответственно, громким смехом!

* * *

Из всей этой истории со счастливым концом было совершенно не понятно, как мог какой-то там человечишка, пусть заслуженный разведчик, но наверняка имеющий подлое происхождение, совершенно безродный и соответственно имеющий такую же наследственность и воспитание, мог проникнуться и сподобиться мудрым помыслам великого государя вот так запросто и между делом в суете?!

Как там у Шекспира?

- «На свете много есть такого, что даже и не снилось нашим мудрецам!» (Воспроизвожу фразу по памяти, и если она не соответствует точно оригиналу, то по смыслу, кажется, верна!)

* * *

Терминатор послал своих вассалов на новые битвы с еще не переловленными орками.

Прелесть закончила все свои дела и выдала Лорелее ее скафандр - та его надела и, немного полетав под потолком огромного подземного зала гномов, осваиваясь с оборудованием, вернулась, приземлившись рядом с Айвом.

Айв распорядился посадить Лорелею вовнутрь Прелести для большей сохранности, а сам вместе с Терминатором уселся на платформу сверху и вот таким порядком они отправились в легендарную и беспримерную экспедицию в глубины морийской бездны!

30

На глубине в две тысячи метров от поверхности Земли в бездне была черная холодная вода!

Продолжая погружаться вниз, наши исследователи всеми доступными средствами просвечивали и наблюдали за вокруг происходящим.

В стенах бездны повсеместно встречались довольно внушительного размера отверстия, из которых регулярно высовывались и снова скрывались головы фантастических существ, которые почему-то на них не нападали, видимо, удивляясь вполне приличным размерам платформы.

Дно обнаружилось на глубине двух с половиной тысяч метров.

Исследовав его, Прелесть подобрала несколько свежих лоскутов ткани, предположительно принадлежащих одежде Гэндальфа, и пару свежих клоков кожи некоего существа.

Если лоскуты одежды не поддавались точной идентификации, то клоки кожи были очень даже интересны.

По своему химическому составу это была кремнийорганическая материя и существо, с тела которого эта кожа была сорвана, имело силикатную кровь!

Передав всю полученную информацию наверх, Прелесть с отважными путешественниками отправилась на поиски этого неизвестного науке зверя.

В лабиринтах они пробирались, следуя почти незаметным следам крови, которые оставлял он за собой.

В одной из пещер прямо на них из бокового прохода вылетело, развернувшись, огромное щупальце и, обвив Айва поперек талии, мгновенно потащило его за собой.

Терминатор бросился ему на помощь, но тут другое щупальце также схватило его и утащило совсем в другую сторону.

Читателю будет очень интересно узнать, почему это стало возможно, несмотря на непомерно могучую технику будущего?

Если бы платформа включила свои защитные поля, то они, взаимодействуя с водой, создали бы такую турбулентность, что проходя по неизвестно кем и как сделанным тоннелям, запросто могли нарушить горные породы и вызвать обвал, что повлияло бы на скорость продвижения их вперед.

Так что нет ничего удивительного в том, что наших героев могли так внезапно схватить, а так в целом дальше произошло следующее.

Как только Айв почувствовал, что его куда-то тащат, он, конечно, ничего не смог сразу предпринять - так быстро это было сделано, - но скафандр мгновенно на это прореагировал и включил-таки защитное поле!

Ничего интересного за этим не последовало: щупальце, которое должно было перерезано защитным полем, оказалось настолько невероятно прочным, что этого не произошло, и оно продолжало его тащить!

Айв, опомнившийся к этому времени, включил на правой руке гравитационный резак и начал медленно, но верно перерезать его.

Почувствовав, что ему больно, щупальце потащило Айва еще быстрее и наконец вытянуло в какую-то пещеру, посреди которой находилось что-то очень огромное и обращенное к Айву огромной зубастой пастью.

Айв мгновенно выпустил в эту пасть одновременно сразу несколько зарядов и через мгновение в ней взорвались поочередно термитная, нейтронная, вакуумная, шариковая и плазменная бомбы.

Какая из них наиболее эффективно нанесла наибольшие повреждения, в тот момент определить было трудно, но пасть все-таки захлопнулась и, видимо, ей предстояло еще долго переваривать случившееся, так как из-под намертво стиснутых ее челюстей время от времени вырывались наружу пузырьки раскаленных газов и всполохи какого-то пламени.

Айв наконец все-таки перерезал злосчастное щупальце и, не дожидаясь дальнейших событий, с наибольшей скоростью пустился наутек.

Он, конечно, мог продолжить добивать несчастное реликтовое существо, но в этом не было никакого смысла, так как здесь оно больше никому из людей не угрожало, за наличием отсутствия таковых в данном месте.

Проплыв на автомате весь обратный путь, Айв искренне удивлялся, как далеко его утащили и какой же длины должно быть щупальце?

На полпути обратно он столкнулся со спешащими ему на помощь специальными подводными роботами-истребителями, коих Прелесть все же удосужилась изготовить и послать.

Выскочив всей ватагой из тоннеля в зал, где их ждала платформа, Айв заметил, что с другой стороны из очень похожего тоннеля выплыл Терминатор, весь опутанный обрывками щупалец.

Это зрелище натолкнуло Айва на соответствующую догадку, и оглядев себя, он увидел, что отсеченное им щупальце продолжает обвивать его талию и совершенно не в такт колыханию набегающей воды извивается, будто бы живое.

Заплыв одновременно с Терминатором на платформу, Айв отдался на растерзание ее палубных манипуляторов, которые содрали с его скафандра агрессивный отросток.

- Милый, ты жив?! - услышал Айв взволнованный голос своей любимой и, увидя ее испуганное лицо на боковом экране шлема, невольно проникся каким-то странным чувством полугордости, полунежности.

- Не волнуйся, милая, со мной ничего страшного не произошло! - с нежностью в голосе ответил ей он. - Я даже не ушибся!

Пока они так препирались, Прелестью был произведен структурный анализ плененных щупалец.

Они были тоже кремнийорганические и на самом деле не только оставались живыми, но и очень быстро и агрессивно росли.

Когда Прелесть скинула их в мусоросжигающий контейнер, щупальца мгновенно переплелись и, проделав замысловатые телодвижения, срослись в единый организм, который тут же стал расти в несколько раз быстрее и стал приобретать определенные очертания.

- Ну и что мы с ним будем делать? - спросила Прелесть, наблюдая, как прямо на глазах у новорожденного отрастают новые щупальца, и с каждой секундой в контейнере остается все меньше и меньше свободного места.

- Уничтожать его жалко, - сказал Айв, думая о будущем зоопарке - но и с собой тащить нет смысла. Ты сможешь сделать такой контейнер, в котором оно не смогло бы пробить стенки и который удержал бы его рост?

- Да, но придется все время стимулировать его электрохимией, чтобы прекратить набор массы его тела, - ответила она. - А так никакие стенки не выдержат давления, если оно будет продолжать расти, но в этом случае я очень сомневаюсь, что оно выживет или же не превратиться в какого-то страшного урода или же мутанта.

«Можно подумать, что это сейчас не урод!» - рассудил про себя Айв и тут же подумал вслух:

- Если контейнер сделать герметичным, то ему будет не из чего получать пищу для роста?

А если он сдохнет? - возразил Терминатор - известный друг и защитник всех слабых и невинных зверушек.

- Пусть подыхает! - поддержала Айва Прелесть, но вовсе не из садистских соображений. - Его нельзя выпускать на волю, потому что мы не знаем, в кого оно вырастет, а ведь он может своим появлением нарушить установившийся межвидовой баланс в этой уникальной экологической среде.

- Тогда установи в контейнере механизм его уничтожения и как только почему-то нарушится его герметичность, пусть он сработает! - приказал Айв, и Прелесть немедленно переделала мусорный контейнер в герметичную ловушку для «щупаков», после чего отправила его своим ходом по направлению к тому месту, откуда они начали свое путешествие под водой.

Покончив таким образом первое знакомство с представителями фауны морийской бездны, экспедиция в полном составе продолжила свой путь в неизвестность.

31

Продвигаясь все дальше по тоннелям, наши естествоиспытатели заметили, что встречающиеся на их пути злобные звериные морды как-то очень быстро ретировались, будто бы кто-то известил их о небезопасности нападения на агрессивных пришельцев, и на всем остальном пути следования у них больше не было никаких стычек.

В какой-то определенный момент путешествия подводный путь вывел их на сушу и они оказались на берегу огромного подземного озера, расплескавшегося посередине еще более огромной пещеры, которую таковой было очень трудно назвать потому, что все стены и свод были покрыты необычайной красоты барельефами и создавалось впечатление, что ты в храме.

Вдоль его стен виднелось множество небольших проходов, но в одном месте высилась огромная арка, и следы, по которым они шли, уводили их туда.

Прелесть полетела в метре над полом подземелья по лабиринту нескончаемых, совершенно по-разному отделанных тоннелей в поисках общей цели, и Айв устал восхищаться колоссальности архитектурного богатства подземных дворцов, представляя, сколько туристов в будущем сможет побывать здесь и какой колоссальный доход принесет Управлению этот бизнес.

Невидимые камеры фиксировали каждый сантиметр пройденного ими пути и количество отснятых кадров только в этом «небольшом» путешествии полностью окупало, в который уже раз, все затраты по организации их беспрецедентной по масштабам экспедиции.

Вскоре их путь стал пролегать над бесконечной спиральной лестницей, поднимающейся вертикально вверх.

Датчики показывали, что они находятся уже над нулевой отметкой поверхности Земли, и их показания неуклонно росли, а лестница все не кончалась.

На высоте около восьми километров она кончилась, и платформа со всего хода вылетела через небольшое окно наружу.

Они оказались на вершине высочайшей горы на небольшой площадке и первое, что увидели, так это четкий силуэт высокого старика, чернеющий на фоне огромного багрово-красного чудовища, угрожающе нависшего над ним.

Как бы бесшумно платформа ни передвигалась по воздуху, компенсируя свист создаваемого ей ветра звуками, находящимися в противофазе, но человек, над которым нависло страшное чудовище, как-то почувствовал, что за его спиной появился пришелец и мгновенно обернулся.

Этой секундной паузы было достаточно для чудовища, чтобы изловчиться и ударить своей огненной дланью старику по спине.

От такого мощного, а главное, неожиданного поворота судьбы старик не удержался на ногах и упал, а багряное чудовище приготовилось нанести окончательный и смертельный удар, но в этот момент заметило причину такой легкомысленной оплошности своего соперника - нашу славную платформу с Терминатором на ней.

Айв не стал вступать в бой с Багровым Ужасом не по причине боязни проиграть сражение, а потому что в их задачу не входило уничтожение грозного противника, что Айв мог сделать сам, а целью этой всей акции было пленение и заточение вышеназванного.

Хотя что я это пишу? Айв, наоборот, начал поединок с Багровым Ужасом, заслонив старика от наносимого удара своим гравитационным мечом.

Ужас, отбив руку о плашмя подставленный клинок, разразился извержением высокотемпературного огня, но для скафандра Айва это было вроде легкого теплого ветерка, и эта термоиспытательная акция позволила выиграть нашим хитрым друзьям немного времени, а Терминатору - под шумок подкрасться к Багровому Ужасу со спины и, обхватив его своими стальными руками, швырнуть через себя прямо в бездонную пропасть!

Пока Айв отвлекал необычайно грозного противника, а Терминатор выполнял рекордный рывок, Прелесть просканировала Ужасного Багрянца и, сопоставив полученные данные с ранее найденными элементами его шкуры, мгновенно изготовила и смонтировала магнитно-термическую ловушку для «багряков», а пока Терминатор падал вниз, обхватив супротивника за пояс, плавно притормаживая гравитационными двигателями, хитрая «женщина» катапультировала свое произведение ядерно-криогенного искусства прямо в то место, куда должны были плавно опуститься борющиеся в свободном полете гиганты горячего цеха!

Уложив на дно ловушки ничего не понимающего Ужаса, Терминатор ловко захлопнул крышку гроба, пардон, контейнера для хранения особо опасных огненных предметов, и проследив, что все системы его работают нормально, доверил завершение начатых работ подоспевшим роботам-ликвидаторам, которые не мешкая начали возведение вокруг него огромного и надежного саркофага.

В это время Айв бережно поднял на руки беспомощного старика и перенес его на специально приготовленное платформой госпитальное ложе.

Как только невесомое тело коснулось мягкой его поверхности, в дело вступили медицинские системы стимуляции и через несколько минут на лице несчастного появился небольшой румянец, а его ресницы чуть дрогнули и медленно открылись огромные глубоко посаженные мудрые глаза.

- Здравствуй, Гэндальф Белый! - сказал Айв старику и заулыбался во весь свой белозубый рот.

32

Накрыв Гэндальфа прозрачным колпаком, наши друзья взгромоздились на платформу, а та, закончив к этому времени выпуск необходимого оборудования и достаточного количества роботов для обслуживания «маленького гнездышка», где с комфортом надолго приютился Багровый Ужас, неспешно стала подниматься в поднебесье и вышла на околоземную орбиту.

Таким образом, старый маг стал первым космонавтом Земли, и при всей нашей любви и уважении к моему земляку - Юрию Гагарину, приходится констатировать этот вполне научно доказанный непреложный факт!

Лавры первой женщины-космонавта по праву также принадлежат не бессменному председателю Комитета советских женщин в лице уважаемой Валентины Ивановны Терешковой, а никому не известной простой эльфийской принцессе Лорелее!

А если у вас возникли сомнения по поводу приоритета в таком очень щекотливом и немаловажном деле, то смею заверить, что здесь нет. никакой ошибки и лукавства, и Гэндальф почти Белый - на самом деле первый в мире космонавт, а не кто-нибудь другой, потому что когда Прелесть поднималась все выше и выше, то край платформы, на котором примостился старик, был немного более приподнят вверх, чем другой, где теснились молодые, и его права на это высокое звание заслужены вполне законно.

В космосе на Гэндальфа сошла вселенская благодать в виде постоянно незримо присутствующего там информационного поля, впитав которое он стал самым мудрым из ныне живущих магов!

Дав ему от души насладиться панорамным видом матушки-Земли, Айв приказал платформе спуститься в Лориэн, где их уже ждали с нетерпением его Владыки и, передав из рук в руки еще очень слабого от потери сил и пережитого Гэндальфа для дальнейшего прохождения курса лечения и поступательного процесса обретения земной мудрости с целью достижения высокого звания Белого Мага, наши друзья, не мешкая и даже не навестив медленно выздоравливающего Фродо, отправились на подмогу остальным Хранителям, застрявшим в лабиринтах подземной столицы гномов.

33

В Мории стоял дым коромыслом!

Имея в своем распоряжении практически одних роботов и двух киборгов, Хранители совсем выбились из сил, лазая по бесконечным пещерам и лабиринтам в поисках спрятавшихся орков и еще неизвестно чего.

Ну, предположим, Гимли знал, что искал, спускаясь все ниже и ниже от уровня к уровню, и кажется, даже это нашел, из-за чего Галадриэли пришлось организовывать спасательную экспедицию по избавлению настырного гнома из логова Багровых Ужасов и только благодаря тому, что эти Ужасики были еще маленькими и не такими свирепыми, как их находящийся на отсидке папаша, она с трудом смогла спасти его - порядком подпаленного, но не утратившего суровой решимости.

Потом ей пришлось у Западных Ворот спасать Боромира из цепких объятий еще одного подводного чудовища, с которым Хранители уже имели счастье познакомиться, когда они первый раз проникали в Морию.

Немного успокоившись от ратных трудов, Хранители было решили опять, уже спокойно и с расстановкой, начать прочесывать подземные лабиринты, когда на них обрушилась совершенно новая напасть, дотоле не известная современной науке - Блуждающее Злое Колдовство!

Его природа и, соответственно, поля были совершенно не знакомы лориэнскому Супермозгу, и пока нашли против него противодействие, оно успело переломать и скрутить буквально в трубочки больше половины роботов.

Да и то его научились только останавливать, и не более, - видимо, оно имело в своей сущности такую древнюю природу, что имеющихся знаний явно было недостаточно для окончательной победы над ним.

Хранители объединенными усилиями смогли отстоять от нападок нечисти только верхние уровни подземной столицы и именно в этом состоянии застали их наши путешественники на платформе по возвращении туда.

Объединенными усилиями они укрепили оборону, но без создания глубоко эшелонированных систем защиты не могло быть и речи о спокойной жизни здесь.

Прелесть закончила монтаж начатых ею стационарных генераторов и активацию нового крепостного Супермозга и принялась за развертывание морийской ремонтной базы, но эти мероприятия оставляли без дела всех стоящих на ногах Хранителей, и те стали роптать.

Айв, ввиду сложившихся обстоятельств, решил провести селекторное совещание на тему: «Как дальше быть?»

Первым выступил Гимли и с пафосом, морща опаленные брови и тряся остатками сгоревшей бороды, заявил, что отсюда никуда не уйдет, пока вся нечисть не будет вышвырнута из его родного дома.

Айв с тоской подумал, что это произойдет не скоро, и чтобы как-то подразнить гнома, с подковыркой спросил:

- Уважаемый Гимли, а до которой глубины простирается ваше владение и где находится граница вашего дома?

Гимли хотел было уже ответить, что все под землей - это его, но находящийся с Айвом в сговоре Робокоп спроецировал на один из экранов кадры с маленькими огненными Ужасиками, а на другой - с подводным чудовищем, и наш гном в растерянности промолчал и сердито засопел.

Тут слово взяла Прелесть:

- Чтобы построить надежные защитные рубежи на отвоеванной территории, нам придется с неделю поработать. По предварительным подсчетам, объем контролируемых нами уровней составляет не более одного процента всего объема Мории, так что на расширение и очищение от нечисти остального пригодного для жизни пространства надо не менее месяца, а если возникнут непредвиденные трудности - то и два! Подводную и огненную часть подземелий оккупировать нецелесообразно, ввиду имеющейся там реликтовой флоры и фауны, представляющей явный научный интерес. Их изучение требует комплексных экспедиций, на которые потребуется еще много сил, средств, а главное - время! Я предлагаю не дожидаться окончательных результатов вышеперечисленных мероприятий, а продолжить основную экспедицию с целью локализации действий Колец Всевластья и их наймитов!

Все одобрительно зашумели, но через довольно короткое время постепенно смолкли, видя неописуемое горе своего друга - гнома, узнавшего такие страшные для него вести.

- Милый Гимли! - как можно ласковее произнесла с экрана Галадриэль. - Главное, мы пришли сюда, и никто теперь не сможет нас отсюда прогнать, а обустройство и приведение в порядок такого большого и так долго пустовавшего без истинных хозяев дома - дело не одного месяца, а то и года! Наши друзья из будущего сделали невозможное, и как мы теперь знаем, если бы не они, то никогда гномы не смогли бы вернуть себе эти подземелья, и тебе остается только радоваться, что все произошло так! Теперь с ними ты можешь быть уверен в нерушимости своего очага, а временные трудности постепенно пройдут!

От этих мудрых и спокойных слов на Гимли снизошло смирение и возродилась надежда, и он сначала робко, а потом все более уверенно заулыбался.

Остальные Хранители подошли к нему и ободряюще, по очереди пожали ему руку на манер пришельцев, а Леголас по-братски обнял его и расцеловал.

На этом страдания мудрого гнома были закончены, и все перешли к обсуждению главного вопроса совещания.

- Я предлагаю, не дожидаясь окончательного освобождения Мории, отправиться всем к северным эльфам и там продолжить изучение Колец Всевластья! - сказал Айв на правах самого информированного. - Имея в распоряжении их знания и суммируя их со знаниями Лориэна, мы сможем получить ответы на вопросы, которые еще не разрешили. К этому времени, я надеюсь, выздоровеют и присоединятся к нам Гэндальф Белый и Фродо, а без них мы не имеем права решать, как нам дальше поступать и по какому пути идти. Здесь мы оставим Рэмбо и прочную материальную базу, позволяющую решить все первоначальные задачи освоения и защиты свободной территории Мории. Сегодня мы не знаем, как победить Врага, но и он не может с нами справиться, а его постоянную угрозу на юге, направленную против Гондора, мы в силах время от времени ослаблять посредством спутников и стационарных крепостных генераторов. Лориэн мы укрепили, да еще прикрыли с наиболее опасных сторон Фортом-Горлум с нашей новой крепостью в Мории, и я не вижу причин впадать в уныние, а дружно взяться за работу! У кого есть другие предложения?!

Все участвующие в селекторном совещании одобрительно закивали головами, и лишь опять один Гимли высказал свое мнение на этот счет:

- Можно я все-таки останусь здесь, а когда Гэндальф и Фродо выздоровеют, то вместе с ними прибуду к вам?

Все здраво рассудили, что в этом есть свой резон и негоже наводить в чужом доме новый порядок в отсутствие его хозяев.

Договорившись таким образом, они закончили совещание, и Прелесть, забрав Терминатора с Робокопом, Айва с Лорелеей и всех Хранителей, кроме Гимли, вылетела через Западные ворота и устремилась на север.

34

К Дольну подлетели в сумерках и всех красот северной крепости с высоты так и не увидели, хотя внимательно ее разглядели через приборы ночного видения.

Эльфийская разведка работала исправно, и встречали их на этот раз дружелюбно.

Прелесть села на центральной площади, где их ждали и не мешкая сразу проводили к Владыке Дольна Элронду.


Владыка принял их в тронном зале.

Он долго с интересом рассматривал пришельцев, прежде чем начать беседу.

Робокоп с Терминатором установили большой стереоэкран и через спутник связались с южными эльфами.

На экране появилось изображение Владык Лориэна.

В это время в зал вошла Арвен, дочь Элронда и сразу же попала в объятия своей племянницы Лорелеи.

Эльфы долго целовались, обменивались любезностями посредством трансляции, восхищались чудесам техники будущего, для которой не существовало расстояний, и лишь через некоторое время вспомнили о посторонних и обратили на них свое внимание.

- Я что-то не вижу уважаемого Гэндальфа и отважного Фродо?! - спросил Элронд у Лорелеи.

- И славного Гимли, сына Глоина! - поддержала его Арвен.

В углах экрана появились окна с изображением упомянутых: Гэндальф полулежал в огромной кровати и читал старинный манускрипт, Фродо гулял по волшебному лориэнскому золотому лесу, а Гимли с излучателем наперевес стрелял во что-то копошащееся в глубине дальнего морийского коридора.

Все трое болезных сразу же отвлеклись от своих занятий и наперебой стали приветствовать Владык.

Гэндальф обещал выздороветь как можно быстрей, Гимли в паузах между выстрелами клялся себя беречь, а Фродо робко спросил о здоровье Бильбо Торбинса.

Последний, к счастью, был здоров, о чем сам не преминул сообщить присутствующим, непонятно откуда объявившись в зале.

На десерт Владыкам Дольна представили живые изображения Рембо и Хищника, а для полного комплекта показали Горлума и лучшие кадры приключений пришельцев в Средиземье.

Удовлетворив таким образом первое любопытство хозяев, гости не мешкая решили приступить к решению своих, а в принципе, общих проблем.

- У нас мало времени, - начал говорить Айв, - а дел очень много. Если Владыки не будут возражать, то наши системы начнут развертывать в Дольне стационарные комплексы связи и защиты, для чего им надо указать места дислокации. И если это возможно, Терминатор и Рэмбо поработали бы в ваших библиотеках. А мы, простые смертные, в вашем полном распоряжении и все в вашей воле!

Элронд согласился с его предложением и отдал соответствующие распоряжения своим слугам проводить киборгов в хранилище манускриптов и указать Прелести, где можно начать монтировать генераторы и другое технологическое оборудование.

Оставшимся был предложен следующий распорядок вечера: переодеться и помыться с дороги в отведенных каждому апартаментах и через час собраться в гостиной для праздничного ужина.

Описывать ужин нет смысла, потому что на нем не произошло ничего важного для повествования. Хозяева и гости делились впечатлениями от пережитого, продолжая знакомиться ближе, вспоминали события минувших дней, а если учесть, что в трапезе участвовали и лориэнские эльфы, присутствовавшие зримо на экране, сидя у себя за таким же праздничным столом, то можно догадаться, что темы разговоров были сугубо личными и к нашему рассказу мало имеющими отношение.

Далеко за полночь все, уставшие и удовлетворенные, разошлись по своим комнатам и отошли ко сну.

35

На следующее утро и в последующие дни Айв напряженно трудился, вместе со всеми исследуя Кольца Всевластья, постигая эльфийскую мудрость и разрабатывая последующие этапы экспедиции.

Все очень торопились, так как Враг, почувствовав после временных неудач наших друзей в Мории некоторое воодушевление, опять начал строить всевозможные козни и собираться с силами, не оставляя и не отказываясь от своих прежних коварных целей.

К этому времени в Дольн стали потихоньку собираться на Большой совет наши старые знакомые - Владыки Средиземья: Глоин, король гномов, эльф Кирдэн Корабел из Серебристых Гаваней и Трандуил, король эльфов Северного Сумеречья.

В Лориэне успешно набирался мудрости и становился Белым Магом Гэндальф, а Фродо, кажется, начал выздоравливать.

Пока пришельцы делали свое дело, обитатели Средиземья тоже не теряли времени даром и знакомились с современной техникой.

Лорелея, руководствуясь мудрыми советами Галадриэли, успешно осваивала управление сложными киберсистемами и своим примером вдохновляла на эти подвиги остальных Властителей.

К концу недели все без исключения короли уже владели в совершенстве методами спутниковой связи и запросто общались с новым дольнским Супермозгом.

Эти упражнения очень способствовали исследованиям природы Зла и Добра аппаратными средствами, и многие неясные вопросы были за это время успешно разрешены.

И вот наконец было получено радостное известие, что Фродо здоров, Гэндальф мудр, а Гимли с ними заодно!

По этому случаю Владыки Лориэна вместе с Фродо и Гимли изволили прибыть в Дольн на своей транспортной платформе, а Гэндальф прилетел на Властелине Ветров, сопровождаемый почетным воздушным эскортом Хищника и Рэмбо.

Большой совет был в полном составе и готов к работе!

36

Его открыл, по праву хозяина, Элронд.

- Друзья! - начал он свою речь. - Вот опять мы все вместе, но теперь уже в полном составе и перед лицом существующей опасности мы вправе распорядиться судьбой Средиземья! Правда, с нами нет Властителей Рохана и Гондора, но они все-таки люди, а мы будем решать неподвластные им дела колдовства. Наш первоначальный план по уничтожению Кольца Всевластья не был осуществлен, и вы знаете почему. Пришельцы из будущего предлагают новый план всеобщего переустройства жизни Средиземья, и мы должны здесь решить его судьбу. Пусть их предводитель, уважаемый Айв, сам расскажет нам все.

Члены Большого Совета одобрили это предложение и Айв, встав, начал говорить:

- Уважаемый Элронд не совсем правильно акцентировал цель нашей экспедиции. Мы как раз не хотим каких-либо изменений в существовании вашего Мира и прибыли сюда с целью предотвращения уничтожения последнего волшебства и создания условий существования в ограниченном и контролируемом пространстве всех форм ныне сохранившихся здесь существ. Имеющаяся в нашем распоряжении техника позволяет с максимальной вероятностью на успех сделать это, но для того, чтобы продолжить начатые нами исследования и главное - действия, нужно принципиальное согласие всех за интересованных сторон, то есть ваше благословение! Это ваш мир, и только вы вправе решать его дальнейшую судьбу! - за кончил свою короткую речь Айв и, почтительно поклонившись, сел.

Все присутствующие Владыки были в курсе проблемы, и эти высокопарные речи произносились только для соблюдения протокола, в связи с важностью для всего Мира их будущего решения - вот почему не последовало дополнительных вопросов, а сразу же все стали по очереди делать официальные заявления.

Первым встал Владыка Лориэна.

- Я, доверенной мне властью, одобряю предложение пришельцев из будущего! - сказал он и опять сел.

Все остальные Владыки по очереди проделали то же самое и единогласно одобрили новый план

Последним опять взял слово Элронд.

- Решение принято, - объявил он, - но теперь мы должны подумать, что делать дальше и как распорядиться чужими судьбами!

Слово взял Гэндальф.

- Я, Гэндальф Белый, маг и волшебник, объявляю Сарумана Белого предателем и приговариваю его к пожизненному заключению в своей крепости на веки веков! - произнес он и ударил своим посохом о пол, отчего сверкнула молния и запахло чем-то знакомым, после чего продолжил:

- Владыку Мордора, Саурона, я милую и дарую ему жизнь, которая с этой минуты принадлежит пришельцам из будущего! Пусть ваша сила совершит то, что не смогли сделать все великие в Средиземье, и его злодеяния прекратятся на веки веков! - вынес он приговор Врагу. - И последнее. Отпущенной мне мудростью и древним знанием я согласен, чтобы Кольцо Всевластья осталось не уничтоженным и хранилось под надежной охраной пришельцев! - заявил он и сел.

Остальные Владыки поддержали его заявления, и судьба Средиземья была решена!

37

Перейдя к более земным проблемам, Совет стал определять последующие согласованные действия.

Решено было до окончательной победы над Врагом хранить Кольцо Всевластья под надежной защитой Прелести в Дольне, там же создать штаб обороны и объединенного командования силами Средиземья.

Во всех дружественных владениях смонтировать системы космической связи и оборонные комплексы с Супермозгами, так что Прелести предстояло совершить такой огромный пласт дел, который под силу был лишь ей!

Осталось решить, что Хранителям делать дальше на благо общего дела.

Гимли однозначно собрался вернуться в Морию и с помощью Рэмбо продолжить начатое дело ее освобождения

Глоин обещал прислать к нему на помощь большой отряд гномов, и теперь их древняя столица воистину возрождалась!

Леголас вызвался к ним на помощь, и все одобрили этот поступок.

Гэндальф в компании с Арагорном и Робокопом отправлялись брать живьем Сарумана, а Хищник с Боромиром летели в Гондор давать отпор вражескому нашествию.

Айв со своей невестой и Терминатором вызвались проводить хоббитов домой и восстановить там нарушенный Врагом порядок, заодно намереваясь побывать в гостях у Тома Бомбадила и его вечно юной жены.

Бильбо, мудро не упуская представившуюся возможность, напросился посетить Лориэн, а заодно и повидаться со своим старым знакомцем - Горлумом. После чего он клятвенно заверил Глоина, что непременно прилетит к своим старым друзьям гномам опять в гости.

Все договорились, что как только они закончат перечисленные дела, собраться в Минас-Тирите и всем вместе навсегда покончить с владычеством Мордора, чем и завершить начатое великое дело!

На этом Большой Совет закончил свою работу.

38

Все уже улетели, лишь только Айв с Лорелеей да их спутники решили отправиться в свое путешествие не по воздуху, а на небольшом, специально сделанном для этого случая экипаже, по старому пути, который проделал Фродо, пробираясь с боями в Дольн.

Их провожали Элронд с Арвен.

Фродо с грустью смотрел на эльфов и те, заметив его состояние, попытались сгладить горечь разлуки:

- Милый Фродо! - как можно ласковей сказала Арвен. - Нет причины так грустить, ведь теперь мы все время сможем видеться в любую секунду благодаря волшебной технике наших друзей! А если ты захочешь прилететь к нам в гости, тебе надо лишь сказать об этом, и мы пришлем за тобой транспортную платформу, которая в считаные часы доставит тебя к нам! - но видя, что это не очень действует на его на строение, предложила совсем невероятную вещь: - А хочешь я сама прилечу к тебе в гости, и все твои друзья увидят, как мы тебя любим и уважаем?!

- Спасибо, дорогая Арвен, - грустно ответил ей Фродо. - Я совершенно не заслужил этой чести и грущу я не по этой причине!

- Так что же тебя тревожит?! - воскликнула с беспокойством та, подумав, что Фродо не совсем еще выздоровел и эта хандра связана с его недомоганием.

- Я не знаю, - тихо произнес он, а присутствующие с тревогой внимательно стали ждать, что он ей ответит. - Все вроде бы складывается хорошо и, в отличие от прежнего, есть твердая уверенность в нашей победе, но что-то меня волнует в этой легкости, с которой решаются все наши заботы! Я к этому никак не могу привыкнуть!

- Глупенький! - засмеялась Арвен. - Я сама с трудом привыкаю ко всем этим чудесам, но ничего не вижу в них плохого!

- Его тревожит хрупкость нашего Мира по сравнению с невероятными силами, им начинающими управлять! - неожиданно высказала свою догадку Лорелея. - Ведь это прав да, Фродо?

- Я этого не знал, - немного помедлив, ответил в нерешительности маленький хоббит, - но теперь мне кажется, что именно в этом причина! Я, кажется, боюсь грядущих перемен и чувствую, что ничего не смогу сделать, чтобы им противостоять!

- Ты прав, Фродо, - неожиданно сказал Айв. - Им нельзя противостоять - их нужно направлять! Только от вас зависит, как отреагирует ваш Мир на наше вторжение, и если вы будете по-прежнему такими же чистыми и преданными себе, то вам ничто не грозит, и никакая техника не сможет вас изменить! А уж мы постараемся сделать так, чтобы наши действия имели наименьшие изменяющие последствия для дальнейшего хода истории! - закончил с твердостью в голосе свою речь Айв, хотя как раз в последней фразе он меньше всего мог быть уверенным, потому что, в отличие от местных жителей, пока еще свободных от бремени современной машинной цивилизации, он знал способность этого Молоха пожирать все на своем пути, но свои сомнения он оставил при себе, втайне надеясь, что в этом случае техника будущего все же проиграет перед древними как свет и простыми как валенок наивными понятиями, то бишь - Верой, Надеждой и Любовью!

Так думал Айв, а в голове у него назойливо вертелись древние строчки забытой песни, смысл которых он никак не мог расшифровать:

Но для того, чтобы «вырваться» мне,
Милого друга найти бы в тебе -
Веру, надежду, опору мою!
Только тебя поздно я узнаю...

КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ

апрель 1989 г. - январь 1993 г.